ROME – Le coronavirus qui menace le monde et qui ne connaît aucune religion a pénétré les hauts murs du Vatican et est arrivé aux portes du pape François et des cardinaux âgés qui vivent près de lui.

«Depuis des semaines, c’est le soir. Une obscurité épaisse s’est accumulée sur nos places, nos rues et nos villes; il a envahi nos vies », a déclaré Francis, âgé de 83 ans et qui s’est fait retirer une partie du poumon lors d’une maladie dans sa jeunesse, dans des propos lancinants lancinants sur les marches de la basilique Saint-Pierre vendredi soir.

«Nous avons peur de nous-mêmes». Le pape affronte le coronavirus.

Il parlait seul et devant une vaste place vide, ses pavés luisaient de pluie et reflétaient les lumières bleues de la police enfermant Rome pour combattre le virus. « Nous avons peur », a ajouté le pape. « Et perdu. »

Les remarques sur une scène aussi dramatique et grandiose ont constitué un changement de cap pour le pontife, qui tout au long des premières semaines de la crise des coronavirus en Italie – désormais l’épidémie la plus meurtrière du monde – avait tendance à parler d’autres choses, ou à résoudre le problème via live courant. Quand il est tombé avec un mauvais rhume le mois dernier, il a refusé de dire s’il avait été testé pour le virus; certains employés se sont plaints du fait que les bureaux étaient restés ouverts trop longtemps.

Mais le Vatican a confirmé mardi des cas de virus à l’intérieur de ses murs, et mercredi des informations ont révélé qu’un responsable italien du Vatican qui vit dans la résidence du pape avait été testé positif et avait dû être hospitalisé. Maintenant, le Vatican, qui a également annulé la participation du public aux cérémonies de Pâques, teste des dizaines de personnes et envisage d’isoler François. De hauts responsables du Vatican ont déclaré que Francis avait eu des résultats négatifs à deux tests distincts et a déclaré en privé qu’il n’avait pas le virus.

Et comme pour la plupart des gouvernements, certains ont remis en question la manière dont le Vatican a géré la crise.

Le révérend Mauro Cozzoli, 73 ans, professeur de théologie morale à l’Université pontificale du Latran, où il vit, a déclaré: «Il y a quatre jours, tout le monde était encore forcé d’aller au bureau.» Maintenant, dit-il, « ils ont activé le travail intelligent à domicile, et ici, dans les bureaux, les gens se relaient. »

Il a dit qu’il y avait des tensions, les cardinaux qui dirigent les congrégations gardant les bureaux ouverts contre l’opposition des travailleurs.

« Ils ont dit: » Nous l’avons fait parce que c’était la volonté du Pape «  », a-t-il dit, ajoutant qu’il ne savait pas si c’était en fait l’ordre du pape.

Vendredi, le Vatican a refusé de commenter.

Ce qui est clair, c’est qu’une nouvelle anxiété s’est emparée de la Cité du Vatican, avec environ 600 citoyens et une population d’environ 246 personnes derrière les murs du Vatican. Une centaine de résidents sont de jeunes gardes suisses, mais les autres habitants comprennent le pape, une poignée de cardinaux plus âgés, les personnes qui travaillent dans leur foyer et certains laïcs, ce qui le rend à certains égards aussi vulnérable qu’une maison de soins infirmiers à un virus qui peut être dévastateur pour les anciens.

Le cardinal Giovanni Lajolo, 85 ans, président émérite de l’État de la Cité du Vatican, a reconnu que les personnes âgées comme lui étaient les «premiers candidats» et a plaisanté en disant que compte tenu de la population âgée de la Cité du Vatican, «le seul endroit plus calme que celui-ci est le cimetière. « 

Il a qualifié le Vatican de « petite île séparée du reste de la ville » mais a néanmoins déclaré que la vie au Vatican « est désormais très limitée » avec des personnes fermées dans leurs appartements. « Nous pouvons aussi nous promener dans les jardins du Vatican, mais nous devons toujours nous éloigner les uns des autres pour éviter les contagions », a-t-il déclaré.

Le Vatican a suivi les décrets de l’État italien, qui a restreint les déplacements, sauf pour se procurer des biens essentiels.

