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«Une bombe à retardement» : les scientifiques s'inquiètent de la propagation du coronavirus en Afrique | Science

La température d’un passager est prise à l’arrivée à l’aéroport international Murtala Muhammed. Le 27 février, le Nigéria est devenu le premier pays subsaharien à signaler un cas de COVID-19.

BENSON IBEABUCHI /

Par Linda NordlingMar. 15, 2020, 7 :00 PM

LE CAP, AFRIQUE DU SUD-Tard dans la soirée de dimanche, le président sud-africain Cyril Ramaphosa, dans une allocution télévisée à la nation, a déclaré que COVID-19, la maladie respiratoire qui se répandait dans le monde, était devenue une «catastrophe nationale». La déclaration autorise son gouvernement à accéder à des financements spéciaux et à instaurer des réglementations sévères pour lutter contre l’épidémie virale. “Jamais auparavant dans l’histoire de notre démocratie nous n’avons été confrontés à une situation aussi grave”, a déclaré Ramaphosa avant d’annoncer une série de mesures pour freiner la propagation du virus, notamment des fermetures d’écoles, des restrictions de voyage et l’interdiction de grands rassemblements.

«Une bombe à retardement» : les scientifiques s'inquiètent de la propagation du coronavirus en Afrique | Science

Jusqu’à présent, les chiffres officiels semblaient suggérer que l’Afrique subsaharienne, qui abrite plus d’un milliard de personnes, avait eu de la chance. La carte interactive des cas signalés de COVID-19 réalisée par l’Université Johns Hopkins montre de grosses taches rouges presque partout, sauf en Afrique subsaharienne.

Mais maintenant, les chiffres augmentent rapidement. L’Afrique du Sud, qui a eu son premier cas il y a 10 jours, en compte désormais 61. Selon Ramaphosa, le virus a commencé à se propager à l’intérieur du pays. Pas plus tard qu’hier, le Rwanda, la Guinée équatoriale et la Namibie ont tous signalé leurs premiers cas, portant le nombre de pays touchés à 23. Certains scientifiques pensent que COVID-19 circule également silencieusement dans d’autres pays. «Je crains que nous ayons cette bombe à retardement», explique Bruce Bassett, scientifique des données à l’Université du Cap qui suit les données COVID-19 depuis janvier.

Et bien que la gestion de la pandémie par l’Afrique n’ait jusqu’à présent reçu que peu d’attention mondiale, les experts craignent que le virus ne ravage les pays aux systèmes de santé faibles et dont la population est touchée de manière disproportionnée par le VIH, la tuberculose (TB) et d’autres maladies infectieuses. La «distanciation sociale» sera difficile à réaliser dans les villes et bidonvilles surpeuplés du continent.

«Nous n’avons vraiment aucune idée de la façon dont COVID-19 se comportera en Afrique», déclare la pédiatre et chercheuse sur le VIH, Glenda Gray, présidente du South African Medical Research Council. Le mois dernier, le directeur général de l’Organisation mondiale de la santé, Tedros Adhanom Ghebreyesus, qui est éthiopien, a déclaré que sa «plus grande préoccupation» était la propagation du COVID-19 dans les pays aux systèmes de santé faibles.

L’Afrique subsaharienne n’a détecté son premier cas que le 27 février, chez un Italien qui s’était rendu au Nigéria. Depuis lors, la plupart des autres cas ont été importés d’Europe; moins venaient des Amériques et d’Asie. Mais jusqu’à aujourd’hui, il n’y avait aucun exemple de propagation communautaire.

