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Comment le coronavirus pourrait prendre le dessus sur votre corps

Dr F.A. Murphy // Visuals Unlimited

Vous appelez un ami et prenez rendez-vous pour le déjeuner. C’est un peu comme le printemps, donc vous choisissez un endroit avec des sièges à l’extérieur, ce qui semble être plus sûr. Comme d’habitude, vous prenez toutes les précautions raisonnables:, vous asseyez à bonne distance des autres clients et essayez d’éviter de vous toucher le visage, bien que cette dernière partie soit difficile. Une partie de vous soupçonne que tout cela pourrait être exagéré.

Ce que vous ne savez pas, c’est qu’il y a dix jours, le père de votre ami était l’invité de son partenaire commercial au University Club, où il a attrapé le nouveau coronavirus de la femme d’un spéculateur de crypto-monnaie. Trois jours après cela, il toussa dans sa main avant d’ouvrir la porte de son appartement pour accueillir son fils à la maison. La salive des patients atteints de COVID-19 peut contenir un demi-billion de particules de virus par cuillère à café, et une toux l’aérosolise en une brume diffuse. Lorsque votre ami a franchi la porte, il a respiré et 32 ​​456 particules virales se sont déposées sur la muqueuse de sa bouche et de sa gorge.

Comment le coronavirus pourrait prendre le dessus sur votre corps

Depuis, les virus se multiplient dans son corps. Et pendant qu’il parle, le passage de son souffle sur la muqueuse humide de sa gorge supérieure crée de minuscules gouttelettes de mucus chargé de virus qui flottent de manière invisible dans l’air au-dessus de votre table. Certains se déposent sur la nourriture non encore consommée dans votre assiette, certains dérivent sur vos doigts, d’autres sont attirés dans votre sinus nasal ou se déposent dans votre gorge. Au moment où vous tendez la main pour lui dire au revoir, votre corps est porteur de 43 654 particules virales. Au moment où vous avez fini de vous serrer la main, ce nombre atteint 312 405.

L’une des gouttelettes est attirée dans les passages ramifiés de vos poumons et se dépose sur la surface chaude et humide, déposant des particules virales dans le mucus qui recouvre le tissu. Chaque particule est ronde et très petite; si vous agrandissiez un cheveu humain pour qu’il soit aussi large qu’un terrain de football, la particule virale aurait quatre pouces de diamètre. La membrane externe du virus est constituée d’une couche huileuse incrustée de molécules de protéines dentelées appelées protéines de pointe. Ceux-ci dépassent comme les saillies d’un jouet à mâcher à boule noueuse. Au milieu de la particule virale se trouve un brin enroulé d’ARN, le matériel génétique du virus. La charge utile.

Lorsque le virus dérive à travers le mucus pulmonaire, il se heurte à l’une des cellules qui tapissent la surface. La cellule est considérablement plus grande que le virus; sur l’échelle du terrain de football, il mesure 26 pieds de diamètre. Un milliard d’années d’évolution l’ont équipé pour résister aux attaquants. Mais il a également une vulnérabilité – une porte dérobée. Un morceau de protéine appelé enzyme de conversion de l’angiotensine 2, ou récepteur ACE2, dépasse de sa surface. Normalement, cette molécule joue un rôle dans la modulation de l’activité hormonale dans le corps. Aujourd’hui, il va servir d’ancrage au coronavirus.

Alors que la protéine de pointe bute contre la surface de la cellule pulmonaire, sa forme correspond si étroitement à celle de l’ACE2 qu’elle y adhère comme un adhésif. La membrane du virus fusionne ensuite avec la membrane de la cellule, déversant le contenu de l’ARN à l’intérieur de la cellule pulmonaire. Le virus est entré.

L’ARN viral est occupé. La cellule possède son propre matériel génétique, l’ADN, qui produit des fragments copiés d’elle-même sous forme d’ARN. Ceux-ci sont copiés en continu et envoyés dans le corps principal de la cellule, où ils fournissent des instructions sur la façon de fabriquer les protéines qui remplissent toutes les fonctions de la cellule. C’est comme l’atelier du Père Noël, où les elfes, martelant consciencieusement les jouets selon les instructions du Père Noël, sont des complexes d’ARN et de protéines appelés ribosomes.

Dès que l’ARN viral rencontre un ribosome, ce ribosome commence à le lire et à construire des protéines virales. Ces protéines aident ensuite l’ARN viral à se copier, et ces copies détournent ensuite davantage des ribosomes de la cellule. D’autres protéines virales empêchent la cellule de se défendre. Bientôt, l’activité normale de la cellule est complètement dépassée par les exigences de l’ARN viral, car son énergie et ses machines sont occupées à construire les composants d’innombrables virus répliques.

