Combien d’informations pouvez-vous obtenir à partir d’un grain de pigment violet, pas as well as grand que le diamètre d’un cheveu, prélevé sur un portrait égyptien vieux de près de 2000 ans ? Beaucoup, selon une nouvelle étude. L’analyse de cette tache peut nous apprendre comment le pigment a été fabriqué, de quoi il est fait – et peut-être même un peu sur les personnes qui l’ont fabriqué. L’étude est publiée dans l’International Journal of Ceramic Engineering and Science.




« Nous sommes très intéressés à comprendre la signification et l’origine des portraits, et à trouver des moyens de les relier et de trouver une compréhension culturelle des raisons pour lesquelles ils ont même été peints en premier lieu », explique le scientifique des matériaux Darryl Butt, co-auteur de l’étude et doyen du Collège des Mines et des Sciences de la Terre.

L'analyse scientifique d'un pigment de portrait ancien révèle des détails artistiques perdus depuis longtemps

Momies Faiyum

Le portrait qui contenait le pigment violet provenait d’une momie égyptienne, mais il ne ressemble pas à ce que vous pourriez initialement considérer comme une momie – pas comme le sarcophage doré de Toutankhamon, ni comme les peintures sur le côté sur les peintures murales. et papyri. Pas comme Boris Karloff non moreover.


Le portrait, appelé « Portrait d’un homme barbu », vient du deuxième siècle, lorsque l’Égypte était une province romaine, d’où les portraits sont as well as réalistes et moins hiéroglyphiques que l’art égyptien des époques précédentes. La plupart de ces portraits proviennent d’une région appelée Faiyum, et environ 1 100 sont connus pour exister. Ils sont peints sur du bois et enveloppés dans les draps qui retiennent le corps momifié. Les portraits étaient destinés à exprimer la ressemblance de la personne, mais aussi son statut – qu’il soit réel ou ambitieux.

Cette idée de statut est en fait très importante dans ce cas, automobile l’homme du portrait sur lequel nous nous concentrons porte des marques violettes appelées clavi sur sa toge. « Depuis que le pigment violet est apparu dans le clavi – la marque violette sur la toge qui dans la Rome antique indiquait un rang sénatorial ou équestre – on pensait que nous voyions peut-être une augmentation de l’importance du modèle dans l’au-delà », explique Glenn Gates de le Walters Artwork Museum de Baltimore, où réside le portrait.

La couleur pourpre, dit Butt, est considérée comme un symbole de mort dans certaines cultures et un symbole de vie dans d’autres. Il était associé à la royauté dans les temps anciens, et l’est encore aujourd’hui. Paraphrasant l’auteur Victoria Finlay, Butt dit que le violet, situé à la fin du spectre de couleurs noticeable, peut suggérer la fin du connu et le début de l’inconnu.

« La présence de violet sur ce portrait en particulier nous a amenés à nous demander de quoi il était fait et ce que cela signifiait », dit Butt. « La couleur violette suscite de nombreuses thoughts. »

Pigments de laque

Grâce à un microscope, Gates a vu que le pigment ressemblait à des gemmes écrasées, contenant des particules dix à cent fois moreover grosses que les particules de peinture typiques. Pour répondre à la question de savoir comment il a été fabriqué, Gates a envoyé une particule du pigment à Butt et à son équipe pour analyse. La particule n’avait que 50 microns de diamètre, à peu près le même qu’un cheveu humain, ce qui rendait difficile de la suivre.

« La particule m’a été expédiée de Baltimore, prise en sandwich entre deux lames de verre », explique Butt, « et comme elle s’était déplacée d’environ un millimètre pendant le transit, il nous a fallu deux jours pour la trouver. » Afin de déplacer la particule vers un porte-échantillon, l’équipe a utilisé un cil avec une petite quantité d’adhésif à son extrémité pour effectuer le transfert. « Le processus d’analyse de quelque chose comme celui-ci est un peu comme faire une intervention chirurgicale sur une puce. »

Avec cette particule, aussi petite soit-elle, les chercheurs ont pu usiner des échantillons encore furthermore petits à l’aide d’un faisceau d’ions focalisé et analyser ces échantillons pour leur composition élémentaire.

