Nous rions quand nous voyons Homer Simpson s’endormir en conduisant, à l’église et même en faisant fonctionner le réacteur nucléaire. En réalité cependant, la narcolepsie, la cataplexie et les troubles du comportement du sommeil paradoxal sont toutes des maladies graves liées au sommeil. Des chercheurs de l’Université de Tsukuba dirigés par le professeur Takeshi Sakurai ont découvert des neurones dans le cerveau qui relient les trois troubles et pourraient fournir une cible pour les traitements.


Le sommeil paradoxal est en corrélation lorsque nous rêvons. Nos yeux bougent d’avant en arrière, mais nos corps restent immobiles. Cette quasi-paralysie des muscle mass pendant le rêve s’appelle REM-atonie et fait défaut chez les personnes atteintes de difficulties du comportement du sommeil paradoxal. Au lieu d’être immobiles pendant le sommeil paradoxal, les muscular tissues se déplacent, allant souvent jusqu’à se lever et sauter, crier ou frapper. Sakurai et son équipe ont cherché à trouver les neurones du cerveau qui empêchent normalement ce type de comportement pendant le sommeil paradoxal.

Comment le cerveau vous paralyse pendant que vous dormez

En travaillant avec des souris, l’équipe a identifié un groupe spécifique de neurones comme candidats probables. Ces cellules étaient situées dans une zone du cerveau appelée médullaire médiale ventrale et recevaient des données provenant d’une autre zone appelée noyau tegmental sous-térodorsal, ou SLD. « L’anatomie des neurones que nous avons trouvés correspond à ce que nous savons », explique Sakurai. « Ils étaient connectés à des neurones qui contrôlent les mouvements volontaires, mais pas à ceux qui contrôlent les muscle groups des yeux ou des organes internes. Surtout, ils étaient inhibiteurs, ce qui signifie qu’ils peuvent empêcher les mouvements musculaires lorsqu’ils sont actifs. » Lorsque les chercheurs ont bloqué l’entrée de ces neurones, les souris ont commencé à bouger pendant leur sommeil, tout comme une personne atteinte d’un issues du comportement du sommeil paradoxal.


La narcolepsie se caractérise par un endormissement soudain à tout minute de la journée, même au milieu d’une phrase. La cataplexie est une maladie connexe dans laquelle les gens perdent soudainement leur tonus musculaire et s’affaissent. Bien qu’ils soient éveillés, leurs muscular tissues agissent comme s’ils étaient en sommeil paradoxal. Sakurai et son équipe soupçonnaient que les neurones spéciaux qu’ils avaient trouvés étaient liés à ces deux problems. Ils ont testé leur hypothèse en utilisant un modèle murin de narcolepsie dans lequel des attaques cataplexiques pourraient être déclenchées par le chocolat. « Nous avons constaté que le fait de faire taire la médullaire médiale du SLD à la ventrale réduisait le nombre d’épisodes cataplexiques », explique Sakurai.

Dans l’ensemble, les expériences ont montré que ces circuits spéciaux contrôlent l’atonie musculaire à la fois en sommeil paradoxal et en cataplexie. « Les neurones glycinergiques que nous avons identifiés dans la moelle médiane ventrale pourraient être une bonne cible pour les thérapies médicamenteuses pour les personnes atteintes de narcolepsie, de cataplexie ou de problems du comportement du sommeil paradoxal », explique Sakurai. « Des études futures devront examiner comment les émotions, connues pour déclencher la cataplexie, peuvent affecter ces neurones.