Des chercheurs du Regenerative Bioscience Center de l’Université de Géorgie et leurs collègues ont découvert que les globules blancs « tueurs naturels » pouvaient se prémunir contre la cascade de changements cellulaires qui conduisent à la maladie de Parkinson et aider à arrêter sa progression.



Les cellules tueuses naturelles (NK) sont des globules blancs qui peuvent tuer les tumeurs sans que le corps ne le leur dise. Les cellules NK constituent la première ligne de défense contre l’invasion ou un virus et sont équipées de récepteurs activateurs qui peuvent détecter le stress cellulaire et identifier les cellules qui ont été altérées en raison d’une infection.

« Pour le moment, il n’y a pas de thérapie disponible pour modifier ou arrêter la progression de la maladie de Parkinson », a déclaré l’auteur principal Jae-Kyung « Jamise » Lee, professeur adjoint au Collège de médecine vétérinaire de l’UGA. « Ce serait la première étude NK à montrer la possibilité d’arrêter réellement la maladie. »



Apparaissant dans le numéro actuel de Proceedings of the National Academy of Sciences, la nouvelle étude souligne que les cellules NK agissent non seulement comme des capteurs efficaces qui attaquent un intrus, mais peuvent être essentielles pour réguler et limiter l’inflammation des tissus cérébraux et l’agrégation des protéines – caractéristiques de Parkinson et autres troubles neurodégénératifs. Le rapport a également constaté que la déplétion des cellules NK dans un modèle murin exagérait considérablement la maladie. Cela a conduit à la découverte que, sans cellules NK, le système nerveux était vulnérable aux attaques.

« Nous pensons que les cellules NK exercent une protection par leur capacité à réduire l’inflammation dans le cerveau et à éliminer les protéines qui se replient et créent des amas toxiques », a déclaré Lee. « En leur absence, les protéines n’ont pas été contrôlées et nous avons observé une diminution substantielle des cellules résistantes aux virus, confirmant que les cellules NK sont une source majeure de protéines de signalisation qui stimulent la réponse du système immunitaire. »

Il y a trente ans, lorsque la recherche sur les immunothérapies a commencé, une première étape logique dans le développement de ces thérapies – pour lutter contre le cancer, par exemple – a été de former le système immunitaire à reconnaître et à attaquer les cellules tumorales. Aujourd’hui, cette idée est passée avec succès du laboratoire à la clinique: de nouvelles immunothérapies pour le mélanome, le cancer du poumon et le cancer du rein ont récemment été approuvées par la Food and Drug Administration des États-Unis.

Lee met rapidement en garde que son travail sur la maladie de Parkinson a été réalisé sur des modèles animaux, mais elle est optimiste quant aux futures découvertes d’immunothérapie. Elle a cité des essais humains récents qui ont testé des immunothérapies contre une forme agressive de cancer du cerveau appelé glioblastome, indiquant que les cellules NK contribuent à l’élimination des cellules tumorales et libèrent des messages à l’appui de la défense du système immunitaire.

La maladie de Parkinson n’est plus considérée comme une maladie spécifique au cerveau, et les chercheurs reconnaissent de plus en plus un lien fonctionnel entre le système immunitaire et le système nerveux central. L’équipe de Lee a découvert que, dans des conditions d’inflammation chronique telles que la maladie de Parkinson, la barrière hémato-encéphalique est perturbée, permettant aux cellules immunitaires de pénétrer dans le cerveau.

« Comprendre comment la périphérie signale aux NK de patrouiller à la recherche d’agents infectieux, même en l’absence de maladie, pourrait conduire à des traitements révolutionnaires pour la maladie de Parkinson », a déclaré Lee.

Levi Wood, professeur adjoint à l’École de génie mécanique de Georgia Tech, collabore avec Lee à cette étude. Le partenariat initial entre les chercheurs a commencé avec un financement de démarrage du réseau Regenerative Engineering and Medicine (REM), une collaboration conjointe entre Emory University, Georgia Tech et UGA. En tant que boursière REM, Lee a tiré parti de son financement de démarrage pour obtenir un soutien important d’autres groupes, y compris le plus grand bailleur de fonds de la maladie de Parkinson au monde, la Fondation Michael J. Fox.

Le co-directeur de l’UGA pour REM est Steven Stice, qui est également directeur de RBC.

« Le soutien de REM à la recherche à haut risque a fourni au Dr Lee l’occasion de produire rapidement des découvertes surprenantes avec des résultats tangibles, en tirant parti des capacités d’un partenaire de renommée mondiale du secteur privé », a déclaré Stice, un éminent chercheur éminent de la Georgia Research Alliance du Collège des sciences agricoles et environnementales. « Nous sommes fiers de continuer à soutenir le corps professoral en début de carrière avec des idées audacieuses et de grands impacts qui résolvent des problèmes qui sauvent des vies. »

Initialement, les chercheurs se sont concentrés sur les effets neuroprotecteurs des cellules NK. L’étape suivante consiste à étudier comment les fonctions des cellules NK sont altérées par le vieillissement.

« Nos données préliminaires suggèrent que le nombre et la fonction des cellules NK sont diminués chez les animaux âgés, et affichent une capacité réduite à remplir leurs fonctions normales », a déclaré Lee. « Nous aimerions approfondir les changements liés à l’âge associés à la biologie des cellules NK et les implications plus larges pour la santé et le bien-être des personnes âgées. »

En janvier, le gouverneur de Géorgie, Brian Kemp, a annoncé que l’UGA ouvrira une chaire en l’honneur de l’ancien sénateur Johnny Isakson pour aider à développer des traitements pour la maladie de Parkinson – la même maladie qui a forcé le sénateur à se retirer de la fonction publique. En 2017, Isakson a reçu le Parkinson’s Advocacy Award de la Fox Foundation pour son travail visant à améliorer la vie des personnes vivant avec la maladie et pour son plaidoyer dans le financement de nouveaux traitements.

« Nous sommes ravis de faire partie de l’intérêt de la recherche communautaire de l’UGA dans la maladie de Parkinson et de leur engagement continu à rechercher de meilleurs traitements et un remède », a déclaré Lee.