Une équipe de chercheurs du Biozentrum de l’Université de Bâle a découvert un nouveau lien entre une altération génétique et des difficultés sociales liées à l’autisme: une mutation du gène de la neuroligine-3 réduit l’effet de l’hormone ocytocine. Dans la revue Nature, les chercheurs rapportent une approche thérapeutique qui pourrait normaliser le comportement social dans l’autisme. Ils ont déjà obtenu des résultats prometteurs dans un modèle animal.



L’autisme touche approximativement un pour cent de la inhabitants et se caractérise par des altérations de la conversation, des comportements répétitifs et des difficultés sociales. Il existe de nombreux facteurs génétiques impliqués dans le développement de l’autisme. Des centaines de gènes différents ont été identifiés, y compris le gène codant pour la molécule d’adhésion synaptique neuroligine-3. Les mécanismes par lesquels cette grande variété d’altérations génétiques est liée aux symptômes de l’autisme sont encore largement méconnus et constituent l’un des défis majeurs dans le développement de nouveaux traitements.

L’équipe de recherche dirigée par le professeur Peter Scheiffele au Biozentrum de l’Université de Bâle a maintenant découvert un lien inattendu entre la neuroligine-3, un gène qui contribue à la probabilité d’autisme, et la voie de signalisation de l’ocytocine dans un modèle murin. L’hormone ocytocine régule le comportement social des mammifères, en particulier les interactions sociales.



La mutation affecte la réponse des neurones

Les souris présentant des mutations dans certains gènes qui présentent un comportement typique lié à l’autisme chez l’homme sont utilisées comme système modèle pour étudier l’autisme et aider les scientifiques à en apprendre davantage sur la biologie de cette maladie chez l’homme.

Dans un tel modèle de souris, l’équipe de Scheiffele a démontré pour la première fois qu’une mutation associée à l’autisme dans le gène de la neuroligine-3 perturbe la voie de signalisation de l’ocytocine dans les neurones du système de récompense du cerveau chez la souris et, par conséquent, réduit les interactions sociales entre souris. De manière inattendue, la perte de neuroligine affecte l’équilibre de la synthèse des protéines dans ces neurones et donc les réponses neuronales à l’ocytocine.

On a déjà émis l’hypothèse que les signaux médiés par l’ocytocine pourraient éventuellement jouer un rôle dans l’autisme. « Cependant, nous avons été très surpris de découvrir que des mutations dans la neuroligine-3 altèrent les voies de signalisation de l’ocytocine. Nous avons réussi à rassembler deux pièces de puzzle des mécanismes sous-jacents à l’autisme », déclare Scheiffele.

La signalisation modifiée de l’ocytocine est réversible

De plus, l’équipe de recherche a démontré que les altérations du système ocytocine chez les souris avec une mutation neuroligine-3 peuvent être restaurées par un traitement avec un inhibiteur pharmacologique de la synthèse des protéines. Ce traitement a normalisé le comportement social des souris: comme leurs conspécifiques en bonne santé, elles ont réagi différemment aux souris familières ou aux souris qui leur étaient étrangères. Surtout, le même inhibiteur a également amélioré les symptômes comportementaux dans un deuxième modèle d’autisme chez les rongeurs, indiquant qu’il pourrait être in addition largement appliqué dans le traitement de l’autisme.

La convergence récemment découverte entre trois éléments importants – un facteur génétique, les changements dans la synthèse des protéines neuronales et la régulation du comportement social par le système de l’ocytocine – éclaire un peu la façon dont plusieurs facteurs impliqués dans l’autisme peuvent être connectés. En outre, les résultats peuvent ouvrir de nouvelles approches pour le traitement de certains areas du comportement social dans certains cas d’autisme, lorsque cela est souhaitable.