Un petit poisson élancé appelé la lance à sable joue un grand rôle en tant que « poisson fourrage par excellence » pour les macareux, les sternes et autres oiseaux de mer, les baleines à bosse et d’autres mammifères marins, et des poissons encore plus gros tels que l’esturgeon de l’Atlantique, la morue et le thon rouge dans le golfe. du Maine et du nord-ouest de l’océan Atlantique. Mais les scientifiques affirment à l’heure actuelle qu’ils en savent trop peu sur sa biologie et ses populations pour éclairer « les efforts de gestion, d’adaptation et de conservation du climat ».

Une équipe collaborative de 24 coauteurs dirigée par la première auteure et écologiste marine Michelle Staudinger au Northeast Climate Adaptation Science Center de l’Université du Massachusetts à Amherst cette semaine, appelle à une concentration accrue sur la lance à sable et son rôle écologique dans «l’écosystème dynamique» de la région, qui est face à une pression et à des risques accrus du changement climatique, de la pêche et du développement de l’énergie éolienne offshore. Les détails figurent dans le numéro actuel de Fish and Fisheries.



Deux espèces, la lance américaine et la lance nordique, sont si profilées qu’elles peuvent plonger à la vitesse de la nage dans le fond sableux de la mer, creusant pour échapper aux prédateurs. Staudinger explique: « Ils sont uniques parmi les poissons fourrages en raison de leur forme allongée et de leurs comportements de dissimulation. Leur forme les rend très attrayants pour de nombreux prédateurs car ils sont faciles à avaler. La plupart des prédateurs marins ne mâchent pas leur nourriture, ils préfèrent avalez leur nourriture entière. C’est comme manger des spaghettis au lieu d’une boulette de viande; il n’y a ni jambes ni épines pour se prendre dans la bouche ou la gorge. Même les petits poussins d’oiseaux de mer peuvent avaler une grande lance à sable car ils glissent jusque dans l’œsophage. « 

Holly Goyert, un chercheur post-doctoral UMass avec le projet qui travaille maintenant sous contrat avec le NOAA National Ocean Service ajoute que même si la lance à sable se produit dans les grandes écoles, « leurs corps élancés les rendent très difficiles à attraper dans les filets marins nous avons très peu d’informations sur leur abondance et leur distribution. Nous ne pouvons tout simplement pas les attraper de manière suffisamment fiable et efficace pour comprendre la taille de leurs populations. Nous avons quelques informations sur leur début de vie et leur stade adulte, mais il y a des lacunes importantes, en particulier dans les stades juvéniles et les premières années de leur vie. « 

Staudinger et Justin Suca, un doctorat. Un étudiant du MIT-Woods Hole Oceanographic Institution Joint Program qui a contribué à l’étude, souligne que la lance à sable est un poisson fourrager non géré dans la région, de sorte que les scientifiques ne collectent pas de données régulières à leur sujet.

L’équipe de Staudinger affirme que son rapport représente la première évaluation complète de cet important poisson fourrage dans l’Atlantique Nord-Ouest, bien que des efforts similaires aient été menés dans le Pacifique Nord-Ouest et en Europe. Dans l’Atlantique, on observe que la lance à sable est une source de nourriture importante pour la sterne de Dougall, une espèce en voie de disparition au niveau fédéral, l’esturgeon et la morue de l’Atlantique, le phoque commun et le phoque gris, ainsi que le rorqual à bosse et le rorqual à bosse. «Ce document est un appel à nos pairs et collègues qu’il existe un grand fossé dans les connaissances et à attirer davantage l’attention sur ces espèces en tant que poissons fourragers non gérés», explique Staudinger.

Pour commencer à répondre à ce besoin, elle, Linda Welch du U.S.Fish and Wildlife Service et Dave Wiley du Stellwagen Bank National Marine Sanctuary ont dirigé leurs collègues de 15 agences d’État et fédérales, d’établissements universitaires et d’organismes sans but lucratif lors d’un atelier de 2017. L’objectif était de synthétiser les données disponibles sur le cycle biologique, le comportement, la distribution, l’écologie alimentaire, les menaces et les vulnérabilités et le rôle des services écosystémiques de la lance à sable dans l’Atlantique Nord-Ouest. Wiley affirme que « la lance à sable est un ingrédient clé de la productivité du sanctuaire. Plus nous en saurons et comprendrons sur ce poisson fourrage, mieux nous serons équipés pour conserver et protéger les espèces marines qui dépendent de cette source critique de nourriture. »

En plus du Northeast Climate Adaptation Science Center d’UMass Amherst, le travail a été soutenu par la Woods Hole Oceanographic Institution, le U.S.Fish and Wildlife Service, la NOAA / Stellwagen Bank National Marine Sanctuary, l’Université de Boston et d’autres.

Dans l’ensemble, ils signalent que 72 prédateurs régionaux, dont 45 espèces de poissons, deux calmars, 16 oiseaux de mer et neuf mammifères marins, se sont avérés consommer des lançons. Staudinger ajoute que parce que la lance à sable est une reproductrice hivernale, elle est particulièrement vulnérable au réchauffement des températures océaniques dans les eaux du golfe du Maine, qui est connu comme un «point chaud du réchauffement climatique». Les poissons ressemblant à des anguilles peuvent également être moins adaptables que d’autres espèces de poissons – ils sont très dépendants des environnements marins à fond sablonneux de plus en plus ciblés par le dragage pour l’alimentation des plages et l’emplacement des éoliennes.

Selon les chercheurs, «les besoins de recherche prioritaires identifiés au cours de cet effort comprennent des informations de base sur les modèles et les facteurs de l’abondance et de la distribution des ammodytes (lance à sable), de meilleures évaluations des calendriers de la biologie de la reproduction et des enquêtes sur la sensibilité et la résilience régionales au changement climatique, la pêche et des perturbations de l’habitat. Des études du réseau trophique sont également nécessaires pour évaluer les liens trophiques et pour évaluer les conséquences des champs de proies et de prédateurs du zooplancton non homogènes sur le flux d’énergie dans l’écosystème de l’Atlantique Nord-Ouest. «