Le déploiement de l’aide financière de la FAFSA laisse les rêves universitaires dans les limbes

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oppose à Ashnaelle Bijoux et à son rêve universitaire est le formulaire FAFSA — une demande d'aide financière censée aider les étudiants à aller à l'université, mais qui la bloque à la place. Elle a essayé de le soumettre à maintes reprises. À chaque fois, cela ne passe pas.

«Je me sens dépassée et stressée», a déclaré Bijoux, 19 ans. Elle a failli pleurer la dernière fois qu'elle a essayé ce formulaire. «J'ai l'impression d'être retenu.»

Habituellement une période de célébration pour les lycéens, ce printemps a été gâché par le déploiement bâclé par le gouvernement fédéral de la nouvelle application FAFSA. Le 1er mai, les étudiants savent généralement où ils se rendront à l’université à l’automne. Cette année, la plupart n'ont toujours pas reçu d'offres d'aide financière. Trois mois avant le début des cours d'automne, beaucoup ne savent pas où ils vont à l'université ni comment ils vont les payer.

“Nous leur demandons de prendre probablement l'une des décisions financières les plus importantes – et les décisions qui auront les plus grandes implications sur leur vie future – sans disposer de toutes les informations”, a déclaré Justin Draeger, président-directeur général de la National Association of Student. Administrateurs d'aide financière.

Le déploiement de l’aide financière de la FAFSA laisse les rêves universitaires dans les limbes

Le FAFSA, ou Free Application for Federal Student Aid, a fait l’objet d’une refonte massive qui était censée le rendre plus simple et plus court. Mais une série d’erreurs commises par le ministère de l’Éducation a rendu la tâche plus difficile que jamais, retardant de plusieurs mois les décisions concernant les universités et faisant craindre que des centaines de milliers d’étudiants renoncent complètement à l’université.

Aux États-Unis, le nombre d'étudiants qui ont soumis avec succès le FAFSA est en baisse de 29 % par rapport à la même période l'année dernière, et c'est encore pire dans les écoles comptant davantage d'étudiants à faible revenu, selon le National College Attainment Network.

Le PDG du groupe, Kim Cook, a mis en garde ce mois-ci les membres du Congrès contre une baisse potentiellement « catastrophique » des inscriptions à l'université qui donnerait l'impression que la baisse de la pandémie est modérée.

Pour Bijoux, de Norwich, Connecticut, les problèmes de la FAFSA menacent de saper la promesse de l'enseignement supérieur.

Pour elle, l'université est une chance de saisir des opportunités qui n'étaient pas disponibles pour sa mère, qui a immigré d'Haïti aux États-Unis à l'âge adulte. Bijoux espère devenir thérapeute et donner un exemple positif à ses trois jeunes frères.

Si son FAFSA aboutit, elle devrait avoir droit à une aide financière suffisante pour l'aider à payer les frais de scolarité de 13 000 $ par an à la Southern Connecticut State University. Sinon, elle pourrait fréquenter un collège communautaire local, mais même cela nécessiterait des prêts si elle ne parvient pas à terminer le FAFSA.

“C'est pour ça que ça fait mal, parce que c'est comme si tu travaillais si dur pour aller quelque part, faire quelque chose et faire quelque chose de toi-même”, a déclaré Bijoux. «Je pensais que je commencerais dans un collège de quatre ans et que je travaillerais ensuite dur et continuellement, comme je l'ai fait pratiquement toute ma vie. Mais ce n'est pas le cas.

Le formulaire FAFSA mis à jour comporte une section remplie par les étudiants et une autre par leurs parents. Mais lorsque Bijoux termine son rôle, rien n'apparaît sur le compte en ligne de sa mère. Elle continue d'essayer, mais rien ne semble changer.

Des problèmes similaires ont été signalés à travers le pays, ainsi que de nombreux autres bugs que le ministère de l’Éducation s’est efforcé de corriger. Les familles qui appellent le service client ont été confrontées à de longs délais d'attente ou disent que le centre d'appels leur a raccroché au nez.

Cela “vide tout l'élan” des familles qui s'efforcent d'envoyer leurs enfants à l'université, en particulier celles qui naviguent dans le processus pour la première fois, a déclaré Anne Zinn, conseillère à la Norwich Free Academy, où Bijoux va à l'école.

«Je ne peux dire qu'un nombre limité de fois : 'Soyez patient, soyez patient', avant qu'ils lèvent la main et se demandent : 'Pourquoi est-ce que je fais ça ? Je vais juste chercher un travail'”, a-t-elle déclaré.

Le déploiement a suscité des critiques bipartites au Congrès et fait l'objet d'une enquête à la demande des républicains. La semaine dernière, Richard Cordray, le responsable fédéral des prêts étudiants qui a supervisé la mise à jour de la FAFSA, a annoncé qu'il démissionnerait fin juin.

Pour les universités également, les retards constituent une menace majeure.

