Mercredi, dans un discours télévisé à la nation, Poutine a annoncé un large éventail de mesures pour faire face à la propagation du virus et à ses effets économiques croissants.

« Ne comptons pas sur notre chance russe », a-t-il dit. « S’il vous plaît, ne pensez pas, comme nous le faisons souvent: » Oh, cela ne me touchera pas.  » Cela peut toucher tout le monde. Et ce qui se passe aujourd’hui dans de nombreux pays occidentaux, en Europe et à l’étranger, pourrait devenir notre avenir immédiat. « 



Certaines mesures visaient à atténuer le coup économique. À partir du 28 mars, les Russes auront un congé payé d’une semaine – pour rester à la maison. Les Russes verront un moratoire sur les versements hypothécaires et les entreprises bénéficieront de crédits-vacances. Et les familles ayant droit aux paiements du gouvernement pour subvenir aux besoins de plusieurs enfants recevront des paiements mensuels supplémentaires.

Mais le coronavirus a pris une dimension politique pour le leader russe: Poutine a également annoncé qu’un référendum national sur les amendements constitutionnels prévu pour le 22 avril a été reporté jusqu’à nouvel ordre.

« Nous évaluerons la situation et sur la base uniquement des recommandations des médecins et des spécialistes, nous déciderons d’une nouvelle date », a déclaré M. Poutine.

Il est difficile de sous-estimer l’importance de ce vote pour garantir l’emprise du président russe au pouvoir. Poutine a saisi les rênes du pouvoir dans son pays pendant deux décennies, mais son mandat actuel se termine en 2024, laissant la Russie avec une potentielle crise de succession.

Le système de démocratie gérée de Poutine signifie que le pouvoir découle d’un seul homme: le président n’a pas de concurrence politique sérieuse, ses amis et alliés contrôlent les sommets de l’économie et Poutine est l’arbitre ultime des différends entre élites. La constitution actuelle oblige Poutine à se retirer après son mandat actuel, ce qui signifie que le système qu’il préside pourrait rapidement s’effondrer.

Le vote du 22 avril était censé y remédier, de façon typiquement putinesque. Le parlement du pays a adopté des amendements à la constitution qui pourraient ouvrir la voie au président au pouvoir après la fin de son mandat actuel, potentiellement jusqu’en 2036. Poutine a signé les amendements et la Cour constitutionnelle a approuvé les changements proposés, qui doivent maintenant être soumis au vote populaire.

Le coronavirus est donc un nouveau champ de bataille politique pour Poutine, et le leader du Kremlin a précédé son discours mercredi d’une offensive de relations publiques.

Mardi, le chef russe a rendu visite au principal hôpital de Moscou pour surveiller les patients suspects de coronavirus, et a mis un équipement de protection pour visiter l’hôpital de la banlieue de Kommunarka. C’était le genre de jeu de costumes que nous avons l’habitude de voir du Kremlin, et rappelle l’un de ses premiers pas en tant que président par intérim de la Russie: voler vers la république déchirée par la guerre de Tchétchénie en 2000 dans le siège du copilote d’un Su -27 chasseur à réaction.

Poutine a lancé la campagne actuelle contre le coronavirus en termes martiaux.

« J’ai regardé comment ils [the hospital staff] travaillent, tout le monde est à leurs positions de combat « , at-il dit, selon un communiqué du Kremlin. » Tout le monde fonctionne comme sur des roulettes, bien et bien coordonné. « 

Poutine ne jouait pas seulement le commandant en chef décisif pour un public national. Il a également déployé ses forces armées dans le cadre d’une campagne internationale pour lutter contre la pandémie. Au cours du week-end, l’armée russe a annoncé qu’elle déployait un groupe de 100 médecins et virologues ainsi que du matériel de désinfection en Italie pour aider ce pays à lutter contre l’épidémie.

L’avion Il-76 des Forces aérospatiales russes a décollé dimanche de l’aérodrome militaire Chkalovsky de Moscou avec des spécialistes militaires russes et du matériel à bord. Le ministère russe de la Défense a publié une photo de l’un des avions de transport: le fuselage était décoré d’une photo de deux coeurs, chacun aux couleurs des drapeaux italien et russe.

«De la Russie avec amour», disait le signe en russe, anglais et italien.

La télévision d’État russe a diffusé des images de véhicules militaires russes qui dévalent la route en Italie, un État membre de l’OTAN. C’était une image puissante, et le déploiement rapide de la Russie a rendu les États-Unis et leurs alliés lents à réagir à la crise. Selon un responsable américain de la défense, la décision russe est intervenue dans le cadre d’un appel direct du ministre italien de la Défense à une aide militaire américaine pour lutter contre le coronavirus.

« Le ministère russe des Situations d’urgence et le ministère de la Défense adorent les gestes chargés de relations publiques et ils excellent dans ce domaine depuis le début de la guerre en Syrie », a déclaré Andrew Weiss, vice-président des études au Carnegie Endowment for International Peace. « La réalité est le sous-approvisionnement de ses [Russia’s] priorités nationales et la Russie somnambule dans sa réponse Covid-19. « 

Certes, l’approche centrée sur les relations publiques du Kremlin ne signifie pas que la Russie peut arrêter la propagation du virus. Mercredi, le siège du coronavirus du pays a signalé la plus forte augmentation d’un jour des cas, passant de 495 à 658 la veille.

Et dans un système centré sur Poutine, tous les regards sont tournés vers la santé du leader. Le Kremlin affirme que Poutine est en bonne santé et travaille à son rythme habituel. Mais lors de la description de la santé du leader lors d’une conférence téléphonique, son porte-parole Dmitri Peskov les préface souvent en interrompant « tfu ! Tfu ! Tfu !  » – un énoncé superstitieux qui équivaut à dire «frappe au bois».

Reportage supplémentaire par Mary Ilyushina de CNN à Moscou.