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Boris Johnson, Premier ministre du Royaume-Uni, a le coronavirus


LONDRES - Pendant des semaines, le Premier ministre britannique Boris Johnson a résisté aux dirigeants occidentaux en refusant de verrouiller son pays contre la propagation du coronavirus. Vendredi, il est devenu le premier de ces dirigeants connus pour avoir contracté la maladie.

Le diagnostic de M. Johnson, confirmé dans un test jeudi, a menacé de plonger un gouvernement britannique déjà agité. Les craintes d'une contagion plus large ont grandi, alors que deux autres hauts fonctionnaires ont révélé qu'ils étaient eux aussi infectés.

Et avec l'héritier du trône, le prince Charles, déclarant cette semaine qu'il était tombé malade du virus, la Grande-Bretagne était confrontée à la perspective alarmante de devoir affronter sa plus grande crise depuis la Seconde Guerre mondiale avec plusieurs de ses principales personnalités en quarantaine.

M. Johnson, 55 ans, a insisté sur le fait qu'il ne renoncerait pas à ses fonctions. Dans une remarquable vidéo de deux minutes publiée sur Twitter, il a utilisé son propre cas comme une sorte de moment d'apprentissage pour le pays, appelant les gens à travailler à domicile et à se conformer aux mesures de distanciation sociale les plus drastiques qu'il a mises en place lundi.

"J'ai développé des symptômes bénins du coronavirus", a déclaré M. Johnson, l'air pâle et parlant avec une râpe dans la voix. "Je ne doute pas que je puisse continuer, grâce à la magie de la technologie moderne, à communiquer avec toute ma meilleure équipe pour mener la lutte nationale contre le coronavirus."

Mais un membre critique de son cabinet, Matt Hancock, le secrétaire à la Santé, a également été testé positif, ce qui signifie que les deux personnes les plus directement responsables de la lutte contre le virus en sont désormais atteintes.

Le conseiller médical en chef du gouvernement, Chris Whitty, a également signalé des symptômes du virus et déclaré qu'il s'isolait. Il y a des craintes que d'autres fonctionnaires qui ont eu des réunions avec M. Johnson aient également pu être dénoncés.

En cas d'incapacité de M. Johnson, ses fonctions seraient assumées par le secrétaire aux Affaires étrangères, Dominic Raab, qui a été testé négatif pour le virus. C'est une tournure époustouflante pour un gouvernement qui, il y a deux semaines à peine, débordait de confiance après une victoire écrasante aux élections de décembre.

D'autres dirigeants mondiaux, dont la chancelière allemande Angela Merkel et le premier ministre canadien Justin Trudeau, se sont mis en isolement par précaution ces derniers jours. Mais aucun pays occidental n'a vu le virus menacer l'ensemble de son établissement politique aussi rapidement que la Grande-Bretagne la semaine dernière.

Ce n'est que mercredi que le palais de Buckingham a donné la nouvelle époustouflante du prince Charles, le fils aîné de 71 ans de la reine Elizabeth II. Il a rencontré M. Johnson le 11 mars et sa mère de 93 ans le 12 mars, un jour avant qu'il ne soit infectieux, selon des conseillers médicaux.

M. Johnson a reçu les bons voeux d'un allié politique, le président Trump. Les deux hommes ont parlé par téléphone vendredi, selon Downing Street, et M. Trump a souhaité au Premier ministre une "récupération rapide".

Jusqu'à cette semaine, M. Johnson avait adopté une approche résolument plus nonchalante du virus que les autres dirigeants européens. Lors d'une conférence de presse au début du mois de mars, il a décrit la visite d'un hôpital où il a dit qu'il y avait des patients atteints de coronavirus.

«J'ai serré la main de tout le monde, vous serez ravi de savoir», a-t-il déclaré, «et je continue de serrer la main.»

Plus tard, le Premier ministre a hésité à forcer les pubs et les restaurants à fermer leurs portes, alors même qu'il demandait aux gens de cesser de s'y rassembler, et il a quitté les écoles ouvertes après que la France et l'Allemagne ont fermé les leurs.

M. Johnson a insisté sur le fait qu'il était guidé par ses conseillers scientifiques et médicaux et par une stratégie, fondée sur les sciences du comportement, selon laquelle le gouvernement devait mettre en place des mesures de distanciation sociale restrictives progressivement et dans le bon ordre pour s'assurer que le public les respecterait..

Les représentants du gouvernement ont en outre ébranlé le public en discutant ouvertement des mérites de «l'immunité collective», certains briefings semblant suggérer que le virus serait autorisé à traverser la population de sorte qu'un pourcentage élevé développerait une immunité naturelle, ce qui les rendrait plus résistants au face à une deuxième flambée.

Alors que le nombre de cas commençait à augmenter, des experts extérieurs ont averti que le pays risquait le même sort que l'Italie, où une explosion du nombre de patients a submergé le système de santé. Un rapport influent de l'Imperial College London a averti que le nombre de morts pourrait atteindre 250 000 personnes.

