De nouveaux résultats de la mission Juno de la NASA à Jupiter suggèrent que des « sprites » ou des « elfes » pourraient danser dans la haute atmosphère de la moreover grande planète du système solaire. C’est la première fois que ces éclairs de lumière brillants, imprévisibles et extrêmement brefs – officiellement connus sous le nom d’événements lumineux transitoires, ou TLE – sont observés sur un autre monde. Les résultats ont été publiés le 27 octobre 2020 dans le Journal of Geophysical Analysis: Planets.




Les scientifiques ont prédit que ces éclairs de lumière brillants et ultra-rapides devraient également être présents dans l’immense atmosphère bouillonnante de Jupiter, mais leur existence est restée théorique. Puis, à l’été 2019, des chercheurs travaillant avec les données de l’instrument spectrographe ultraviolet (UVS) de Juno ont découvert quelque selected d’inattendu: une strie lumineuse et étroite d’émission ultraviolette qui a disparu en un éclair.

Les données Juno indiquent que des sprites ou des elfes s'ébattent dans l'atmosphère de Jupiter

« UVS a été conçu pour caractériser les belles lumières du nord et du sud de Jupiter », a déclaré Giles, un scientifique Juno et l’auteur principal de l’article mais aussi un flash lumineux de lumière UV dans le coin où il n’était pas censé se trouver. Additionally notre équipe l’examinait, additionally nous nous rendions compte que Juno pouvait avoir détecté. un TLE sur Jupiter.  »


Bref et brillant

Nommés d’après un personnage espiègle et vif d’esprit du folklore anglais, les sprites sont des événements lumineux transitoires déclenchés par les décharges de foudre des orages bien en dessous. Sur Terre, ils se produisent jusqu’à 97 kilomètres au-dessus d’orages intenses et imposants et éclairent une région du ciel de plusieurs dizaines de kilomètres de diamètre, mais ne durent que quelques millisecondes (une fraction du temps qu’il vous faut pour cligner des yeux) .

Ressemblant presque à une méduse, les sprites présentent une goutte de lumière centrale (sur Terre, elle mesure 15 à 30 miles, ou 24 à 48 kilomètres), avec de longues vrilles s’étendant à la fois vers le sol et vers le haut. Les elfes (abréviation de Emission de lumière et de perturbations à très basse fréquence dues aux sources d’impulsions électromagnétiques) apparaissent comme un disque aplati brillant dans la haute atmosphère de la Terre. Eux aussi, éclairent le ciel pendant quelques millisecondes, mais peuvent devenir plus grands que les sprites – jusqu’à 320 kilomètres de diamètre sur Terre.

Leurs couleurs sont également distinctives. « Sur Terre, les sprites et les elfes apparaissent de couleur rougeâtre en raison de leur interaction avec l’azote dans la haute atmosphère », a déclaré Giles. « Mais sur Jupiter, la haute atmosphère se compose principalement d’hydrogène, donc ils sembleraient probablement bleus ou roses. »

Emplacement, emplacement, emplacement

L’apparition de sprites et d’elfes à Jupiter a été prédite par plusieurs études publiées antérieurement. En synchronisation avec ces prévisions, les 11 événements lumineux à grande échelle que l’instrument UVS de Juno a détectés se sont produits dans une région où des orages de foudre sont connus pour se previous. Les scientifiques de Juno pourraient également exclure qu’il s’agissait simplement de méga-éclairs, vehicle ils ont été trouvés à approximativement 300 kilomètres au-dessus de l’altitude où se forme la majorité des éclairs de Jupiter – sa couche de nuages ​​d’eau. Et UVS a enregistré que le spectre des flashs brillants était dominé par les émissions d’hydrogène.

Un vaisseau spatial rotatif à énergie solaire, Juno, est arrivé à Jupiter en 2016 après un voyage de cinq ans. Depuis lors, il a effectué 29 survols scientifiques de la géante gazeuse, chaque orbite prenant 53 jours.

« Nous continuons à chercher des signes in addition révélateurs d’elfes et de lutins à chaque fois que Juno passe une science », a déclaré Giles. « Maintenant que nous savons ce que nous recherchons, il sera in addition facile de les trouver sur Jupiter et sur d’autres planètes. Et comparer les sprites et les elfes de Jupiter avec ceux ici sur Terre nous aidera à mieux comprendre l’activité électrique dans les atmosphères planétaires. »

En savoir additionally sur la mission

JPL, une division de Caltech à Pasadena, en Californie, gère la mission Juno pour le chercheur principal, Scott Bolton, du Southwest Research Institute de San Antonio. Juno fait partie du programme New Frontiers de la NASA, qui est géré au Marshall House Flight Middle de la NASA à Huntsville, Alabama, pour la Route des missions scientifiques de l’agence à Washington. Lockheed Martin Place à Denver a construit et exploite le vaisseau spatial.

In addition d’informations sur Juno sont disponibles sur: