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Une découverte sur un site d'enfouissement de fleurs pourrait percer le mystère des rites de mort néandertaliens

Le premier squelette articulé de Néandertal sorti du sol depuis plus de 20 ans a été mis au jour sur l’un des sites les plus importants de l’archéologie du milieu du XXe siècle : la grotte Shanidar, dans les contreforts du Kurdistan irakien.

Les chercheurs disent que la nouvelle découverte offre une opportunité sans précédent pour enquêter sur les “pratiques mortuaires” de cette espèce perdue en utilisant les dernières technologies.

La grotte de Shanidar a été fouillée dans les années 1950, lorsque l’archéologue Ralph Solecki a découvert des restes partiels de dix hommes, femmes et enfants néandertaliens.

Une découverte sur un site d'enfouissement de fleurs pourrait percer le mystère des rites de mort néandertaliens

Certains étaient regroupés, avec des touffes de pollen ancien entourant l’un des squelettes. Solecki a affirmé que cela montrait que les Néandertaliens enterraient leurs morts et menaient des rites funéraires avec des fleurs.

La «sépulture de fleurs» a captivé l’imagination du public et a incité à réévaluer une espèce qui, avant la grotte de Shanidar, était considérée comme stupide et animale.

Cela a également déclenché une controverse de plusieurs décennies sur la question de savoir si les preuves de ce site extraordinaire indiquaient réellement des rituels de mort ou des enterrements de toute nature, et si les Néandertaliens étaient vraiment capables d’une telle sophistication culturelle.

Plus de 50 ans plus tard, une équipe de chercheurs a rouvert l’ancienne tranchée de Solecki pour collecter de nouveaux échantillons de sédiments et a découvert le crâne et les os du torse écrasés d’un autre Néandertal Shanidar.

La découverte a été nommée Shanidar Z par des chercheurs des universités John Moores de Cambridge, Birkbeck et Liverpool.

Les travaux ont été menés en collaboration avec la Direction générale des antiquités du Kurdistan et la Direction des antiquités de la province de Soran. La découverte est annoncée aujourd’hui dans un article publié dans la revue Antiquity.

“Tant de recherches sur la façon dont les Néandertaliens ont traité leurs morts doivent impliquer de revenir aux découvertes d’il y a soixante ou même cent ans, lorsque les techniques archéologiques étaient plus limitées, et cela ne vous permet que de vous rendre jusqu’ici”, a déclaré le Dr Emma Pomeroy, du département de Cambridge. d’archéologie, auteur principal du nouvel article.

“Le fait d’avoir des preuves primaires d’une telle qualité sur ce célèbre site de Neandertal nous permettra d’utiliser des technologies modernes pour explorer tout, de l’ADN ancien aux questions de longue date sur les modes de mort de Neandertal, et si elles étaient similaires aux nôtres.”

Ralph Solecki est décédé l’an dernier à l’âge de 101 ans, n’ayant jamais réussi à effectuer de nouvelles fouilles sur son site le plus célèbre, malgré plusieurs tentatives.

En 2011, le gouvernement régional kurde a approché le professeur Graeme Barker du McDonald Institute of Archaeology de Cambridge pour revisiter la grotte de Shanidar. Avec le soutien enthousiaste de Solecki, les fouilles initiales ont commencé en 2014, mais se sont arrêtées au bout de deux jours lorsque l’Etat islamique s’est trop rapproché. Il a repris l’année suivante.

“Nous avons pensé avec chance que nous serions en mesure de trouver les endroits où ils avaient trouvé des Néandertaliens dans les années 1950, pour voir si nous pouvions dater les sédiments environnants”, a déclaré Barker. “Nous ne nous attendions pas à trouver des ossements néandertaliens.”

En 2016, dans l’une des parties les plus profondes de la tranchée, une côte a émergé du mur, suivie d’une vertèbre lombaire, puis des os d’une main droite serrée. Cependant, des mètres de sédiments devaient être soigneusement creusés avant que l’équipe puisse creuser le squelette.

Au cours de 2018-2019, ils ont découvert un crâne complet, aplati par des milliers d’années de sédiments, et des os du haut du corps presque jusqu’à la taille – avec la main gauche enroulée sous la tête comme un petit coussin.

Les premières analyses suggèrent qu’il a plus de 70 000 ans. Bien que le sexe reste à déterminer, la dernière découverte de Néandertalien a les dents d’un “adulte d’âge moyen à plus âgé”.

Shanidar Z a maintenant été prêté aux laboratoires archéologiques de Cambridge, où il est conservé et numérisé pour aider à construire une reconstruction numérique, à mesure que davantage de couches de limon sont enlevées.

L’équipe travaille également sur des échantillons de sédiments provenant de la nouvelle découverte, à la recherche de signes de changement climatique dans des fragments de coquille et d’os d’anciennes souris et d’escargots, ainsi que des traces de pollen et de charbon de bois qui pourraient offrir un aperçu des activités telles que la cuisine et le fameux «enterrement de fleurs».

Quatre des Néandertaliens, y compris «l’enterrement de fleurs» et la dernière découverte, ont formé ce que les chercheurs décrivent comme un «assemblage unique». Cela soulève la question de savoir si les Néandertaliens retournaient au même endroit dans la grotte pour enterrer leurs morts.

Un rocher proéminent à côté de la tête de Shanidar Z a peut-être été utilisé comme marqueur pour les Néandertaliens déposant leurs morts à plusieurs reprises, dit Pomeroy, bien qu’il soit difficile de déterminer si l’intervalle entre les décès était des semaines, des décennies ou même des siècles.

“La nouvelle fouille suggère que certains de ces corps ont été déposés dans un canal dans le sol de la grotte créé par l’eau, qui avait ensuite été intentionnellement creusé pour la rendre plus profonde”, a déclaré Barker. “Il y a de fortes preuves au début que Shanidar Z a été délibérément enterré.”

Des tomodensitogrammes à Cambridge ont révélé l’os pétreux – l’un des plus denses du corps; un coin à la base du crâne – pour être intact, offrant l’espoir de récupérer l’ancien ADN néandertalien de la région chaude et sèche où le «métissage» a probablement eu lieu alors que les humains se répandaient hors d’Afrique.

Pomeroy a ajouté : “Ces dernières années, nous avons vu de plus en plus de preuves que les Néandertaliens étaient plus sophistiqués qu’on ne le pensait, des marquages ​​des grottes à l’utilisation de coquilles décoratives et de serres de rapaces.

“Si les Néandertaliens utilisaient la grotte de Shanidar comme site de mémoire pour l’inhumation rituelle répétée de leurs morts, cela suggérerait une complexité culturelle d’un ordre élevé.”