WASHINGTON – Alors que le sénateur Chuck Schumer marchait les deux miles de son appartement au Capitole tôt dimanche matin, obtenant ses pas depuis que la salle de gym du Sénat avait été fermée pour endiguer la propagation du nouveau coronavirus, il savait que lui et ses collègues démocrates avaient un décision capitale à prendre.

Après 48 heures d’intenses négociations bipartites sur un énorme plan de stabilisation économique pour répondre à la pandémie, les républicains insistaient sur un vote plus tard dans la journée pour faire avancer le paquet. M. Schumer, le leader démocrate, les républicains présumés présenteraient aux démocrates une proposition inacceptable, à prendre ou à laisser, puis les oseraient s’opposer à une mesure de près de 2000 milliards de dollars que tout le monde savait désespérément nécessaire. Dès son arrivée au Capitole, le choix était clair: les démocrates devaient le quitter.

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Au cours d’une conférence téléphonique à 8 h 45 avec le personnel, M. Schumer, de New York, a été surpris d’apprendre que les républicains avaient augmenté de 500 milliards de dollars la taille d’un fonds de sauvetage pour les entreprises en difficulté, mais n’avait pas répondu à la demande des démocrates de consacrer 150 $ milliards à un «plan Marshall» pour les hôpitaux en première ligne du virus.



Ce qui était pire, l’aide aux entreprises est venue avec peu de responsabilité sur les dollars à distribuer sans supervision par le département du Trésor – un drapeau rouge pour les démocrates après le renflouement de Wall Street en 2008, et qui serait particulièrement difficile à accepter étant donné le dédain du président Trump pour le Congrès surveillance.

M. Schumer a déclaré à son personnel que la proposition était un non-départ, et il leur a ordonné de faire rapidement savoir que les démocrates s’opposeraient au projet de loi tel qu’il était, selon plusieurs personnes impliquées dans les discussions qui, comme plus d’une douzaine de législateurs et de hauts fonctionnaires interviewé pour cette histoire, a parlé sous condition d’anonymat pour décrire les négociations sur les montagnes russes qui ont conduit au passage de la plus grande mesure de relance de l’histoire américaine moderne.

Puis il a appelé ses collègues – y compris le sénateur Elizabeth Warren du Massachusetts, un ancien candidat à la présidence qui est influent sur la gauche – pour les alerter de ce qu’il considérait comme un stratagème républicain pour muscler grâce à un cadeau d’entreprise. En quelques heures, Mme Warren a déclaré sur Twitter qu’elle s’opposerait à la «caisse noire géante» et a exhorté d’autres démocrates à la rejoindre. Lors d’une conférence téléphonique plus tard dans la journée, la sénatrice Patty Murray de Washington, non connue pour son tempérament, a déclaré qu’elle serait «un putain de non» sur le projet de loi et a exhorté ses collègues à faire de même, ce qu’ils ont fait à l’unanimité lors d’un vote qui a envoyé les marchés à terme chutent.

Ce fut une décision choquante et politiquement périlleuse au milieu d’une crise nationale paralysante, un moment où les législateurs sont traditionnellement censés mettre de côté les différences pour le bien du pays, ou faire face à un contrecoup politique.

Cette décision était particulièrement exaspérante pour les républicains qui avaient été prêts à abandonner momentanément leur petit zèle gouvernemental et à accepter d’importants ajouts aux programmes de filet de sécurité, y compris des paiements directs aux Américains et une augmentation substantielle de l’aide au chômage, dans l’intérêt de sceller rapidement traiter avec les démocrates. Le sénateur Mitch McConnell, républicain du Kentucky et le leader de la majorité, qualifiera plus tard de «stupide vote», mais les démocrates ont déclaré que cela s’était avéré crucial.

«Cela a montré à McConnell qu’il allait devoir faire affaire avec nous», a déclaré M. Schumer.

Le moment a été un tournant pour les négociations rapides et agitées sur la mesure de relance, qui se sont déroulées au cours d’une poignée de jours frénétiques à Capitol Hill, alors que les marchés mondiaux étaient convulsés par l’inquiétude et que les législateurs se sont précipités pour se mettre d’accord avant que Covid-19 puisse infecter leurs rangs et paralyser le Congrès.

Après des jours d’intrigues, d’esprit de jeu et d’agressions partisanes, le Sénat s’est finalement réuni tard mercredi après avoir failli s’effondrer. Alors que minuit était sur le point de sonner, les législateurs ont approuvé lors d’un vote extraordinaire de 96 voix contre 0 un paquet de 2 billions de dollars destiné à faire traverser au pays les perturbations économiques et sanitaires paralysantes infligées au monde par le coronavirus.

La Chambre devrait l’approuver par vote vocal vendredi, évitant ainsi la nécessité de forcer des centaines de législateurs à mettre en danger leur propre santé et à voyager depuis leurs foyers dans le comté, car des dizaines de millions d’Américains doivent se mettre à l’abri sur place.

