Les nourrissons passent la majeure partie de leur première année de vie endormie. Ces heures sont les heures de pointe pour le développement du cerveau, lorsque les connexions neuronales se forment et que les mémoires sensorielles sont codées.



Mais lorsque le sommeil est perturbé, comme cela se produit plus souvent chez les enfants autistes, le développement du cerveau peut également être affecté. Une nouvelle recherche menée par l’Université de Washington révèle que les problèmes de sommeil dans les 12 premiers mois d’un bébé peuvent non seulement précéder un diagnostic d’autisme, mais également être associés à une trajectoire de croissance modifiée dans une partie clé du cerveau, l’hippocampe.

Dans une étude publiée le 7 mai dans l’American Journal of Psychiatry, les chercheurs rapportent que dans un échantillon de plus de 400 nourrissons de 6 à 12 mois, ceux qui ont été diagnostiqués plus tard avec l’autisme étaient plus susceptibles d’avoir eu des difficultés à s’endormir. Cette difficulté de sommeil était associée à des trajectoires de croissance modifiées dans l’hippocampe.



« L’hippocampe est essentiel pour l’apprentissage et la mémoire, et des changements dans la taille de l’hippocampe ont été associés à un mauvais sommeil chez les adultes et les enfants plus âgés.

Cependant, c’est la première étude que nous connaissons pour trouver une association chez des nourrissons aussi jeunes que 6 mois « , a déclaré l’auteur principal Kate MacDuffie, chercheuse postdoctorale au UW Autism Center.

Jusqu’à 80% des enfants atteints de troubles du spectre autistique ont des problèmes de sommeil, a déclaré Annette Estes, directrice du UW Autism Center et auteure principale de l’étude. Mais une grande partie de la recherche existante, sur les nourrissons avec frères et sœurs autistes, ainsi que les interventions conçues pour améliorer les résultats pour les enfants autistes, se concentrent sur le comportement et la cognition. Avec le sommeil, un besoin si critique pour les enfants – et leurs parents – les chercheurs impliqués dans le réseau multicentrique d’étude d’imagerie cérébrale infantile, ou réseau IBIS, pensaient qu’il y avait plus à examiner.

« Dans notre expérience clinique, les parents ont beaucoup de préoccupations concernant le sommeil de leurs enfants, et dans notre travail sur l’intervention précoce contre l’autisme, nous avons observé que les problèmes de sommeil retenaient les enfants et les familles », a déclaré Estes, qui est également professeur de discours à l’UW. et sciences de l’audition.

Les chercheurs ont lancé l’étude, a déclaré Estes, car ils avaient des questions sur la relation entre le sommeil et l’autisme. Les problèmes de sommeil aggravent-ils les symptômes de l’autisme ? Ou est-ce l’inverse – que les symptômes de l’autisme entraînent des problèmes de sommeil ? Ou quelque chose de complètement différent ?

« Il se pourrait que le sommeil altéré fasse partie intégrante de l’autisme pour certains enfants. Un indice est que les interventions comportementales pour améliorer le sommeil ne fonctionnent pas pour tous les enfants autistes, même lorsque leurs parents font tout correctement. Cela suggère qu’il peut y avoir une composante biologique aux problèmes de sommeil pour certains enfants autistes « , a déclaré Estes.

Pour examiner les liens entre le sommeil, le développement du cerveau et l’autisme, les chercheurs du réseau IBIS ont examiné les examens IRM de 432 nourrissons, interrogé les parents sur les habitudes de sommeil et mesuré le fonctionnement cognitif à l’aide d’une évaluation normalisée. Des chercheurs de quatre institutions – l’UW, l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, l’Université de Washington à St. Louis et l’Hôpital pour enfants de Philadelphie – ont évalué les enfants à 6, 12 et 24 mois et interrogé les parents sur le sommeil de leur enfant, le tout dans le cadre d’un questionnaire plus long sur le comportement du nourrisson. Les questions spécifiques au sommeil portaient sur le temps qu’il fallait à l’enfant pour s’endormir ou pour se rendormir s’il se réveillait au milieu de la nuit, par exemple.

Au début de l’étude, les nourrissons étaient classés en fonction de leur risque de développer l’autisme: ceux qui présentaient un risque plus élevé de développer l’autisme – environ les deux tiers de l’échantillon de l’étude – avaient un frère plus âgé qui avait déjà été diagnostiqué. Les jeunes frères et sœurs d’enfants autistes ont 20% de chances de développer un trouble du spectre autistique – un risque beaucoup plus élevé que les enfants de la population générale.