Au fur et à mesure de leur production, ces composants sont transférés sur une sorte de tapis roulant cellulaire vers la surface de la cellule. La membrane virale et les protéines de pointe s’enroulent autour des brins d’ARN, et une nouvelle particule est prête. Ceux-ci s’accumulent dans des bulles internes, appelées vésicules, qui se déplacent à la surface, éclatent et libèrent de nouvelles particules virales dans votre corps par dizaines et centaines de milliers.

Pendant ce temps, les protéines de pointe qui n’ont pas été incorporées dans les nouveaux virus s’intègrent directement dans la membrane de la cellule hôte de sorte qu’elles se verrouillent à la surface d’une cellule adjacente, comme un bateau pirate s’attachant à un marchand impuissant. Les deux cellules fusionnent alors, et un hôte entier d’ARN viral envahit la nouvelle cellule hôte.

Tout le long de vos poumons, de votre gorge et de votre bouche, la scène se répète encore et encore au fur et à mesure que les cellules sont pénétrées et détournées. En supposant que le virus se comporte comme son parent, le SRAS, chaque génération d’infection prend environ une journée et peut multiplier le virus par un million. Les virus répliqués se déversent dans le mucus, envahissent la circulation sanguine et traversent le système digestif.

Vous ne ressentez rien de tout cela. En fait, vous vous sentez toujours très bien. Si vous avez une quelconque plainte, c’est l’ennui. Vous avez été un citoyen dévoué, resté à la maison pour pratiquer la distanciation sociale, et après deux jours de frénésie sur la franchise Fast & Furious, vous décidez que votre santé mentale est en danger si vous ne sortez pas.

Vous appelez un ex, et elle accepte de vous rencontrer pour une promenade le long de la rivière. Vous espérez que le zeitgeist de fin du monde pourrait susciter une insouciance de l’après-midi, mais le masque facial qu’elle porte tue l’ambiance. Elle vous dit également qu’elle a décidé d’emménager avec un gars qu’elle a rencontré à Landmark. Vous ne saviez même pas qu’elle était dans Landmark. Elle vous fait un câlin chaleureux en vous disant au revoir, et vous lui dites que c’était génial de la voir, mais vous vous sentez dégonflé. Ce qu’elle ne sait pas, c’est qu’une heure avant, vous êtes allée aux toilettes et avez négligé de vous laver les mains après. Le frottis fécal invisible que vous laissez sur le bras de sa veste contient 893 405 particules virales. Quarante-sept secondes après son retour à la maison, elle raccroche son manteau puis se gratte une démangeaison à la base du nez juste avant de se laver les mains. À ce moment, 9 404 particules virales se transmettront à son visage. Dans cinq jours, une ambulance l’emmènera au mont Sinaï.

Comme une chaîne de vente au détail engloutie par le capital-investissement, dépouillée de pièces et laissée pour mort, vos cellules infectées vomissent des particules virales jusqu’à ce qu’elles se brûlent et expirent. Alors que des fragments de cellules désintégrées se propagent dans votre circulation sanguine, votre système immunitaire sent enfin que quelque chose ne va pas. Les globules blancs détectent les fragments de cellules mortes et libèrent des produits chimiques appelés cytokines qui servent de signal d’alarme, activant ainsi d’autres parties du système immunitaire pour passer à l’action. Lorsqu’elles répondent, les cellules immunitaires identifient une cellule infectée, elles l’attaquent et la détruisent. Dans votre corps, une bataille microscopique de la Somme fait rage avec votre système immunitaire nivelant ses Big Berthas sur les tranchées ennemies et ses propres troupes. À mesure que le carnage monte, la température du corps augmente et la zone infectée s’enflamme.

Deux jours plus tard, en s’asseyant pour le déjeuner, vous vous rendez compte que la pensée de manger vous donne la nausée. Vous vous allongez et dormez quelques heures. Lorsque vous vous réveillez. Votre poitrine est serrée et vous avez une toux sèche qui ne s’arrête pas. Vous vous demandez : est-ce ce que ça fait? Vous fouillez dans votre armoire à pharmacie en vain et trouvez finalement un thermomètre à l’arrière de votre armoire à linge. 102. Baise, pensez-vous, et ramenez-vous au lit. Vous vous dites que ce pourrait être la grippe ordinaire, et même si le pire s’aggrave, vous êtes jeune (-ish) et en bonne santé. Vous n’êtes pas dans le groupe à haut risque.

Vous avez raison, bien sûr, dans un sens. Pour la plupart des personnes infectées par le coronavirus, c’est aussi loin que ça. Avec le repos au lit, ils s’améliorent. Mais pour des raisons que les scientifiques ne comprennent pas, environ 20% des personnes sont gravement malades. Malgré votre relative jeunesse, vous en faites partie.

Après quatre jours de fièvre qui fait rage et de douleurs partout, vous vous rendez compte que vous êtes plus malade que jamais. Vous avez une toux sèche qui vous secoue si fort que votre dos vous fait mal. En vous battant pour respirer, vous commandez un Uber et vous rendez aux urgences les plus proches. (Vous laissez 376 345 090 particules de virus maculées sur diverses surfaces de la voiture et 323 443 865 autres flottant dans les aérosols dans l’air.)

À l’urgence, vous êtes examiné et envoyé dans un service d’isolement. Alors que les médecins attendent les résultats d’un test pour le coronavirus, ils administrent une tomodensitométrie de vos poumons, qui révèle des «opacités en verre dépoli» révélatrices, des taches floues causées par l’accumulation de liquide là où la bataille du système immunitaire est la plus intense.. Non seulement vous avez le COVID-19, mais cela a conduit à une sorte de pneumonie intense et dangereuse appelée syndrome de détresse respiratoire aiguë, ou SDRA.

Avec tous les lits réguliers déjà occupés par les nombreuses personnes atteintes de COVID-19, vous avez un lit bébé dans une chambre avec cinq autres patients. Les médecins vous mettent une perfusion intraveineuse pour fournir à votre corps des nutriments et des fluides ainsi que des médicaments antiviraux. Dans la journée qui suit votre arrivée, votre état se détériore. Vous vomissez pendant plusieurs jours et commencez à halluciner. Votre fréquence cardiaque ralentit à 50 battements par minute. Lorsqu’un patient décède dans la pièce voisine, les médecins prennent le ventilateur qu’il utilisait et vous y mettent. Au moment où l’infirmière enfile le tube endotrachéal dans votre gorge, vous n’êtes qu’à moitié conscient de sa sensation de serpenter de plus en plus profondément vers vos poumons. Vous restez simplement allongé pendant qu’elle place du ruban adhésif sur votre bouche pour maintenir le tube en place.

Vous vous plantez. Votre système immunitaire s’est plongé dans une «tempête de cytokines» – un surmultiplié d’une telle intensité qu’il ne combat plus seulement l’infection virale mais aussi les propres cellules de l’organisme. Les globules blancs envahissent vos poumons, détruisant les tissus. Le liquide remplit les minuscules sacs alvéolaires qui laissent normalement le sang absorber l’oxygène. En fait, vous vous noiez, même avec le ventilateur qui pompe de l’air enrichi en oxygène dans vos poumons.

Ce n’est pas le pire. L’intensité de la réponse immunitaire est telle que sous son assaut, les organes du corps sont en train de s’arrêter, un processus connu sous le nom de syndrome de dysfonctionnement d’organes multiples ou MODS. Lorsque votre foie échoue, il est incapable de traiter les toxines de votre sang, alors vos médecins se précipitent pour vous connecter à une machine de dialyse 24h / 24. Privés d’oxygène, vos cellules cérébrales commencent à expirer.

Vous flottez entre la vie et la mort. Maintenant que vous avez glissé dans MODS, vos chances sont de 50 à 50 ou pire. En raison du fait que la pandémie a étiré les ressources de l’hôpital au-delà du point de rupture, vos perspectives sont encore plus sombres.

Allongé sur votre lit, vous entendez à moitié que les médecins vous branchent sur une machine d’oxygénation à membrane extracorporelle (ECMO). Cela reprendra le travail de votre cœur et de vos poumons et, espérons-le, vous maintiendra en vie jusqu’à ce que votre corps retrouve son équilibre.

Et puis, vous êtes inondé d’un calme absolu. Vous sentez que vous avez atteint le point culminant de votre lutte. Le pire du danger est passé. Avec l’attaque virale battue, le système immunitaire de votre corps se retirera et vous commencerez le voyage lent et laborieux vers une récupération complète. Dans quelques semaines, les médecins retireront le tube de votre gorge et éloigneront le ventilateur. Votre appétit reviendra, et la couleur reviendra sur vos joues, et un matin d’été, vous sortirez au grand air et hélerez un taxi pour la maison. Et plus tard encore, vous rencontrerez la fille qui deviendra votre épouse, et vous aurez trois enfants, dont deux auront leurs propres enfants, qui vous rendront visite dans votre maison de soins infirmiers à l’extérieur de Tampa.

C’est ce que votre esprit se dit de toute façon, alors que les dernières cellules de votre cortex cérébral éclatent en vagues d’éclatement d’étoiles, comme les algues brillantes dans un lagon de minuit. Dans la salle d’isolement, votre électrocardiogramme prend un ton régulier. Les médecins enlèvent le ventilateur et le remettent à un patient qui est arrivé ce matin. Dans les registres officiels de la pandémie de COVID-19, vous serez enregistré comme victime n ° 592.

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