Ébranlé par cette projection, M. Johnson a décidé de changer de cap le week-end dernier. Lundi, il a interdit les réunions publiques de plus de deux personnes et a exhorté les gens à rester chez eux, à l'exception des voyages pour la nourriture, les médicaments, l'exercice et le travail, si leurs employeurs ne leur permettaient pas de travailler à domicile.

Vendredi, le pays a fait un bilan de 759 morts, soit un saut d'une journée de 181 personnes.

Au cours de la dernière semaine, M. Johnson a émergé comme un joyeux évangéliste pour la distanciation sociale, exhortant les Britanniques à s'unir dans une campagne nationale qui porte des échos distincts de la réponse stoïque de la Grande-Bretagne au Blitz pendant la Seconde Guerre mondiale.

En seulement deux jours, plus de 600 000 personnes se sont inscrites comme volontaires pour aider le Service national de santé et 1,5 million de personnes âgées et vulnérables, que le gouvernement a exhorté à se mettre en quarantaine pendant 12 semaines. Jeudi soir, des dizaines de milliers de Britanniques se tenaient sur des balcons ou à des fenêtres ouvertes, applaudissant les médecins et les infirmières du pays.

À 20 heures, M. Johnson est sorti de son bureau au 10 Downing Street, la résidence officielle du Premier ministre, pour participer à la manifestation publique de reconnaissance. Mais il tenait à se tenir à bonne distance du chancelier de l'Échiquier, Rishi Sunak, qui y participait également.

M. Johnson a salué l'esprit du peuple britannique dans sa vidéo, disant «nous allons le battre et nous allons le battre ensemble».

Maintenant, cependant, il fait face à la réalité déchirante d'être un patient atteint de coronavirus. Jeudi après une toux et une température élevée en fin d'après-midi, il a consulté le professeur Whitty, le médecin hygiéniste en chef, et a été testé pour le virus. Il a reçu le résultat positif vers minuit.

M. Johnson a déménagé de son bureau vers le bâtiment adjacent, 11 Downing Street, où le chancelier, M. Sunak, travaille normalement. Cela permet à M. Johnson de vivre et de travailler à la même adresse, car il occupait déjà l'appartement au-dessus du bureau du chancelier.

Ce bureau est équipé d'installations de vidéoconférence et M. Johnson fonctionne normalement, a déclaré un porte-parole. Vendredi matin, il a participé à distance à une réunion quotidienne du cabinet d'urgence depuis ses nouveaux quartiers. M. Johnson prévoit de rester isolé pendant sept jours, avec ses repas laissés à la porte.

Downing Street n'a fourni aucune information sur le sort de la partenaire de M. Johnson, Carrie Symonds, qui est enceinte du premier enfant du couple. Le couple a annoncé ses fiançailles le mois dernier. Elle est également isolée.

Parmi les questions auxquelles le gouvernement sera confronté figure le nombre de personnes avec lesquelles M. Johnson a été en contact au cours des derniers jours.

De nombreux fonctionnaires avaient cessé de travailler à Downing Street, participant à des réunions par le biais de conférences téléphoniques. Mais un personnel squelette travaillait toujours dans le bâtiment, et des hauts fonctionnaires comme M. Sunak et M. Hancock sont passés par là, apparaissant aux côtés de M. Johnson lors de séances d'information. Bien que les législateurs se soient assis plus loin les uns des autres que la normale au Parlement mercredi aux questions du Premier ministre, M. Johnson était encore raisonnablement proche de M. Hancock et plus tard du ministre de l'Intérieur, Priti Patel.

M. Johnson ne s'est pas présenté à la conférence de presse quotidienne de jeudi, au cours de laquelle M. Sunak a déployé le dernier plan pour protéger les travailleurs qui ont perdu leur salaire en raison du verrouillage du pays. M. Sunak n'a pas eu de symptômes du virus, selon la BBC, et n'a pas été testé.

Ces derniers jours, d'autres personnes qui travaillent à Downing Street ont commencé à s'isoler après avoir manifesté des symptômes, mais aucune recherche de contact n'a lieu, ont déclaré des responsables. Le programme de tests de la Grande-Bretagne a été critiqué ces derniers jours comme étant à la traîne de celui des autres pays européens.

Pourtant, les aides de M. Johnson ont minimisé le risque pour les autres hauts ministres et les hauts fonctionnaires du Cabinet qui sont entrés en contact avec lui, faisant valoir que le gouvernement avait respecté les conseils qu'il avait donnés au public de garder une distance de deux mètres, ou six pieds, 6 pouces, des autres personnes dans la mesure du possible.

Alors qu'il terminait son message au public britannique depuis sa nouvelle maison pendant les sept prochains jours, M. Johnson a sonné chaque pouce d'un converti à des mesures restrictives.

"Plus nous respecterons efficacement ces mesures", a-t-il dit, "plus vite notre pays traversera cette épidémie, et plus vite nous rebondirons".