Une étude de 2017 du réseau IBIS a révélé que les nourrissons qui avaient un frère aîné autiste et qui présentaient également une surface corticale étendue à 6 et 12 mois étaient plus susceptibles d’être diagnostiqués autistes que les nourrissons sans ces indicateurs.

Dans la présente étude, 127 des 432 nourrissons ont été identifiés comme « à faible risque » au moment où les examens IRM ont été effectués parce qu’ils n’avaient pas d’antécédents familiaux d’autisme. Plus tard, ils ont évalué tous les participants à 24 mois pour déterminer s’ils avaient développé un autisme. Sur les quelque 300 enfants considérés à l’origine comme « à haut risque familial », 71 ont reçu un diagnostic de trouble du spectre autistique à cet âge.

Ces résultats ont permis aux chercheurs de réexaminer les analyses longitudinales du cerveau et les données comportementales précédemment collectées et d’identifier certains modèles. Les problèmes de sommeil étaient plus fréquents chez les nourrissons diagnostiqués plus tard avec un trouble du spectre autistique, tout comme les hippocampes plus gros. Aucune autre structure cérébrale sous-corticale n’a été affectée, y compris l’amygdale, qui est responsable de certaines émotions et aspects de la mémoire, ou le thalamus, un transmetteur de signaux de la moelle épinière au cortex cérébral.

L’étude sur le sommeil menée par l’UW est la première à montrer des liens entre la croissance hippocampique et les problèmes de sommeil chez les nourrissons diagnostiqués plus tard avec autisme.

D’autres études ont montré que la « prolifération » dans différentes structures cérébrales chez les nourrissons qui continuent à développer ces structures plus grandes a été associée, à différents stades de développement, aux aspects sociaux, langagiers et comportementaux de l’autisme.

Alors que l’étude sur le sommeil à l’UW a révélé un modèle de volume hippocampique plus important et de problèmes de sommeil plus fréquents chez les nourrissons qui ont ensuite été diagnostiqués autistes, ce qui n’est pas encore connu, c’est s’il existe une relation de cause à effet. L’étude d’un éventail plus large de schémas de sommeil dans cette population ou de l’hippocampe en particulier peut aider à déterminer pourquoi les difficultés de sommeil sont si répandues et comment elles affectent le développement précoce des enfants atteints de troubles du spectre autistique.

« Nos résultats ne sont qu’un début – ils mettent en lumière une certaine période de développement et une structure cérébrale particulière, mais laissent de nombreuses questions ouvertes à explorer dans de futures recherches », a déclaré MacDuffie.

L’accent mis sur l’évaluation et le diagnostic précoces a incité le UW Autism Center à créer une clinique pour nourrissons en 2017. La clinique propose des évaluations pour les nourrissons et les tout-petits, ainsi que des psychologues et des analystes du comportement, afin de créer un plan de traitement avec des activités à la clinique et à domicile – tout comme ce serait le cas avec les enfants plus âgés.

L’UW Autism Center a évalué les problèmes de sommeil dans le cadre d’études de recherche à long terme et en milieu clinique, dans le cadre d’une intervention comportementale.

« Si les enfants ne dorment pas, les parents ne dorment pas, ce qui signifie que les problèmes de sommeil sont un axe important de recherche et de traitement », a déclaré MacDuffie.

Les auteurs notent que bien que les parents aient signalé plus de difficultés de sommeil chez les nourrissons qui ont développé l’autisme par rapport à ceux qui ne l’ont pas fait, les différences étaient très subtiles et ne s’observaient qu’en examinant les moyennes de groupe pour des centaines de nourrissons. Les habitudes de sommeil au cours des premières années de la vie changent rapidement à mesure que les nourrissons passent d’un sommeil 24h / 24 à un cycle veille / sommeil plus adulte. Jusqu’à ce que de nouvelles recherches soient terminées, a déclaré Estes, il n’est pas possible d’interpréter les problèmes de sommeil comme un signe précoce d’un risque accru d’autisme.

L’étude a été financée par les National Institutes of Health, Autism Speaks et la Fondation Simons. Le Dr Stephen Dager, professeur de radiologie à la UW School of Medicine et Tanya St. John, chercheuse au UW Autism Center, étaient co-auteurs. D’autres co-auteurs, tous dans les institutions du réseau IBIS, étaient Mark Shen, Martin Styner, Sun Hyung Kim et le Dr Joseph Piven de l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill; Sarah Paterson, maintenant à la Fondation James S. McDonnell; Juhi Pandey à l’Hôpital pour enfants de Philadelphie; Jed Elison et Jason Wolff à l’Université du Minnesota; Meghan Swanson à l’Université du Texas à Dallas; Kelly Botteron à l’Université de Washington à St. Louis; et le Dr Lonnie Zwaigenbaum de l’Université de l’Alberta.