Qu’ont-ils trouvé ? Pour mettre les résultats en contexte, vous aurez besoin de savoir remark sont fabriqués les colorants et les pigments.

Les pigments et les colorants ne sont pas les mêmes choses. Les colorants sont les agents colorants purs et les pigments sont la combinaison de colorants, de minéraux, de liants et d’autres composants qui composent ce que nous pourrions reconnaître comme peinture.

Initialement, les colorants violets provenaient d’une glande d’un genre d’escargots de mer appelé Murex. Butt et ses collègues émettent l’hypothèse que le violet utilisé dans cette peinture de momie est autre selected – un violet synthétique.

Les chercheurs émettent également l’hypothèse que le violet synthétique aurait pu être découvert par accident lorsque le colorant rouge et le colorant bleu indigo se sont mélangés. La couleur finale peut également être because of à l’introduction de chrome dans le mélange.

À partir de là, la minéralogie de l’échantillon de pigment suggère que le colorant a été mélangé avec de l’argile ou un matériau de silice pour previous un pigment. Selon Butt, lui-même peintre accompli, les pigments ainsi fabriqués sont appelés pigments de laque (dérivé du même mot racine que laque). De furthermore, le pigment a été mélangé à un liant de cire d’abeille avant d’être finalement peint sur du bois de tilleul.

Le pigment a montré des preuves suggérant une composition cristalline dans le pigment. « On pensait que les pigments de laque étaient sans cristallinité avant ce travail », dit Gates. « Nous savons maintenant que des domaines cristallins existent dans les pigments laques, et ceux-ci peuvent fonctionner pour » piéger « les preuves de l’environnement pendant la création des pigments. »

Fond du tonneau, euh, cuve

Un autre détail a ajouté un peu additionally de profondeur à l’histoire de la réalisation de ce portrait. Les chercheurs ont également trouvé des quantités importantes de plomb dans le pigment et ont associé cette découverte aux observations d’un explorateur britannique de la fin des années 1800 qui a rapporté que les cuves de teinture dans les ateliers de teinturiers égyptiens étaient en plomb.

« Au fil du temps, une histoire ou une hypothèse a émergé », dit Butt, « suggérant que les teinturiers égyptiens produisaient du colorant rouge dans ces cuves en plomb. » Et quand ils ont fini de teindre à la fin de la journée, dit-il, il se peut qu’il y ait eu une boue qui s’est développée à l’intérieur de la cuve qui était d’une couleur violacée. « Ou bien, ils étaient très intelligents et ils ont peut-être trouvé un moyen de prendre leur colorant rouge, de changer la couleur vers le violet en ajoutant un sel avec des métaux de changeover et un mordant [a substance that fixes a dye] pour synthétiser intentionnellement un pigment violet. Nous ne savons pas.  »

Des impacts in addition larges

Ce n’est pas la première fois que Butt utilise des méthodes scientifiques pour en savoir moreover sur les œuvres d’art anciennes. Il a été impliqué dans des enquêtes similaires antérieures et s’est appuyé à la fois sur ses recherches et ses antécédents artistiques pour développer une classe appelée « La science de l’art » qui comprenait des études et des conversations sur des sujets impliquant la datation, la compréhension et l’ingénierie inverse d’une variété d’artefacts historiques allant de journaux pionniers de l’art ancien.

« Mélanger la science et l’art est juste amusant », dit-il. « C’est un great moyen de rendre l’apprentissage des sciences in addition available. »

Et le travail a également des impacts as well as larges. On en sait relativement peu sur les portraits de momies, notamment si le même artiste a peint plusieurs portraits. L’analyse des pigments au niveau atomique peut fournir l’empreinte chimique nécessaire pour relier les portraits les uns aux autres.

« Nos résultats suggèrent un outil pour documenter les similitudes concernant le temps et le lieu de manufacturing des portraits de momie, vehicle la plupart ont été volés de tombes et manquent de contexte archéologique », dit Gates.

« Nous pourrons donc peut-être connecter les familles », ajoute Butt. « Nous pourrions être en mesure de connecter les artistes les uns aux autres. »