Avant que le « hors-la-loi de la musique country » ne devienne juste une autre tenue pour les futurs badasses à essayer, Johnny Cash en a fait une description de poste. Mais parmi les sept arrestations qu’il a accumulées au cours de ses années les plus tumultueuses, de la fin des années 1950 à 1967, aucune n’était tout à fait semblable à l’époque où il a été arrêté à Starkville, dans le Mississippi, alors qu’il cueillait des fleurs le 11 mai 1965.



La façon dont l’homme en noir a raconté l’histoire de son accident dans la chanson « Starkville City Jail », tirée de son album live de 1969 Johnny Cash à San Quentin, il ramassait innocemment des pissenlits et des marguerites lorsque le shérif l’a arrêté et l’a emmené en prison, où il a passé le reste de la nuit et payé une amende de 36 $. Bien sûr, comme beaucoup d’histoires, il a omis quelques détails – comme l’ivresse publique et les accusations d’exposition indécente, ils lui ont collé en plus de pénétrer dans une propriété privée pour cueillir ces fleurs.

Vendredi, le Mississippi Country Music Trail a commémoré la nuit de Cash dans la prison du comté d’Oktibbeha – qui est d’ailleurs toujours un comté sec, bien qu’il puisse légalement prendre un verre aujourd’hui dans les limites de la ville – avec un marqueur historique à Starkville. Le sideman de longue date de Cash et son ami Marty Stuart ont interprété « Starkville City Jail » sur une guitare Martin D-45 Cash fréquemment jouée à l’époque de San Quentin. Le marqueur de Cash se joint à 34 autres à ce jour, célébrant des artistes comme Jimmie Rodgers, Charley Pride, Conway Twitty, Faith Hill, Tammy Wynette et Stuart lui-même.



Alors que l’incident de la « prison de Starkville City » fut bientôt éclipsé par son buste d’octobre 1965 à El Paso, au Texas, pour avoir transporté plus de 1 000 pilules rapides et sédatives à travers la frontière du Mexique. Stuart, qui a grandi à une heure au sud de Starkville à Philadelphie, Mississippi, a un jour demandé à son ancien patron et beau-père (il était marié à Cindy Cash de 1983 à 1988) ce qui s’était réellement passé.

L'arrestation de Johnny Cash à Starkville commémorée au Mississippi

« Il a dit : ‘Eh bien, ce dont je me souviens de la nuit’ – et je ne peux toujours pas imaginer à ce jour Johnny Cash jouer à une fête de fraternité, ce qui est les circonstances – ‘J’ai fait un spectacle décent, mais j’ai mis sur un très bon spectacle après la fin du concert.  »

Johnny Cash signe une guitare pour Rego Rue de la fraternité Pi Kappa Alpha à la Mississippi State University. (Avec l’aimable autorisation de Pi Kappa Alpha, MSU)

Johnny et June Carter Cash ont joué un set impromptu à la maison de la fraternité Pi Kappa Alpha après un concert à l’Université d’État du Mississippi, mais cela s’est apparemment produit un an plus tôt, dit John Arledge, qui a réservé Cash pour jouer au Lee Hall Auditorium sur le campus le nuit du 6 mai 1964. Arledge a payé 1 950 $ pour la performance de Cash et a vendu la salle de 1 000 places en deux heures à deux dollars par tête. Bien que Cash ait été engagé pour jouer pendant 90 minutes, il a dit au public qu’il s’amusait et a joué encore une heure et demie.

Après le spectacle, Arledge est allé dans les coulisses et Cash lui a demandé : « Maintenant, où puis-je prendre un verre dans cette ville ? » Arledge a dit de le suivre. « Je l’ai emmené à la maison Pike et il a commencé à parler et à rencontrer des gens, et a dit à son groupe : ‘Allez tous dans la caravane, prenez nos instruments et apportez-les.’ Et ils l’ont fait, et lui et le groupe ont joué pendant environ 45 minutes pendant qu’ils buvaient et passaient un bon moment.

Mike Streiff, l’un des frères de la fraternité d’Arledge, se souvient que le personnel de maison a cuisiné du poulet frit pour le groupe, et Johnny et June ont interprété la chanson gospel « Étiez-vous là quand ils ont crucifié mon Seigneur ? » assis sur le sol de la cuisine. Par la suite, Arledge s’est assuré que le groupe, leur fourgonnette et leur caravane retournaient à leur motel en toute sécurité.

L’année suivante, l’université l’a invité à revenir pour un spectacle de rappel, cette fois dans un espace plus grand sur le campus. Cette nuit s’est également terminée de façon mémorable, mais pour toutes les mauvaises raisons.

Cash n’appréciait pas que le shérif interrompe sa cueillette de fleurs, ce qu’il expliqua clairement en criant et en frappant si fort à la porte de sa cellule qu’il se cassa un orteil. En sortant le lendemain matin, il a donné ses chaussures à son camarade de cellule de 15 ans, qui a également attrapé une accusation d’ivresse publique en disant : « Voici un souvenir. Je suis Johnny Cash.  »

La colère de Cash n’a cependant pas duré plus longtemps qu’une gueule de bois. « Il a invité le policier qui l’a arrêté à l’un de ses spectacles plus tard », dit Stuart. « Tout était amusant et reconnaissant, un moyen facile de dire : » Merci de m’avoir sauvé la vie peut-être cette nuit-là. «  »

En 2007, le shérif du comté d’Oktibbeha de l’époque, Dolph Bryan, a pardonné symboliquement Cash lors du festival de courte durée Johnny Cash Flower Pickin ‘, retournant son amende de 36 $ à sa fille Kathy Cash.

« Probablement la meilleure chambre de commerce [ambassador] la ville de Starkville a jamais eue « , ajoute Stuart, » est Johnny Cash. «