« Je suis allé à la pharmacie par nécessité et avant d’entrer, ils ont pris ma température », a expliqué le cardinal Francesco Monterisi, 85 ans, qui vit au Vatican. Il a dit qu’il n’avait aucun moyen de se faire couper les cheveux, que sa montre s’était arrêtée parce que la batterie était morte et qu’il ne pouvait pas la remplacer. « Mais nous allons de l’avant avec confiance, nous devons espérer parce que le Seigneur est bon, ce n’est pas vrai qu’il punit. »

Le pape Benoît XVI, âgé de 92 ans et fragile, vit également au Vatican. Son ancien secrétaire, Mgr Josef Clemens, 72 ans, fait de même et a déclaré qu’il travaillait à domicile comme tous ceux qu’il connaissait et qu’il regardait les sermons du pape en direct. Il a dit qu’il était allé faire du shopping à la porte de Sant’Anna, où seules quelques personnes étaient autorisées à entrer à la fois. Il a dit qu’il voyait rarement des cardinaux faire la queue.

«D’autres personnes vont chercher les cardinaux», a-t-il déclaré.

Comme partout ailleurs, a-t-il dit, la survie de ceux au Vatican dépendait les uns des autres, pas d’une forteresse extérieure.

« Il ne s’agit pas des murs du Vatican », a-t-il dit. « Il s’agit de son propre comportement. »

À la mi-février, le cardinal Javier Lozano Barragan, 87 ans, président émérite du Conseil pontifical pour l’assistance pastorale aux travailleurs de la santé, est rentré chez lui après un traitement réussi pour une pneumonie dans un hôpital. Il était strictement contraint de rester à l’intérieur de sa maison dans le palais de San Callisto, une propriété extraterritoriale de l’église dans la section Trastevere de Rome.

« Depuis le 11 février, je n’ai pas quitté la maison », a-t-il déclaré.

Lorsqu’il est sorti de l’hôpital, il a appelé le pape François, qui avait un rhume à l’époque. « J’ai parlé personnellement avec lui au téléphone », a-t-il dit. « Je lui ai demandé s’il avait ce virus et il a répondu non, non. »

« Il n’était pas inquiet », a-t-il déclaré.

Mais beaucoup au Vatican s’inquiètent pour le pape, d’autant plus que la nouvelle a été annoncée mercredi qu’un prêtre italien qui vit à Santa Marta, la résidence de style hôtelier qui abrite le pape, avait été testé positif au virus.

Le cardinal Peter Turkson, 71 ans, qui dirige le département de promotion du développement humain intégral, a rencontré le pape vendredi matin dans le cadre d’un «groupe de réflexion» sur les problèmes de coronavirus tels que la protection des travailleurs de la santé, l’accès aux soins de santé, l’inégalité et chômage. Le pape l’a reçu, dit-il, dans sa bibliothèque privée, où il y avait «beaucoup de désinfectants pour les mains» mais pas de masques.

Le cardinal Turkson a déclaré qu’il avait compris que le pape avait été testé deux fois pour le virus, tous deux avec des résultats négatifs. Vendredi, a-t-il dit, le pape a expliqué au groupe comment quelqu’un avait été « découvert infecté à Santa Marta ».

Il a ajouté que la question de Santa Marta était sérieuse, car si les 130 chambres étaient séparées les unes des autres, il s’agissait néanmoins d’un espace clos.

«Les couloirs et les couloirs sont les mêmes. Vous devez traverser des couloirs pour accéder aux ascenseurs. Il y a donc beaucoup de vie interconnectée », a-t-il déclaré. L’affaire avait abouti à «certaines mesures prises pour assurer la sécurité du pape» ainsi qu’à des tests au Vatican, où il a déclaré que de nombreux travailleurs entraient et sortaient et que des cardinaux plus âgés vivaient dans des appartements.

Le cardinal Lajolo a ajouté que, surtout après la peur à Santa Marta, le pape ne mangeait plus au réfectoire avec les autres prêtres. «Ils l’ont forcé à l’isolement parce que, naturellement, c’est une personne dont nous nous soucions tous.»

Vendredi soir, Francis a remercié les médecins, les premiers intervenants et les travailleurs de première ligne et a déclaré que la pandémie «démasque» les fidèles à quel point les priorités de la vie moderne sont devenues «fausses et superflues».

Avec un crucifix en bois derrière lui qui avait été transporté dans les rues de Rome en 1522 contre la grande peste, François a cherché à renforcer la foi dans un monde confronté à l’anxiété et à la peur.

« De cette colonnade qui embrasse Rome et le monde entier, que la bénédiction de Dieu descende sur vous comme une étreinte consolante », a conclu François. « Seigneur, puisse-tu bénir le monde, donner la santé à notre corps et réconforter notre cœur. »

Elisabetta Povoledo a contribué de Rome, Emma Bubola de Vérone.