• Les scientifiques du monde entier se précipitent pour mettre au point un vaccin contre le nouveau coronavirus, qui a infecté plus de 467 000 personnes
  • Tous les virus, y compris celui-ci, mutent avec le temps. Au fur et à mesure de leur réplication, de minuscules erreurs sont introduites dans leurs codes génétiques.
  • Pour certains virus, comme la grippe, ces erreurs s’accumulent plus rapidement au fil du temps et peuvent modifier le comportement du virus – nécessitant un nouveau vaccin chaque année
  • Le nouveau coronavirus semble cependant muter lentement, selon les experts. Cela signifie que son vaccin serait probablement efficace à long terme, un peu comme un vaccin contre la rougeole
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Une lueur d’espoir sur le front des coronavirus: les experts qui ont suivi la propagation du virus ont conclu qu’il mutait plus lentement que d’autres virus respiratoires comme la grippe.



Ce taux de mutation lent a deux implications, toutes deux positives. Cela signifie que le virus (dont le nom officiel est SARS-CoV-2) est stable dans sa forme actuelle et qu’il est donc peu probable qu’il devienne encore plus dangereux à mesure qu’il continue de se propager. Cela signifie également qu’un vaccin pourrait être efficace à long terme; il agirait plus comme un vaccin contre la rougeole ou la varicelle qu’un vaccin contre la grippe saisonnière.

Peter Thielen, généticien moléculaire à l’Université Johns Hopkins, a déclaré au Washington Post qu’une analyse de 1000 échantillons différents du nouveau coronavirus n’a révélé que quatre à 10 différences génétiques entre les souches qui ont infecté des personnes aux États-Unis et le virus d’origine qui s’est propagé dans Wuhan.

Un pharmacien donne à Jennifer Haller, à gauche, le premier coup de feu dans l’étude clinique de première étape d’un vaccin potentiel contre le COVID-19, la maladie causée par le nouveau coronavirus, le 16 mars 2020, au Kaiser Permanente Washington Health Research Institute à Seattle.
        
            Ted S. Warren / Associated Press

« À ce stade, le taux de mutation du virus suggérerait que le vaccin développé pour le SRAS-CoV-2 serait un seul vaccin, plutôt qu’un nouveau vaccin chaque année comme le vaccin contre la grippe », a déclaré Thielen.

Le coronavirus est plus stable que la grippe

Tous les virus mutent avec le temps. Au fur et à mesure de leur réplication, de minuscules erreurs sont constamment introduites dans le code génétique du virus, et celles-ci se propagent ensuite à travers la population d’un virus. De telles mutations décomposent un virus en différentes souches, mais tendent à ne pas avoir d’incidence sur la contagiosité du virus ou sa propagation. Les erreurs génétiques aident cependant les scientifiques à suivre la façon dont un virus se déplace dans la population humaine – elles sont comme du fil d’Ariane génétique.

Le SRAS-CoV-2 ne semble pas beaucoup muter. Des changements subtils dans son génome se sont produits au fil du temps, mais le virus semble le même partout où il est apparu. Chaque souche est presque identique.

Andrew Rambaut, biologiste de l’évolution moléculaire à l’Université d’Édimbourg, a déclaré à Science que le SRAS-CoV-2 accumule en moyenne une à deux mutations par mois.

« C’est environ deux à quatre fois plus lent que la grippe », a-t-il déclaré.

Cette image au microscope électronique à balayage montre le SARS-CoV-2 (les objets ronds magenta) émergeant de la surface des cellules d’un patient coronavirus.
        
            NIAID-RML

Trevor Bedford, un scientifique du Fred Hutchinson Cancer Research Center, a tweeté que le virus de la grippe, en revanche, « mute environ une fois tous les 10 jours dans son génome ».

La plupart de ces mutations sont sans conséquence, a-t-il écrit sur Twitter, mais de temps en temps une apparaîtra qui mine l’immunité existante des gens contre la grippe. C’est pourquoi nous devons nous faire vacciner chaque année contre la grippe, et aussi pourquoi les vaccins contre la grippe ne sont pas toujours efficaces à 100%.

Mais les coronavirus, dans l’ensemble, sont « un peu moins sujets aux mutations que la grippe », avait précédemment déclaré à Business Insider Stephen Morse, épidémiologiste à la Columbia University. Le nouveau coronavirus est peu susceptible de muter à chaque saison, a ajouté Morse.

Benjamin Neuman, virologue à la Texas A&M University à Texarkana, a expliqué au Post pourquoi c’était le cas.

« La grippe a une astuce dans son sac que les coronavirus n’ont pas – le génome du virus de la grippe est divisé en plusieurs segments, chacun codant pour un gène. Lorsque deux virus de la grippe sont dans la même cellule, ils peuvent échanger certains segments, créant potentiellement une nouvelle combinaison instantanément – c’est ainsi qu’est née la grippe porcine H1N1 », a déclaré Neuman.

Des gens de Mexico, au Mexique, portent des masques pour se protéger de la grippe H1N1 dans un bus public, le 30 avril 2009.
        
            Joe Raedle / Getty Images

La stabilité du coronavirus signifie qu’un vaccin pourrait être de longue durée

Bedford, qui étudie le coronavirus à Seattle, a tweeté lundi qu’il prédit « qu’il faudra au virus quelques années pour muter suffisamment pour entraver considérablement un vaccin ».

Plus de 40 vaccins potentiels contre les coronavirus sont en préparation. La société de biotechnologie Moderna a déjà commencé des essais sur l’homme, mais il est peu probable qu’un vaccin atteigne le marché de masse avant mars 2021.

Une fois qu’un vaccin est créé, cependant, il sera efficace dans le corps pendant longtemps – des années, selon Bedford.

Le Vénézuélien Yan Manuel reçoit un vaccin gratuit contre la rougeole dans l’État de Roraima, Brésil, le 19 août 2018.
        
            / Photo prise le 26 novembre 2018 / REUTERS / Nacho Doce

Il a prédit sur Twitter que nous verrons des mutations occasionnelles qui permettront au coronavirus « d’échapper partiellement aux vaccins ou à l’immunité collective existante, mais que ce processus prendra très probablement des années plutôt que des mois ».

Cela signifie qu’un vaccin contre le coronavirus fonctionnerait plus comme le vaccin contre la rougeole, qui protège les patients à vie.

La plupart des mutations virales sont inoffensives. Mais certains – ceux qui aident un virus à se propager plus rapidement ou à infecter davantage de personnes – peuvent avoir un impact sur la gravité d’une épidémie. Une mutation est probablement ce qui a permis à ce coronavirus de passer de son espèce hôte – probablement des chauves-souris – à un autre animal (peut-être un cochon, un pangolin ou un chat civette), puis d’infecter des personnes.

À ce jour, le SRAS-CoV-2 n’a pas muté d’une manière qui a exacerbé l’épidémie mondiale, mais cela ne signifie pas que cela ne peut pas se produire.

« Nous n’avons vu jusqu’à présent aucun type de changement dans la façon dont il agit, mais nous le surveillons de très près, car il est concevable qu’il puisse muter et changer certaines de ses performances », Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses, a déclaré dimanche à CBS.

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