Le projet de loi s’est mis en place malgré une dynamique toxique entre les deux partis au Sénat normalement courtois, où M. McConnell a admis dès le début que la promulgation rapide d’un gigantesque plan d’aide gouvernementale d’urgence ne pouvait se faire qu’avec l’accord des démocrates.

Lors d’un déjeuner privé la semaine précédente, où les sénateurs républicains ont dîné dans une salle plus grande que d’habitude pour essayer de maintenir la distance sociale, M. McConnell a déclaré à ses collègues qu’ils devraient finalement faire face à «Cryin ‘Chuck», en utilisant M. Le surnom dérisoire de Trump pour le leader démocrate dans un commentaire acide qui a attiré l’attention de certains dans la salle.

« Parfois, le président a un bon sens de l’humour », a déclaré M. McConnell dans une interview, reconnaissant la fouille. « Il a eu quelques rires. »

Mais il y avait un sous-texte plus sérieux: les démocrates contrôlant la Chambre et les républicains disposant d’une faible majorité au Sénat, M. Schumer devrait être intégré dans tout projet de loi final.

M. Trump a contribué à l’accord, ne serait-ce qu’en gardant ses distances avec les pourparlers. À un moment donné, le sénateur Patrick J. Toomey, républicain de Pennsylvanie, et Steven Mnuchin, le secrétaire au Trésor, ont appelé la Maison Blanche pour demander au président de peser sur un différend qu’ils avaient sur la question de savoir si les compagnies aériennes devraient rembourser le gouvernement pour l’aide .

Travaillez vous-même, a déclaré M. Trump au couple lors d’une conférence téléphonique.

En fin de compte, les démocrates ont gagné ce qu’ils considéraient comme des améliorations significatives de la mesure grâce à leur résistance, y compris un financement supplémentaire pour les soins de santé et le chômage ainsi que davantage d’argent direct aux États. Un ajout clé a été une surveillance plus stricte du fonds de sauvetage des entreprises, y compris un inspecteur général et un conseil nommé par le Congrès pour le surveiller, des obligations de divulgation pour les entreprises qui en ont bénéficié et une interdiction de tout argent allant à la famille de M. Trump ou à ses propriétés – bien que ils pourraient encore potentiellement bénéficier d’autres dispositions.

«Nous devions faire ce qu’il fallait», a déclaré M. Schumer dans une interview. «Ce projet de loi n’allait pas être avec nous en quelques jours, mais pendant des semaines, des mois et des années. Il est plus risqué d’adopter un très mauvais projet de loi que de le retarder. »

Le paquet d’aide géant et complexe connu sous le nom de phase 3 a été assemblé et adopté dans un délai remarquablement court compte tenu de sa portée – rapidement sur les talons de deux paquets d’aide plus petits mais non négligeables.

Ajoutant à l’atmosphère tendue alors que la mesure était en jeu, les sénateurs ont appris que l’un des leurs – le sénateur Rand Paul, républicain du Kentucky – avait été testé positif pour Covid-19 après s’être occupé de ses affaires au Sénat à proximité de ses collègues, se faufilant même dans la salle de gym réservée aux sénateurs pour nager dans la piscine. Ce fut un tournant surprenant qui cristallisa la menace à la fois pour la nation et pour les législateurs alors qu’ils restaient au travail à Capitol Hill.

Les origines de la lutte du Sénat remontaient à environ 10 jours plus tôt, lorsque M. McConnell avait cédé la tâche de trouver un consensus sur une mesure de redressement antérieure à M. Mnuchin et à la Présidente Nancy Pelosi. Les deux ont passé tellement de temps au téléphone à négocier l’accord – un projet de loi qui fournirait des centaines de milliards de dollars pour des congés payés, des tests de coronavirus gratuits et une aide alimentaire et des soins de santé aux Américains à faible revenu – que Mme Pelosi est arrivée à un conférence de presse en fin de soirée célébrant son passage sans une boucle d’oreille turquoise et or, alors qu’elle roulait sous son bureau pendant les nombreux appels.

Alors que la Chambre achevait ce dossier le 13 mars, M. McConnell a annulé un congé prévu pour la semaine suivante afin de donner au Sénat le temps de le reprendre. Il a ensuite fermé ses portes pour le week-end et s’est envolé pour Louisville avec le juge Brett M. Kavanaugh de la Cour suprême, dont la confirmation a fait l’objet d’une âpre bagarre au Sénat il y a deux ans. Ils ont assisté à une cérémonie d’installation d’un juge fédéral soutenu par McConnell, soulignant la passion bien connue du leader pour les confirmations judiciaires tout en donnant aux détracteurs du leader majoritaire une cible grasse. Les démocrates et leurs alliés progressistes l’ont accusé de ne pas reconnaître l’urgence du moment et de faire une pause, même si le projet de loi de la Chambre n’était pas encore prêt à être examiné par le Sénat.