Contrôle des passagers

Ce n’est pas simplement à cause d’un manque de tests. Plus de 40 pays africains ont désormais la possibilité de tester le COVID-19, contre seulement deux pendant les premiers stades de l’épidémie en Chine. Mais la surveillance africaine du COVID-19 se concentre sur les points d’entrée des pays et les tests ont ciblé des personnes ayant récemment voyagé vers des zones d’épidémie à l’étranger. Cependant, le dépistage de la fièvre chez les passagers s’est révélé largement inefficace, car il n’attrape pas les personnes encore en phase d’incubation – jusqu’à 14 jours pour COVID-19. Il ne détectera pas non plus les cas qui se produisent dans les communautés africaines. «Je pense que les affaires glissent dans le filet. Il est urgent d’enquêter et d’aborder ce point », explique Francine Ntoumi, parasitologue et experte en santé publique à l’Université Marien Ngouabi en République du Congo.

Une façon de savoir si la maladie se propage dans la communauté consiste à examiner les patients présentant des maladies semblables à celles de la grippe dans les cliniques et les hôpitaux. Le nombre de ces patients n’augmente pas encore à Durban, qui se trouve à KwaZuluNatal, la province où le taux d’infection par le VIH est le plus élevé en Afrique du Sud, explique Salim Abdool Karim, directeur du Centre pour le programme de recherche sur le sida en Afrique du Sud. Ils ne voient pas non plus une augmentation du nombre de patients âgés souffrant de détresse respiratoire aiguë. “Sur cette base, je suis raisonnablement confiant que nous n’avons pas de propagation communautaire répandue qui n’est pas détectée”, a déclaré Abdool Karim.

Mais il pense que ce n’est qu’une question de temps avant que des cas importés de COVID-19 – dont la plupart seraient des gens relativement riches qui peuvent se permettre de voyager – se retrouvent dans les communautés les plus vulnérables du pays. Les patients qui sont venus d’Europe auront probablement interagi avec des Sud-Africains avant leur diagnostic, y compris une aide ménagère, qui emmènent souvent des minibus bondés chez eux dans les zones à faible revenu – des conditions parfaites pour que COVID-19 se propage. «Je pense qu’il est inévitable que nous ayons une épidémie importante», a déclaré Abdool Karim.

Une autre façon de vérifier la réalité des cas signalés de COVID-19 est de parcourir les systèmes de surveillance qui suivent les maladies de type grippal pour détecter des pics inhabituels. Le système mondial de surveillance et de réponse contre la grippe montre des niveaux élevés pour certains pays africains, a déclaré John Nkengasong, directeur des Centres africains de contrôle et de prévention des maladies (CDC Afrique), qui est basé à Addis-Abeba, en Éthiopie. Mais cela pourrait être pour des raisons autres que COVID-19, dit-il, comme l’amélioration de la qualité des données de surveillance. On ne sait pas non plus à quel point ces méthodes de détection sont sensibles. Aux États-Unis, où la charge de travail signalée est beaucoup plus élevée qu’en Afrique, les scientifiques voient des signaux potentiels dans les ensembles de données de suivi des maladies de type grippal dans les groupes plus âgés, qui sont touchés de manière disproportionnée par COVID-19, explique l’épidémiologiste de l’Université de Yale, Dan Weinberger. “Mais qu’il s’agisse d’une maladie ou d’une augmentation des soins de santé, c’est une autre affaire”, a tweeté Weinberger en réponse à une question de Science.

L’Afrique CDC travaille avec les pays pour s’assurer que les échantillons envoyés aux sites de surveillance nationaux qui testent négatifs pour la grippe ou d’autres maladies respiratoires connues sont également dépistés pour COVID-19, dit Nkengasong. «Cela pourrait aider à clarifier davantage la question d’éventuels cas non détectés.»

Nous n’avons vraiment aucune idée du comportement de COVID-19 en Afrique.

Glenda Gray, Conseil sud-africain de recherche médicale

L’Afrique subsaharienne présente un avantage majeur en matière de COVID-19 : son âge moyen est le plus bas du monde. (L’âge médian est inférieur à 20 ans.) Les enfants tombent rarement malades avec COVID-19, et la plupart des jeunes adultes semblent souffrir de symptômes légers; les personnes âgées ont un risque significativement plus élevé de maladies graves et de décès. Seulement 3% de la population de l’Afrique subsaharienne est âgée de plus de 65 ans, contre environ 12% en Chine.

