Le mystère du mécanisme d’Anticythère enfin résolu par des chercheurs grâce à des méthodes modernes

L’année dernière, Graham Woan savait exactement comment il voulait passer ses vacances de Noël : en essayant de résoudre le mystère vieux de 2 200 ans du plus vieil « ordinateur » connu au monde. Connu sous le nom de mécanisme d’Anticythère, ce dispositif en bronze est un ordinateur mécanique doté d’engrenages imbriqués. Au IIe siècle avant J.-C., un utilisateur aurait utilisé ses anneaux et ses trous régulièrement espacés pour cartographier les événements célestes futurs, tels que les éclipses. Mais le nombre de ces trous uniformément espacés reste un mystère et constitue la clé pour déterminer exactement le fonctionnement de l’ordinateur.

Le YouTubeur Chris Budiselic est depuis longtemps fasciné par ce mécanisme et a commencé à créer sa propre version il y a sept ans, mais il ne savait pas combien de trous inclure. Sur la base de certaines recherches publiées par Budiselic, les astronomes de l’Université de Glasgow, dont Woan, se sont tournés vers des stratégies de modélisation statistique pour trouver la réponse. « Cela m’a semblé être un problème intéressant, et je pensais pouvoir le résoudre d’une manière différente pendant les vacances de Noël, alors j’ai commencé à utiliser certaines stratégies statistiques pour répondre à la question », a déclaré Woan dans un communiqué de presse de l’université. D’après le nombre de trous, les chercheurs ont découvert que l’appareil suit un calendrier lunaire plutôt qu’un calendrier égyptien, comme le suggéraient certaines recherches précédentes.

Une épave pleine de trésors antiques

Le mécanisme d’Anticythère n’est qu’une des découvertes intrigantes d’une épave vieille de 2 000 ans que des plongeurs ont découverte pour la première fois en 1900. Des plongeurs attendant la fin d’une tempête ont trouvé les restes près de l’île grecque d’Anticythère. Selon l’Institut océanographique de Woods Hole, des fouilles ont permis de découvrir trois statues de chevaux en marbre grandeur nature, des pièces de monnaie, des bijoux et d’autres trésors. Mais le mécanisme d’Anticythère est peut-être la découverte la plus singulière de toutes. Il a la taille d’une boîte à chaussures, est brisé en six morceaux et a été érodé par le temps passé sous l’eau.

Le mécanisme est si sophistiqué que certains ont pensé qu’il s’agissait d’un appareil moderne qui s’était mêlé aux artefacts anciens, selon Derek John de Solla Price. Il a contribué à découvrir la fonction de l’appareil dans les années 1970. Des images aux rayons X de 2005 ont fourni aux chercheurs de nouveaux détails sur l’appareil. Et en 2020, Budiselic et ses collègues ont utilisé les images pour mesurer la position des trous et ont suggéré que le mécanisme avait entre 347 et 367 trous. S’il avait eu près de 350 trous, il aurait suivi le calendrier lunaire. S’il en avait eu 365, il aurait été calqué sur le calendrier égyptien.

Un mystère résolu grâce à la statistique

Mais il était difficile de déterminer un nombre exact en raison de l’état dégradé de l’appareil. Après avoir pris connaissance des recherches de Budiselic, Woan a d’abord utilisé l’analyse bayésienne, en calculant différentes probabilités du nombre total de trous en fonction de la position et du nombre de trous dans les pièces de bronze restantes. Il a appris qu’il était des centaines de fois plus probable que l’appareil ait 354 trous que 360 trous.

Joseph Bayley, collègue de Woan, a poursuivi ses recherches en modifiant les techniques utilisées pour étudier les ondes gravitationnelles, qui sont des ondulations de l’espace-temps. Ses résultats concordent avec ceux de Woan : il y avait probablement 354 ou 355 trous dans l’anneau. En d’autres termes, il y a une probabilité beaucoup plus élevée que le mécanisme ait suivi l’année lunaire grecque plutôt que l’année lunaire égyptienne.

Un savoir-faire impressionnant

Il était capable de calculer la position des planètes avec une précision incroyable pour l’époque. Cette découverte renforce l’impressionnant savoir-faire et les connaissances nécessaires à la création de cet appareil. « La précision du positionnement des trous aurait nécessité des techniques de mesure extrêmement précises et une main incroyablement sûre pour les percer », a déclaré Bayley dans le communiqué de presse.

Les deux hommes ont publié leurs recherches dans la revue à comité de lecture Horological Journal.

  • Des chercheurs résolvent le mystère du mécanisme d'Anticythère grâce à des méthodes modernes.
  • Graham Woan et son équipe utilisent des strategies de modélisation statistique pour trouver la réponse.
  • Le mécanisme d'Anticythère, découvert dans une épave vieille de 2 000 ans, suit un calendrier lunaire.
  • Les chercheurs ont publié leurs recherches dans la revue Horological Journal.