Maintenant, le chef de la majorité était déterminé à mettre sa propre empreinte sur le prochain plan d’aide économique, qui s’annonçait beaucoup plus vaste, et voulait s’assurer que les républicains contrôlaient et obtenaient du crédit pour le produit final.

Les républicains ont plongé, rassemblant leurs propres idées. Le 19 mars, M. McConnell a dévoilé l’approche républicaine – une proposition de 1 billion de dollars centrée sur des paiements en espèces de 1 200 $ aux travailleurs américains pour les aider, des prêts garantis et d’importantes réductions d’impôts pour les entreprises américaines et un programme nouvellement créé pour accorder des subventions aux petites entreprises. qui a maintenu leurs employés sur la liste de paie.

Les démocrates avaient leurs propres idées, appelant à une injection majeure d’argent dans les hôpitaux et les travailleurs de la santé assiégés, plus d’argent pour les États et une augmentation importante des prestations de chômage – «chômage sur les stéroïdes» comme l’appelait M. Schumer – bien qu’ils ne s’y soient pas opposés aux paiements en espèces. Les démocrates ont critiqué l’aide aux entreprises dans le projet de loi républicain, affirmant qu’ils voulaient des restrictions sur l’utilisation de l’argent pour les rachats d’actions et l’augmentation des salaires des dirigeants, entre autres conditions.

Les démocrates ont tiré une ligne particulièrement dure sur l’assurance-chômage, a déclaré un fonctionnaire du Sénat, M. Schumer demandant à son côté de refuser de négocier l’allégement fiscal demandé par les républicains jusqu’à ce qu’ils aient un accord sur les prestations de chômage. L’idée était de porter l’aide au niveau du salaire d’un travailleur licencié, mais lorsque cela s’est avéré difficile sur le plan logistique, les deux parties se sont mises d’accord sur un supplément général de 600 $.

Les législateurs ont explosé à 17 heures Samedi délai fixé par M. McConnell pour mettre leurs idées sous forme législative pour un vote le lendemain. Pourtant, comme une poignée de sénateurs républicains chevronnés se sont joints à M. McConnell, M. Mnuchin et le personnel de la Maison Blanche dans le bureau de M. McConnell pour évaluer l’état des lieux, un sentiment d’optimisme a prévalu. Ils pensaient qu’ils étaient sur le point de conclure un accord et que les démocrates étaient à l’aise.

«Nous nous sentions tous bien, les gens qui travaillaient tous», a déclaré la sénatrice Lisa Murkowski, républicaine d’Alaska et présidente du comité de l’énergie et des ressources naturelles. M. McConnell a fait une déclaration disant qu’en raison des progrès accomplis, il avait demandé aux «présidents de rédiger un texte législatif final qui reflète leurs produits de compromis».

L’annonce a alarmé les démocrates, qui n’étaient pas encore satisfaits de l’accord, et le porte-parole de M. Schumer a publié une déclaration vers 22h30. Samedi avertissant qu’il n’y avait « pas encore d’accord, et nous n’avons toujours pas vu de grandes parties du projet républicain ».

Lorsque M. Schumer l’a vu dimanche matin, les choses se sont rapidement dégradées. En se rendant à une réunion dans le bureau de M. McConnell, Mme Pelosi, qui était revenue de San Francisco à temps pour participer aux pourparlers, a jeté de l’eau froide sur la perspective d’un accord, disant qu’en ce qui la concernait, les deux les côtés restaient séparés.

M. Mnuchin a ouvert la réunion en affirmant que «essentiellement, il me semble que nous sommes parvenus à un accord bipartisan», mais Mme Pelosi et M. Schumer ont reculé et ont commencé à décrire un certain nombre de questions qui nécessitaient un travail afin d’obtenir leur soutien: élargissement de l’assurance-chômage, financement supplémentaire pour les États et les collectivités locales, augmentation de l’aide aux hôpitaux.

Lorsque Mme Pelosi, qui est catholique, a cité le pape François et sa prière pour «éclairer les responsables du bien commun», M. Mnuchin a répondu: «Vous avez cité le pape, je citerai les marchés», a-t-elle raconté plus tard à la télévision. interviews cette semaine.

M. McConnell a insisté pour qu’ils avancent avec un vote procédural prévu plus tard dans la journée. Mais alors qu’elle quittait la pièce, Mme Pelosi les a informés qu’elle présenterait sa propre version sous peu.

Les républicains ont saisi l’entrée de Mme Pelosi dans les pourparlers, affirmant que l’orateur avait forcé les démocrates à abandonner un compromis qu’ils avaient aidé à rédiger.