Certains scientifiques pensent également que les températures élevées dans de nombreux pays africains peuvent rendre la vie plus difficile au virus qui cause le COVID-19, le coronavirus du syndrome respiratoire aigu sévère 2. Gray pense que c’est plausible; La saison de la grippe en Afrique du Sud ne commence qu’en avril, quand il fait plus froid. Mais la question de savoir si COVID-19 se révélera être une maladie saisonnière reste une question ouverte.

De nombreux autres facteurs pourraient aggraver la pandémie en Afrique. Il sera difficile d’appliquer les interventions qui ont repoussé le virus à des niveaux très bas en Chine et qui ont aidé la Corée du Sud à contrôler plus ou moins l’épidémie. Plusieurs pays ont déjà introduit des règles pour empêcher la propagation; Le Rwanda a annoncé qu’il fermerait les lieux de culte, les écoles et les universités après son premier cas. Mais la distanciation sociale peut être impossible dans les townships surpeuplés, et on ne sait pas comment le confinement fonctionnerait dans les ménages africains où de nombreuses générations vivent ensemble, dit Ntoumi. Comment protégez-vous les personnes âgées, comment pouvez-vous dire aux populations du village de se laver les mains quand il n’y a pas d’eau ou d’utiliser du gel pour se désinfecter les mains quand elles n’ont pas assez d’argent pour se nourrir? «Je crains que ce ne soit le chaos», dit-elle.

Et de nombreux pays africains n’ont tout simplement pas la capacité de soins de santé pour soigner les patients atteints de COVID-19 gravement malades. Un document de 2015 a révélé que le Kenya, une nation de 50 millions de personnes qui a déclaré son premier cas il y a quelques jours, ne disposait que de 130 lits d’unités de soins intensifs et d’environ 200 infirmières spécialisées en soins intensifs. De nombreux autres pays sont confrontés à des contraintes similaires, explique Ifedayo Adetifa, épidémiologiste clinique au programme de recherche KEMRI-Wellcome Trust: «Une large pyramide des âges ou non, sans soins de santé universels et sans assurance maladie, nous ne pouvons tout simplement pas nous permettre d’avoir de nombreux cas de COVID-19 parce que nous ne pouvons pas gérer les cas les plus graves. »

Recherche sur le traitement

Les taux élevés d’autres maladies pourraient encore compliquer les choses. «La chose la plus importante pour nous est de décrire l’histoire naturelle de COVID-19 en Afrique du Sud pour voir si la tuberculose et le VIH aggravent la situation», dit Gray. Il y a de fortes chances que ce soit le cas, d’après l’expérience acquise avec d’autres infections respiratoires. La semaine dernière, l’Académie des sciences d’Afrique du Sud a averti que les personnes vivant avec le VIH sont huit fois plus susceptibles d’être hospitalisées pour une pneumonie causée par le virus de la grippe que la population générale, et sont trois fois plus susceptibles d’en mourir.

Si les cas continuent d’augmenter en Afrique du Sud, ses scientifiques sont prêts à étudier des thérapies potentielles. Le pays possède une richesse d’expertise et d’infrastructures pour mener des essais randomisés contrôlés contre placebo (ECR), par exemple des médicaments et des vaccins contre le VIH et la tuberculose. «Ce que nous faisons, c’est essayer d’identifier rapidement les sites afin que, si cette chose décolle, les grands hôpitaux qui ont la capacité de faire des ECR soient prêts à participer à la recherche sur les traitements», explique Helen Rees, directrice exécutive de Wits Reproductive. Institut de la santé et du VIH de l’Université du Witwatersrand. Rees ajoute que les autres priorités de recherche pour le pays comprennent la recherche de moyens de garder les cas bénins hors des hôpitaux – pour éviter que le système de santé ne soit submergé – et la recherche des meilleures façons d’empêcher les agents de santé et les autres groupes à risque d’être infectés.