Il y a cinq ans, la fille de Barry Bowman lui a apporté une boîte de ses affaires que son ex-femme pensait vouloir garder. Le DJ à la retraite est allé à la pêche, parcourant d’anciens contrôles aériens sur des cassettes et des bandes bobine à bobine. « J’ai dit en plaisantant: » Je me demande si cette vieille cassette de Joni Mitchell est là – n’est-ce pas quelque chose ? « , Dit Bowman à Rolling Stone depuis son domicile à Victoria, en Colombie-Britannique. « Je jure que je l’ai repéré tout de suite. Il n’y avait aucun doute. Quand j’ai vu cette vieille étiquette patinée là-bas, tout m’est revenu à ce moment précis.




Bowman est revenu à l’été 1963, alors qu’il était DJ toute la nuit au CFQC 600, une station de radio à Saskatoon, en Saskatchewan. Le jeune homme de 18 ans résidait dans une gigantesque maison de style années 40 au centre-ville sur la 4e Avenue, avec d’autres qui sont devenus ses amis: Ed Hamm, Morris Postnikoff et Danny Evanishen. Ils se sont rapidement liés d’amitié avec une étudiante en art de 19 ans nommée Joni Anderson, plus tard connue sous le nom de Joni Mitchell.

 Archives de Joni Mitchell Vol. 1': Comment la nouvelle collection est venue ensemble

« Danny parlait toujours de cette période comme l’été où Joni est venu chez nous », dit Bowman. Le groupe se retrouvait souvent à la vieille maison, à la piscine locale ou à la rivière Saskatchewan, où ils buvaient de la bière et mangeaient des hot-dogs. Mitchell vivait avec ses parents à l’époque, jouant dans des cafés. Partout où elle allait, on la voyait avec son ukulélé baryton à cordes en nylon. « Un jour, Danny a prêté sa guitare à Joni pour essayer à la place du ukulélé », se souvient Bowman. « En un rien de temps, quelques semaines, elle était encore meilleure que ces trois gars réunis.


Cet été-là, Bowman a invité Mitchell à la station pour enregistrer une cassette d’audition. Assise sur un tabouret devant un microphone, elle a posé neuf chansons folkloriques traditionnelles au cours de deux soirées: « House of the Rising Sun », « Tell Old Bill », « Fare Thee Well (Dink’s Song) », etc. . « Je lui ai donné des copies, gardé les maîtres, et nous avons recommencé à faire la fête », dit Bowman. À la fin de l’été, le groupe s’est séparé, Mitchell partant pour l’Alberta College of Art à Calgary.

Bowman et Mitchell ont correspondu en 1967, quand elle lui a envoyé un extrait de George Hamilton IV couvrant « Urge for Going » et lui a demandé de le tourner au CFAX 1070 en Colombie-Britannique, où il travaillait alors. Finalement, cependant, ils ont perdu le contact et Bowman s’est rendu compte qu’il avait perdu les bandes. « J’ai finalement laissé tomber ça », dit-il. « Cela ne m’a pas empêché de lancer l’histoire dans des conversations de temps en temps sur Joni Mitchell, mais c’était à peu près tout. »

La bande déterrée que Bowman a trouvée, simplement intitulée « Joni Anderson Audition », est le premier enregistrement connu de Mitchell. Il est inclus dans Joni Mitchell Archives Vol. 1: The Early Years (1963-1967), premier volume de sa nouvelle série d’archives. Il contient cinq disques contenant plus de six heures d’enregistrements à domicile, en direct et à la radio qui ont mené à ses débuts en 1968, Song to a Seagull. La collection comprend 29 chansons inédites – certaines ont circulé sur des bootlegs, mais beaucoup n’ont pas été entendues jusqu’à présent.

« Les gens vont entendre à quel point elle a été incroyable », déclare Patrick Milligan de Rhino Records, qui a coproduit le coffret avec Mitchell. « Quand vous entendez ces premiers enregistrements, même si elle n’écrit pas encore, son chant, son jeu, son interprétation, son phrasé est tout simplement parfait. Il y a rarement une mauvaise note. Elle est tellement douée dans ce qu’elle fait. Je pense que ce qui sera vraiment excitant pour les gens, ce sont toutes ses premières chansons que personne n’a jamais entendues. Parce qu’il y en a beaucoup.

Parmi les chansons inédites, citons la première composition originale de Mitchell de 1965, « Day After Day », le mystique « Eastern Rain » et une reprise de « Sugar Mountain » de Neil Young, qui a inspiré « The Circle Game ». (Par coïncidence, le prochain volume 2 des archives de Young: 1972-1976 présente Mitchell chantant « Raised on Robbery » pendant les sessions de Tonight’s the Night).