«Nous avons essayé d’aller de l’avant sur une base totalement bipartite, puis les dirigeants ont réussi», a déclaré M. McConnell dans une interview.

Les républicains ont été encore plus scandalisés lorsqu’ils ont vu le projet de loi de la Chambre, une mesure de 2,5 billions de dollars qui comprenait un éventail de politiques progressistes bien au-delà de la portée de l’aide d’urgence, affirmant que les démocrates essayaient d’utiliser la crise pour faire avancer un programme libéral. Ils ont saisi un commentaire du représentant James E. Clyburn de Caroline du Sud, le démocrate n ° 3, qui a déclaré lors d’une conférence téléphonique privée avec les démocrates que la pandémie offrait « une formidable opportunité de restructurer les choses selon notre vision » – un commentaire de M. McConnell a soulevé à plusieurs reprises.

Alors que l’incertitude tourbillonnait dimanche au Capitole concernant le sort de la législation, M. Paul a annoncé qu’il avait été testé positif à la maladie. Les sénateurs étaient alarmés. Le virus qu’ils combattaient circulait parmi eux.

Les démocrates ont rapidement interrompu leur déjeuner et ont poursuivi leur discussion par conférence téléphonique, et deux sénateurs républicains qui avaient eu des contacts avec M. Paul, Mitt Romney et Mike Lee, tous deux de l’Utah, se sont mis en quarantaine. Cela a incité le Sénat à combler son fossé dès que possible pour permettre aux membres – près de la moitié d’entre eux de plus de 60 ans – de quitter la capitale.

Et avec les membres de la Chambre tombant malades et les ordonnances de quarantaine entrant en vigueur dans tout le pays, il devenait clair que les législateurs de cette chambre ne retourneraient pas à Washington pour examiner le plan. Le compromis émergeant devrait être suffisamment acceptable pour les démocrates et les républicains pour pouvoir être adopté sans vote enregistré.

Au Sénat, le vote des démocrates pour bloquer la mesure a déclenché la rage républicaine, mais a également intensifié les négociations 24h / 24 pour trouver un accord. Les responsables de la Maison Blanche se sont précipités pour un accord qui calmerait les marchés.

« L’échec pourrait être catastrophique », a déclaré Eric Ueland, directeur des affaires législatives et ancien haut fonctionnaire du Sénat, en faisant la navette entre le bureau de M. McConnell et la suite de M. Schumer à quelques pas du deuxième étage du Capitole.

Les tensions ont atteint un point de rupture sur le parquet du Sénat lundi alors que les républicains ont attaqué les démocrates pour avoir suspendu l’aide alors même que M. Schumer et M. Mnuchin – maintenant «Chuck et Steven» l’un à l’autre – ont réduit leurs différences juste au bout du couloir. Les démocrates ont de nouveau voté pour bloquer la mesure.

« C’est honteux », s’est exclamée la sénatrice Susan Collins, républicaine du Maine, dans une conférence faisant exploser le retard après que M. Schumer s’est opposé à ce qu’elle lui permette de parler.

Après des négociations d’une journée mardi, les deux parties ont finalement annoncé un accord après minuit mercredi et le produit final a suscité les éloges et le soutien à la Maison Blanche de M. Mnuchin et de M. Trump, qui ont déclaré que l’administration avait été traitée équitablement par les démocrates.

Mais il y a eu un dernier drame alors que le personnel mettait la touche finale au projet de loi de 880 pages. Un groupe de sénateurs républicains, dont Lindsey Graham de Caroline du Sud et Ben Sasse du Nebraska, s’est opposé à l’octroi aux travailleurs de 600 $ supplémentaires par semaine d’allocations de chômage, arguant que cela encouragerait les licenciements et découragerait les travailleurs dont le salaire serait inférieur au niveau de l’aide de chercher un emploi. .

« Ils sont très contrariés que quelqu’un qui gagne 10, 12 dollars par heure puisse se retrouver avec un chèque de paie pendant quatre mois, ce qui est plus que ce qu’il a reçu la semaine dernière – Oh, mon Dieu, l’univers s’effondre », a déclaré le sénateur Bernie Sanders, indépendant du Vermont et un candidat à la nomination présidentielle démocrate. Il a également déclaré que le projet de loi était trop orienté vers les grandes entreprises, mais qu’il méritait d’être soutenu.

Une tentative de M. Sasse de supprimer l’aide supplémentaire au chômage a été rejetée, bien que largement soutenue par les républicains. Il a résumé le sentiment de beaucoup dans son parti quand il a dit de M. Sanders: « J’apprécie sa franchise en admettant que c’est une sorte de gros sandwich de merde. »

Mais finalement, aucun sénateur n’a voulu le rejeter. Chacun d’eux a voté «oui».

Jim Tankersley et Catie Edmondson ont contribué au reportage.