Les noctules communes – l’une des plus grandes espèces de chauves-souris originaires d’Allemagne – sont à la recherche de leurs semblables lors de leur chasse aux insectes au-dessus des terres agricoles. Des scientifiques du Leibniz Institute for Zoo and Wildlife Research (Leibniz-IZW) montrent dans un article publié dans la revue Oikos que les chauves-souris se nourrissent seules dans les forêts riches en insectes, mais chassent collectivement en groupes sur des terres agricoles pauvres en insectes. Ils semblent zoomer sur des endroits où des conspécifiques émettent des écholocations lors de la capture d’insectes, un indice par inadvertance qui révèle aux autres des zones à haut rendement. Cependant, «écouter» leurs compagnons de chasse pour trouver de la nourriture ne fonctionne que lorsqu’un nombre suffisant de chauves-souris se nourrissent dans la même zone. Si le nombre continue de diminuer, la densité pourrait tomber en dessous d’un niveau critique et la chasse conjointe pourrait devenir difficile, voire impossible. Cela pourrait constituer une menace supplémentaire pour la survie d’espèces telles que la noctule commune.

Les activités humaines ont radicalement changé la face de la terre au cours des siècles passés. Alors que l’Europe centrale était couverte de forêts vierges denses dans les temps anciens, aujourd’hui les terres agricoles, les prairies et les forêts aménagées dominent les campagnes. Les humains ont transformé les paysages naturels en paysages culturels et de nombreux animaux sauvages ont disparu, tandis que d’autres ont trouvé de nouvelles niches écologiques. Les chauves-souris ont particulièrement réussi dans ce dernier processus. En tant que soi-disant successeurs culturels, de nombreuses espèces ont pu survivre dans des environnements modernes, trouvant refuge dans des bâtiments et se nourrissant au-dessus des terres arables et des forêts aménagées. Mais quel est le secret de leur succès? Sont-ils des chasseurs particulièrement efficaces?



Pour vérifier cela, une équipe de recherche de Leibniz-IZW a équipé deux groupes de la noctule commune de capteurs qui ont enregistré à la fois la position spatiale et les appels d’écholocations à l’endroit de la chauve-souris étiquetée. À partir d’enregistrements acoustiques d’appels de chasse spéciaux, appelés «bourdonnements alimentaires», les auteurs ont déduit quand et où les chauves-souris s’attaquaient aux insectes. De plus, l’enregistrement de l’environnement acoustique a permis de déterminer la présence de conspécifiques. Des individus de la première population ont chassé des insectes dans une zone au nord de Berlin, caractérisée par de grands champs de blé, de colza et de maïs. Des individus de la deuxième population sont allés à la recherche de nourriture au sud-est de Berlin sur une zone dominée par la pinède. Dans les deux zones, les chauves-souris ont montré deux schémas de vol – le vol de navettage et le vol de recherche à petite échelle, dans lequel les animaux zigzaguaient au-dessus d’une petite zone. Lors de la chasse au-dessus de la forêt, les chauves-souris émettaient régulièrement des bourdonnements alimentaires, à la fois pendant le vol de navettage et pendant le vol de recherche à petite échelle, indépendamment de la présence d’autres chauves-souris. Apparemment, ils ont réussi en tant que chasseurs individuels. Au-dessus des terres agricoles, cependant, les chauves-souris qui faisaient la navette n’émettaient pas de bourdonnements alimentaires. Ce n’est qu’après avoir rencontré un conspécifique qu’ils sont passés au vol de recherche à petite échelle, qui était accompagné de nombreux appels de chasse.

La conclusion des scientifiques: Au-dessus des terres agricoles, les proies sont vraisemblablement rares et ne se trouvent qu’en plus grand nombre à quelques endroits – par exemple, sur des haies ou des fossés. C’est pourquoi les chauves-souris ont écouté leurs conspécifiques lorsqu’ils se nourrissent au-dessus des terres agricoles. Lorsqu’ils ont reconnu une chasse réussie par les appels alimentaires de leur voisin, ils ont rejoint le groupe des conspécifiques de la chasse et sont passés à des vols de recherche à petite échelle afin de se nourrir efficacement de l’essaim d’insectes qu’ils avaient traqués. Par contre, au-dessus des forêts, il y a probablement plus de proies, qui peuvent également être réparties de manière plus égale. Ici, les animaux ont réussi même sans écouter les conspécifiques.

«La chasse communautaire permet aux chauves-souris de trouver de la nourriture même au-dessus des terres agricoles à faible densité de proies», explique Christian Voigt, chef du département d’écologie évolutive de Leibniz-IZW. « Cependant, cela ne fonctionne que si la population est suffisamment importante. En raison de la mortalité des insectes et des collisions avec les éoliennes, les populations de la noctule commune et d’autres espèces pourraient diminuer davantage. Ces populations pourraient tomber en dessous de la densité de population critique, de sorte que la chasse conjointe n’est peut-être plus possible. Les populations locales qui dépendent de cette forme d’acquisition de nourriture seraient alors au bord de l’extinction. «