Dans l’ouest des États-Unis, de graves incendies de forêt alimentés par une végétation sèche à l’amadou ont déjà brûlé as well as de 3,2 tens of millions d’hectares (8 tens of millions d’acres – une superficie de la taille du Maryland – à la fin d’octobre 2020, et près de 6 fois cette superficie. brûlé cette année en Australie. Et même si la pire année des incendies dans aucun des deux pays n’est encore terminée, les inquiétudes grandissent déjà concernant le prochain hazard auquel ces régions seront confrontées: des flux de débris dangereux et destructeurs.




Les coulées de débris sont des boues rapides de sol, de roche, d’eau et de végétation qui sont particulièrement dangereuses vehicle elles se produisent généralement sans aucun avertissement. Certaines coulées de débris sont suffisamment puissantes pour emporter tout sur leur passage, y compris les arbres, les rochers, les véhicules et même les maisons.

Vers une compréhension du instant et de la façon dont une rupture de pente peut se produire

Il y a deux ans à Montecito, en Californie, 23 personnes ont été tuées et in addition de 400 maisons endommagées par une série de coulées de débris engendrées par une pluie intensive tombant sur des collines brûlées par ce qui à l’époque avait été le moreover grand incendie de l’histoire de la Californie.


Pour mieux comprendre l’origine de ces dangers, des chercheurs de l’U.S. Geological Survey (USGS) ont étudié la rupture de pente sur deux web sites des montagnes San Gabriel, dans le sud de la Californie. Le premier web page a brûlé en 2016 lors de l’incendie du complexe San Gabriel, tandis qu’un deuxième website voisin a été carbonisé lors de l’incendie de Colby en 2014. Les résultats, présentés mercredi lors de la réunion annuelle de la Geological Culture of The usa, indiquent qu’il y avait des différences majeures dans la rupture de pente entre la première et la troisième année suivant l’incinération. Les résultats aideront à informer les gestionnaires des terres et les résidents du second et de l’endroit où les coulées de débris et d’autres types de rupture de pente sont furthermore susceptibles de se produire.

« Au cours de la première année après chaque incendie, nous avons observé des flux de débris générés par le ruissellement des précipitations », explique Francis Rengers, un géologue de recherche de l’USGS qui a dirigé l’étude. « Mais alors que nous continuions à surveiller, nous avons été surpris de voir qu’une tempête avec une intensité de pluie moreover élevée que les tempêtes de la première année, a entraîné plus de 280 glissements de terrain peu profonds, plutôt que des coulées de débris, la troisième année. »

Contrairement aux coulées de débris, qui ont un comportement fluide, les glissements de terrain glissent sous forme de masses cohésives le extensive d’un approach de rupture. Les chercheurs, y compris des scientifiques de l’Université de l’Arizona, du Desert Analysis Institute, de l’USGS et du German Investigation Center (GFZ), pensent que cette différence est thanks à des changements dans la quantité d’eau pouvant s’infiltrer dans le sol pendant les tempêtes qui suivent les incendies de forêt. Parce que de graves incendies de forêt rendent les sols furthermore hydrofuges, dit Rengers, les précipitations ont tendance à s’écouler sur les sols brûlés. « Si l’eau ne pénètre pas », explique-t-il, « elle coule à la surface ». En supprimant la couverture du sol, les incendies de forêt réduisent également la rugosité d’un versant, ce qui aide la vitesse de ramassage du lisier. L’incinération peut également permettre aux précipitations sur le sol nu de créer ce qu’il appelle un « joint de surface » qui augmente encore le ruissellement.

Étant donné que les glissements de terrain ont des écoulements beaucoup furthermore courts que les coulées de débris, ils présentent des potential risks différents. « Les glissements de terrain que nous avons observés auraient principalement un impression sur les infrastructures locales de la forêt, telles que les routes, les lignes de transport d’électricité et les ponceaux », explique Rengers. En revanche, dit-il, les coulées de débris déplacent les sédiments beaucoup as well as en aval et posent donc un threat au-delà des pentes escarpées et montagneuses. « Les flux de débris générés par le ruissellement menacent des vies et des biens, y compris des maisons », dit-il.

Les résultats offrent une lueur d’espoir que la menace de rupture de pente a une durée limitée: les chercheurs ont constaté qu’en l’espace de cinq ans, la densité des glissements de terrain sur les pentes brûlées dans les San Gabriels était presque égale à la densité dans les régions non brûlées. Cela indique que la végétation de cette région se rétablit en moins d’une demi-décennie.

Sur la base de ces observations, les chercheurs ont développé un nouveau modèle conceptuel de rupture de pente post-incendie qui comporte trois étapes distinctes. Pendant la period de « non-récupération », l’augmentation du ruissellement rend les flux de débris moreover fréquents. En quelques années, l’augmentation de la percolation de l’eau, combinée à la décomposition des racines de la végétation détruite par le feu, rend les pentes as well as sensibles aux glissements de terrain pendant la phase de « récupération initiale ». Après environ cinq ans, de nouvelles racines s’établissent suffisamment pour stabiliser le flanc de la colline dans la period finale de « récupération complète ».

À l’avenir, les chercheurs prévoient d’étudier si ce même modèle s’applique à d’autres régions, telles que les Rocheuses et le nord-ouest du Pacifique, qui ont également connu de graves incendies de forêt cette année. Pour l’instant, les résultats ont des purposes immédiates et pratiques pour les gestionnaires fonciers qui font face aux conséquences de 2020. « Notre modèle suggère que les coulées de débris seront la principale préoccupation au cours des une à deux prochaines années, au moins dans les cicatrices de brûlures dans le sud de la Californie, et après cela, la préoccupation se déplacera vers les risques de glissements de terrain peu profonds », explique Rengers. « J’espère que notre travail offre aux gestionnaires des terres des attentes utiles concernant la façon dont ces processus sont susceptibles d’évoluer et les aide à prioriser l’atténuation et la planification après un incendie de forêt.