Les agriculteurs du monde entier tiennent à protéger leur bien le furthermore vital: leur sol. Le sol soutient et enrichit leurs cultures. Mais la couche relativement mince de terre végétale peut facilement être emportée par les ruisseaux, emportant avec elle des nutriments indésirables.




Entrez les cultures de couverture. Les cultures de couverture sont des plantes non comestibles cultivées pendant la saison morte. Leurs racines aident à maintenir le sol en spot, empêchant l'érosion. Les cultures de couverture peuvent même absorber les nutriments en excès comme l'azote pour les empêcher de polluer les cours d'eau. Les agriculteurs sont de plus en moreover intéressés par l'utilisation de cultures de couverture pour aider leurs fermes. Mais avec une gamme vertigineuse de plantes parmi lesquelles choisir et des rotations de cultures complexes, faire le bon choix n'est pas une mince affaire.

« Je crois que les cultures de couverture sont un outil très crucial pour à la fois retenir le sol et conserver les nutriments à la ferme », déclare María Villamil, chercheuse à l'Université de l'Illinois et membre de l'American Society of Agronomy. « Dans le Midwest, nous sommes très chanceux d'avoir des sols à haute fertilité, ce qui fait de nous de grands fournisseurs de nourriture dans le monde entier. La protection de nos sols est essentielle.




Pour aider les agriculteurs de l'Illinois à choisir la bonne culture de couverture, Villamil et son équipe ont décidé de tester plusieurs cultures de couverture potentielles. Ils ont planté différentes cultures de couverture entre la rotation commune du maïs et du soja dans le Midwest. Les chercheurs ont travaillé en étroite collaboration avec les agriculteurs pour choisir les cultures de couverture à tester.

« Ils voulaient tester différentes cultures de couverture, en particulier celles qui ne génèrent pas de travail supplémentaire au printemps et d'autres qui ne concurrenceront pas le maïs pour les ressources », explique Villamil.

Les agriculteurs préféraient cultiver le seigle céréalier comme society de couverture avant la plantation du soja. Le seigle a capturé l'azote restant dans le sol après la campagne de maïs de l'année précédente. Mais, lorsque les agriculteurs envisageaient de cultiver du maïs, ils préféraient utiliser une lifestyle de couverture de vesce. La vesce est une légumineuse, ce qui signifie qu'elle peut fournir de l'azote pour le maïs à utiliser plus tard dans la saison. La vesce utilise également moins d'eau que le seigle céréalier, ce qui signifie que la lifestyle de maïs n'aura pas besoin de travailler aussi dur pour rivaliser pour des ressources en eau limitées.

L'équipe de Villamil a mis en position des parcelles expérimentales à 6 endroits dans l'État. Vers la fin de la saison de croissance du maïs ou du soja, les chercheurs ont parcouru les champs de cultures pour répandre des semences de cultures de couverture parmi les plantes. Cela imite l'ensemencement par avion. L'ensemencement aérien a été une idée populaire pour planter des cultures de couverture en temps opportun sur les cultures existantes dans les champs. Les cultures de couverture qu'ils ont testées comprenaient l'avoine de printemps, le trèfle rouge, le ray-grass annuel et les radis, entre autres.

Ensuite, les chercheurs ont suivi la croissance des cultures de couverture, l'évolution des propriétés du sol au fil du temps et le rendement des futures cultures vivrières.

Étonnamment, les cultures de couverture n'ont pas eu un grand effet sur le sol. « Il n'y a pas eu beaucoup d'amélioration des propriétés du sol avec l'utilisation d'une culture de couverture, sauf peut-être la rotation utilisant le ray-grass annuel », explique Villamil.

La principale raison pour laquelle la plupart des cultures de couverture n'ont pas beaucoup affecté le sol est que la plupart d'entre elles sont mortes pendant l'hiver. C'est en grande partie à induce du temps. Les États du Midwest comme l'Illinois sont soumis à des hivers potentiellement rigoureux, en particulier dans la partie nord de l'État. L'ensemencement à la volée des chercheurs signifiait également que les graines reposaient simplement sur le sol. Cela signifiait que les cultures de couverture avaient plus de mal à germer que si les graines avaient été enfouies dans le sol.

Mais les cultures de couverture qui meurent pendant l'hiver peuvent être une bonne selected. Les cultures de couverture morte signifient que les agriculteurs auront moins de travail pour les tuer au printemps. Mais ils sont également moins efficaces pour protéger le sol ou absorber les nutriments.

Le ray-grass annuel et le seigle céréalier, les deux graminées, ont largement survécu à l'hiver, tout comme la vesce velue, une légumineuse comme le soja. Les graminées réduisaient légèrement les rendements futurs du maïs. C'est probablement parce qu'ils sont en concurrence avec le maïs pour l'eau au printemps.

« Les rendements du soja n'ont pas du tout été affectés. Le soja pousse très bien avec des cultures de couverture, nous devons donc en profiter », déclare Villamil.

L'équipe a également testé comment le travail des champs affectait le sol et les rendements, mais n'a constaté que des effets modestes.

« La leçon est que pour tirer profit des cultures de couverture, il faut s'engager davantage à les utiliser pour protéger le sol », déclare Villamil. « Cela signifie choisir des cultures de couverture qui peuvent survivre à l'hiver, pousser beaucoup au printemps et conserver le sol tout le temps. Certaines cultures de couverture peuvent légèrement diminuer les rendements des cultures futures, mais à prolonged terme, la defense de notre sol en vaut la peine. .  »

« Si nous voulons voir les avantages des cultures de couverture, nous devons nous concentrer sur la gestion de nos systèmes de culture pour les cultures de couverture, leur donner de l'espace pour pousser et les utiliser de manière stratégique après les cultures de maïs, ou le maïs d'ensilage ou même le blé, si nous avons la likelihood de le faire. ayez cette récolte dans la rotation « , dit-elle. « Notre objectif principal lors de l'utilisation de cultures de couverture doit être de protéger le sol et de laisser les éléments nutritifs du sol en area. »