The Early Years est dédié au regretté Elliot Roberts, le manager de Young et Mitchell, décédé l’année dernière au milieu du projet. « Il a joué un rôle très important dans la mise en œuvre de tout cela », dit Milligan. « J’ai commencé à parcourir toutes ces choses et à essayer de trouver la meilleure façon de présenter ce matériel. En regardant la manière standard et un peu fatiguée de sortir des albums avec du matériel bonus, cela ne semble pas vraiment approprié pour ses albums. Les archives Neil Young étaient quelque chose dans lequel Elliott était très impliqué et aimait vraiment ce modèle. Il était très favorable à l’idée de faire quelque chose de similaire avec Joni.

Milligan a visité la maison de Mitchell à Los Angeles à plusieurs reprises pour planifier la sortie et lui a envoyé des CD du matériel. Lorsque la pandémie a frappé, ils ont eu recours aux vidéoconférences et aux appels téléphoniques. La collection a permis à Mitchell de renouer avec ses premières œuvres, qui n’ont pas toujours été ses préférées. « Dans le passé, elle a toujours fait caca son premier matériel », dit Milligan. « Pour entendre cela à nouveau, elle est un peu comme, » Ce truc est en fait assez bon ! Même si je m’insiste toujours, j’ai été une chanteuse folk pendant un certain temps au moins. « Je suis vraiment fière d’avoir gagné sa confiance, ce que je pense que nous savons tous n’est pas si facile à faire. »

Les notes de pochette du coffret incluent une interview avec Cameron Crowe, qui a d’abord présenté Mitchell dans une histoire de couverture de Rolling Stone en 1979. Mitchell donne rarement des interviews, d’autant plus qu’elle a souffert d’un anévrisme en 2015, qu’elle a comparé à la polio pendant son enfance. « Je suis revenue de la polio, alors me revoilà et je me débat », a-t-elle dit à Crowe. « La polio ne m’a pas attrapé comme ça, mais l’anévrisme en a emporté beaucoup plus, vraiment. J’ai enlevé mon discours et ma capacité à marcher. J’ai récupéré mon discours rapidement, mais la marche avec laquelle j’ai encore du mal. Mais je veux dire, je suis un combattant. J’ai du sang irlandais !  »

Archives Al Blixt / Joni Mitchell *

The Early Years contient également deux ensembles de la maison de Canterbury à Ann Arbor, Michigan, en 1967. Le Canterbury était un ministère étudiant de l’église épiscopale qui servait de soupe populaire, de salle d’étude informelle et de salle de concert. Mitchell, Young, Dave Van Ronk, Odetta, Tim Buckley et d’autres s’y sont produits du milieu à la fin des années 60. « Il a été construit autour de l’idée que le sacré et le profane sont la même chose, et c’est notre problème que nous avons tendance à le séparer », explique Bob Franke, musicien à l’Université du Michigan, devenu le portier de Canterbury en 1965.

La critique de Franke sur l’émission de Mitchell du Michigan Daily est également incluse dans le coffret. « Elle est trop difficile à mettre dans un sac (pop acoustique ? – son expression) mais je dirais qu’elle écrit des chansons comme Bob Dylan l’aurait fait s’il ne s’était pas éteint, et s’il était une femme, et s’il l’était Canadien « , a-t-il écrit. Franke se souvient avoir rencontré Mitchell après avoir lu la critique. « C’était ce qu’elle avait besoin d’entendre à l’époque et j’en suis très heureux », dit-il à Rolling Stone. « Elle a demandé si elle pouvait me rencontrer. Le café était géré par mes amis, alors je suis descendu et elle m’a fait un gros câlin. C’était tout un monde qui se déroulait à ce moment-là, [and] c’était un grand privilège d’en faire partie.

C’est remarquable d’entendre le plateau de Canterbury, où Mitchell parle au public entre les chansons tout en accordant sa guitare, presque comme une comédie debout. Elle demande un coca, parle avec des accents et leur raconte comment regarder D.A. Pennebaker’s Don’t Look Back (« David Blue est en quelque sorte cet imitateur de Dylan, sauf qu’il ne l’admettra pas », dit-elle à la foule. « Ne dis jamais que j’ai dit ça ! « ). « Cela me fait craquer, parce que quand vous l’entendez craquer, elle est un peu ringarde », dit Milligan. « Cela la rend vraiment humaine. »

En plus de la collection de cinq CD, la session de 1963 de Bowman et les sets de Canterbury House sont également sortis sous forme de disques individuels. Après des années à essayer de contacter Mitchell, Bowman s’est envolé pour Los Angeles en 2018 pour lui rendre les cassettes – leur première rencontre depuis plus de 50 ans. Il ne s’attendait pas à ce qu’elle publie les cassettes.

« C’est une belle fin pour les retrouvailles », dit-il. « Le fait que nous parlions même ensemble me suffisait. Pour qu’un autre chapitre de cette histoire me vienne à l’esprit… Je n’y aurais même jamais pensé. Ce sont les bons souvenirs que je garderai pour toujours, et je suis sûr qu’il y aura plus d’excitation à venir lorsque nous aurons enfin la chance de voir la copie papier et de la tenir entre nos mains.