La crise du choléra en Afrique est pire que jamais

Afrique au cours des trois dernières années, avec des tempêtes tropicales, des inondations et des sécheresses provoquant des crises de faim et de déplacement. Ils laissent derrière eux une autre menace mortelle : certaines des pires épidémies de choléra du continent.

En Afrique australe et orientale, plus de 6 000 personnes sont mortes et près de 350 000 cas ont été signalés depuis le début d’une série d’épidémies de choléra fin 2021.

Le Malawi et la Zambie ont connu les pires épidémies jamais enregistrées. Le Zimbabwe a connu plusieurs vagues. Le Mozambique, le Kenya, l'Éthiopie et la Somalie ont également été durement touchés.

Tous ont connu des inondations ou des sécheresses – dans certains cas, les deux – et les autorités sanitaires, les scientifiques et les agences humanitaires affirment que la recrudescence sans précédent des infections bactériennes d'origine hydrique en Afrique est le nouvel exemple du rôle que jouent les conditions météorologiques extrêmes dans l'apparition d'épidémies de maladies..

« Les épidémies deviennent beaucoup plus importantes parce que les événements climatiques extrêmes deviennent beaucoup plus fréquents », a déclaré Tulio de Oliveira, un scientifique basé en Afrique du Sud qui étudie les maladies dans les pays en développement.

De Oliveira, qui a dirigé une équipe qui a identifié de nouvelles variantes du coronavirus pendant la pandémie de COVID-19, a déclaré que les dernières épidémies en Afrique australe peuvent être attribuées aux cyclones et aux inondations qui ont frappé le Malawi fin 2021 et début 2022, transportant la bactérie du choléra vers des zones où elle n'est pas présente. 'N'atteint normalement pas.

Le Zimbabwe et la Zambie ont vu le nombre de cas augmenter alors qu'ils sont aux prises avec de graves sécheresses et que les gens dépendent en désespoir de cause de sources d'eau moins sûres, comme les forages, les puits peu profonds et les rivières, qui peuvent tous être contaminés. Quelques jours après les inondations meurtrières au Kenya et dans d'autres régions d'Afrique de l'Est ce mois-ci, des cas de choléra sont apparus.

L’Organisation mondiale de la santé qualifie le choléra de maladie de la pauvreté, car il se développe là où les conditions sanitaires sont médiocres et le manque d’eau potable. L'Afrique a enregistré cette année huit fois plus de décès que le Moyen-Orient, la deuxième région la plus touchée.

Historiquement vulnérable, l’Afrique est encore plus menacée car elle est confrontée aux pires impacts du changement climatique ainsi qu’aux effets du phénomène météorologique El Niño, selon les experts de la santé.

Dans ce qui est devenu une véritable tempête, il y a également une pénurie mondiale de vaccins contre le choléra, dont seuls les pays les plus pauvres ont besoin.

« Cela n'affecte pas les pays qui ont des ressources », a déclaré le Dr Daniela Garone, coordinatrice médicale internationale de Médecins sans frontières, également connue sous son acronyme français MSF. « Donc, cela n'apporte pas les ressources. »

Des milliards de dollars ont été investis dans d'autres maladies qui touchent principalement les plus vulnérables de la planète, comme la polio et la tuberculose, en grande partie parce que ces maladies sont très contagieuses et pourraient provoquer des épidémies même dans les pays riches. Mais ce n’est pas le cas du choléra, où l’épidémie reste contenue.

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L’OMS a déclaré ce mois-ci qu’il y avait une « pénurie critique » de vaccins oraux contre le choléra dans le stock mondial. Depuis le début de l’année 2023, 15 pays – quelques pays désespérés – ont demandé un total de 82 millions de doses pour faire face à des épidémies mortelles, alors que seulement 46 millions de doses étaient disponibles.

Il ne reste que 3,2 millions de doses, soit moins que l’objectif d’en avoir au moins 5 millions en réserve. Bien qu’il y ait actuellement des épidémies de choléra au Moyen-Orient, dans les Amériques et en Asie du Sud-Est, l’Afrique est de loin la région la plus touchée.

L'alliance pour les vaccins GAVI et l'UNICEF ont déclaré le mois dernier que l'approbation d'un nouveau vaccin contre le choléra augmenterait les stocks. Mais le résultat de la pénurie se mesure déjà en décès.

Lilanda, une commune située à la périphérie de la capitale zambienne de Lusaka, est un foyer typique de choléra. Des flaques d’eau stagnantes parsèment les chemins de terre. L’eau propre est comme la poussière d’or. Ici, pendant deux jours horribles en janvier, Mildred Banda a vu son fils d'un an mourir du choléra et s'est précipitée pour sauver la vie de sa fille adolescente.

Le choléra ne devrait tuer personne. La maladie est facile à traiter et à prévenir – et les vaccins sont relativement simples à produire.

Cela n'a pas aidé le fils de Banda, Ndanji.

Lorsqu'il a eu la diarrhée, il a été traité avec une solution de réhydratation orale dans une clinique et libéré. Il a retombé dans la déshydratation cette nuit-là à la maison. Banda ressent une terrible culpabilité.

« J'aurais dû remarquer plus tôt que mon fils ne se sentait pas bien », dit-elle, assise dans sa petite maison en béton. «J'aurais dû agir plus vite et le ramener à la clinique. J’aurais dû le ramener pour lui sauver la vie.

En raison de la pénurie de vaccins, la Zambie n'a pas pu entreprendre une campagne de vaccination préventive après l'épidémie survenue au Malawi voisin. Cela aurait dû être un avertissement, a déclaré de Oliveira. La Zambie n’a fait une demande d’urgence que lorsque le nombre de cas a commencé à augmenter.

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Les doses qui auraient pu sauver Ndanji ont commencé à arriver à la mi-janvier. Il est décédé le 6 janvier.

Au Zimbabwe, une sécheresse aggravée par El Niño a vu le choléra s'installer dans des zones rurales éloignées ainsi que dans ses points chauds traditionnels que sont les quartiers urbains surpeuplés.

Abi Kebra Belaye, représentant MSF au Zimbabwe, a déclaré que ce pays d'Afrique australe compte normalement environ 17 zones durement touchées, pour la plupart urbaines. Cette année, le choléra s'est propagé à 62 districts alors que la lutte pour trouver de l'eau a accru le risque.

« Cette partie de l’Afrique paie le prix le plus élevé du changement climatique », a déclaré Kebra Belaye.

Augustine Chonyera, originaire d'une partie de la capitale, Harare, sujette au choléra, a été choqué lors de sa récente visite dans le district rural peu peuplé de Buhera.

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Il a déclaré avoir entendu de sombres histoires sur l'impact de la maladie : une famille perdant cinq membres, un mari et une femme mourant à quelques heures d'intervalle et des entreprises locales utilisant des camions de livraison pour emmener les malades dans une clinique à plusieurs kilomètres (miles) de là.

« Il semble que les habitants des zones rurales soient désormais plus en danger que nous. Je me demande encore comment c'est arrivé », a déclaré Chonyera.

Il a déclaré qu'il était rentré chez lui dès qu'il avait pu, après avoir donné une grande bouteille d'eau traitée qu'il avait apportée avec lui à une femme âgée.

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Mutsaka a rapporté de Harare, au Zimbabwe. Imray a rapporté du Cap, en Afrique du Sud.

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