Des baisses d’inscriptions comme celles projetées actuellement pourraient entraîner la faillite de nombreux petits collèges ou nécessiter de profondes réductions de personnel. Certains collèges font pression pour obtenir une aide d'urgence simplement pour rester à flot, a déclaré Angel Pérez, PDG de la National Association for College Admission Counselling.

« S'ils ne reçoivent pas de chèques du gouvernement fédéral pour pouvoir passer l'année prochaine, ils ne survivront pas », a déclaré Pérez.

La FAFSA est la cheville ouvrière de l’aide financière aux étudiants depuis des décennies. Il est utilisé pour déterminer l'éligibilité à la subvention fédérale Pell, une bourse pour les étudiants à faible revenu, et il est nécessaire pour recevoir des prêts étudiants fédéraux. Les collèges et les États utilisent également la FAFSA pour distribuer leurs propres bourses.

La FAFSA a longtemps été décriée pour être fastidieuse, difficile et intimidante pour les familles sans expérience universitaire. Le Congrès a adopté une loi en 2020 visant à simplifier le formulaire. Le ministère de l'Éducation a reçu l'ordre de réduire le nombre de questions de plus de 100 à environ 40 et de modifier la formule pour étendre l'aide à davantage d'étudiants.

Les problèmes ont commencé à s’accumuler dès la mise en ligne du nouveau formulaire en décembre, déjà attendu depuis des mois.

Les premières demandes ont été traitées de manière incorrecte en utilisant un calcul d'inflation obsolète. Plus tard, un entrepreneur fédéral a mal calculé une formule différente pour plus de 200 000 demandes. Chaque erreur ajoutait aux retards, laissant les étudiants attendre plus longtemps pour entendre parler d'aide financière.

Plus inquiétant encore est un faux pas qui a empêché les étudiants de remplir le formulaire s'ils avaient un parent sans numéro de sécurité sociale. Les défenseurs affirment que le système a exclu des centaines de milliers d’étudiants qui sont citoyens américains ou résidents permanents mais dont les parents ne le sont pas.

Le ministère de l'Éducation a déclaré mardi qu'il offrait à ces parents une nouvelle façon de saisir manuellement leurs informations fiscales. Mais pas plus tard que cette semaine, certains étudiants ont déclaré qu'ils ne pouvaient toujours pas soumettre le formulaire.

Les responsables fédéraux de l’éducation affirment qu’ils s’attaquent aux bugs persistants mais qu’ils progressent. Plus de 8 millions de candidatures d'étudiants ont désormais été traitées et envoyées aux collèges, a indiqué l'agence, et de nouvelles candidatures sont en cours de traitement dans un délai de trois jours.

Pourtant, l’attente est loin d’être terminée. Il faut généralement des semaines aux écoles pour préparer les offres d’aide financière. Certains collèges ont prolongé les délais de décision pour donner aux étudiants plus de temps pour évaluer leurs options. Mais certains s’en sont tenus au 1er mai, obligeant les étudiants à choisir un collège – et à effectuer un paiement non remboursable pour conserver leur place – sans connaître toutes leurs options de bourses.

En Virginie occidentale, le gouverneur Jim Justice a déclaré mardi l'état d'urgence qui permet aux étudiants de recevoir des bourses d'État sans que leur FAFSA soit traitée par le gouvernement fédéral. La Virginie occidentale compte le plus faible nombre de diplômés universitaires du pays, et les taux d'achèvement des études secondaires FAFSA de l'État sont actuellement en baisse de près de 40 %, a déclaré Justice, un républicain.

« En réalité, beaucoup d'enfants restent à l'écart. et se demandent : « Est-ce que je vais pouvoir aller à l'université ? “, a-t-il déclaré lors d'un point de presse.

À Baltimore, Camryn Carter attend de savoir s'il bénéficiera d'un voyage complet jusqu'à l'Université du Maryland ou s'il devra payer des dizaines de milliers de dollars en prêts étudiants.

Étudiant de haut niveau et capitaine de ses équipes de baseball et de lutte, Carter considère l'université comme une étape dans la vie. Il repense à l'époque où il devait remettre des articles sur les étagères parce que sa mère ne pouvait pas payer la facture. Un diplôme universitaire lui donnerait la stabilité qu'il n'a pas toujours eue, a déclaré le jeune homme de 18 ans.

Mais quand il regarde les frais de scolarité, c'est intimidant. Outre le Maryland, il envisage également le McDaniel College, une école privée du Maryland. S’il s’y inscrit, il espère emprunter près de 30 000 $ par an.

“J'essaie de prendre les meilleures décisions maintenant pour pouvoir avoir un bon avenir”, a-t-il déclaré. «Je suis un peu nerveux à l'idée que les choses ne fonctionnent pas. Mais je suis fidèle.

Leah Willingham a contribué au reportage de Charleston, en Virginie occidentale.

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