La datation au radiocarbone, inventée à la fin des années 40 et améliorée depuis pour fournir des mesures plus précises, est la méthode standard pour déterminer les dates des artefacts en archéologie et dans d’autres disciplines.



« S’il est organique et ancien – jusqu’à 50 000 ans – vous le daterez au radiocarbone », a déclaré Sturt Manning, professeur Goldwin Smith d’archéologie>

Manning est l’auteur principal d’un nouvel article qui souligne la nécessité d’un nouveau raffinement important de la technique. Les résultats de son étude, publiée le 18 mars dans Science Advances, sont pertinents pour comprendre les dates clés de l’histoire et de la préhistoire méditerranéennes, y compris la tombe de Toutankhamon et une éruption volcanique controversée mais importante sur l’île grecque de Santorin.



La datation au radiocarbone mesure la décomposition du carbone 14, un isotope instable du carbone créé par le rayonnement cosmique et présent dans toutes les matières organiques. Le rayonnement cosmique, cependant, n’est pas constant à tout moment. Pour tenir compte des fluctuations du rayonnement cosmique dans l’atmosphère terrestre, la teneur en radiocarbone des anneaux d’arbres d’âge connu a été mesurée en arrière dans le temps à partir du 20e siècle, pendant des milliers d’années.

Le radiocarbone calibré en anneau d’arbre a commencé à être largement utilisé il y a 50 ans. Une courbe d’étalonnage standard a été introduite en 1986 et est mise à jour toutes les quelques années à mesure que de nouvelles données sont ajoutées.

« Une seule courbe d’étalonnage de l’hémisphère Nord a formé la base de la datation au radiocarbone en Europe et en Méditerranée pendant cinq décennies, fixant le cadre temporel de la préhistoire », écrivent Manning et ses co-auteurs. « Cependant, à mesure que la précision des mesures augmente, il y a de plus en plus de preuves de certains petits décalages régionaux (en partie en pleine croissance) dans les niveaux de radiocarbone de la même année. »

Dans leur étude, Manning et ses co-auteurs remettent en question la précision d’une seule courbe d’étalonnage pour l’ensemble de l’hémisphère Nord. En utilisant les données collectées par un seul laboratoire pour contrôler la variation interlaboratoires, ils ont comparé les données de radiocarbone du nord de l’Europe (Allemagne) et de la Méditerranée (centre de la Turquie) aux 2e et 1er millénaires av. Ils ont constaté qu’il existe des périodes de variation faibles mais critiques pour les niveaux de radiocarbone méditerranéens. Les données de deux autres laboratoires de radiocarbone sur des échantillons du centre de l’Italie et du nord de la Turquie ont ensuite fourni la cohérence.

Les saisons croissantes jouent un rôle, dit le journal. Le niveau de radiocarbone sur Terre varie selon la saison; il y a un minimum d’hiver et un maximum d’été, a déclaré Manning. par conséquent, retirait le carbone de l’atmosphère.

« En Europe du Nord ou en Amérique du Nord, un arbre va faire cela d’avril à septembre. Mais un arbre en Jordanie ou en Israël le fait d’octobre à avril – presque la période opposée de l’année », a-t-il déclaré.

Ces variations, bien que faibles, peuvent potentiellement affecter les dates du calendrier de la préhistoire jusqu’à quelques décennies, conclut le document.

Même de petits décalages de dates – 50 ans ou moins – sont importants pour construire la chronologie de la région méditerranéenne, qui, au cours des deux derniers millénaires avant JC, était un foyer de cultures interdépendantes.

Les dates ajustées confirment des échéances précédemment difficiles, où le radiocarbone et l’histoire ne semblaient pas concorder pour certains points de repère historiques, y compris la mort et l’enterrement du pharaon égyptien Toutankhamon, qui est datée entre les années 1320 et 1310 avant notre ère, selon une égyptologie récente.

L’étude aborde également un débat sur la date d’une éruption volcanique massive sur Santorin. Cet événement très étudié date de 1500 av. par les archéologues mais plus tôt – 1630 à 1600 av. – par des scientifiques. Manning a déclaré que les nouvelles découvertes excluaient la date de 1500 av.J.-C. mais pourraient également modifier la science. Un 1630-1600 B.C. la date reste possible, mais une date ultérieure dans la plage 1600-1550 av. devient désormais plausible et fonctionne même mieux avec les documents archéologiques et historiques existants, y compris les écrits égyptiens.

L’étude a également des ramifications pour comprendre quelle culture a influencé les Minoens et les Mycéniens, ce qui a conduit à la Grèce antique.

« Obtenir la bonne date réécrira et corrigera notre histoire en termes de groupes qui ont joué un rôle important dans la formation de ce qui est ensuite devenu la civilisation>

Il prédit un suivi de cette étude et un avenir avec des courbes d’étalonnage régionales plus spécifiques dans l’hémisphère Nord – ainsi qu’un ajustement ultérieur aux dates historiques.

Cette recherche a été financée en partie par des subventions de la National Science Foundation et du Conseil de recherches en sciences humaines du Canada.