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S'ils peuvent échapper à la mort dans les filets des braconniers, le mammifère marin en voie de disparition est bien placé pour rebondir malgré la consanguinité


Le marsouin vaquita, le moreover petit mammifère marin du monde, est au bord de l'extinction, avec 10 ou moins vivant encore dans le golfe de Californie au Mexique, leur seul habitat. Mais une analyse génétique effectuée par une équipe de biologistes et de collègues de l'UCLA a révélé que l'espèce en risk critique d'extinction reste relativement saine et peut potentiellement survivre - si la pêche illégale au "filet maillant" cesse rapidement.

"Il est intéressant de noter que nous avons découvert que le vaquita n'est pas condamné par des facteurs génétiques, comme des mutations nocives, qui ont tendance à affecter de nombreuses autres espèces dont le pool génétique a diminué à un issue similaire", a déclaré Christopher Kyriazis, doctorant à l'UCLA en écologie et biologie évolutive et un co-auteur principal de la recherche. "La pêche illégale reste leur in addition grande menace."

Les petits marsouins, qui mesurent de 4 à 5 pieds de extensive, s'emmêlent souvent et meurent dans les filets maillants à larges mailles utilisés par les braconniers chassant le totoaba, un poisson en voie de disparition très apprécié dans certains pays pour ses propriétés médicinales perçues. Alors que le Mexique a interdit la pêche au totoaba et rendu illégale l'utilisation de ces filets dans l'habitat des vaquitas, beaucoup disent que les interdictions ne sont pas toujours appliquées.

Les chercheurs ont analysé les génomes de 20 vaquitas qui ont vécu entre 1985 et 2017 et ont effectué des simulations informatiques pour prédire le risque d'extinction de l'espèce au cours des 50 prochaines années. Ils ont conclu que si la pêche au filet maillant cesse immédiatement, le vaquita a de très grandes prospects de se rétablir, même en cas de consanguinité. Si toutefois la pratique se poursuit, même modérément, les perspectives de reprise sont moins optimistes.

La recherche est publiée le 6 mai dans la revue Science.

"Par rapport à d'autres espèces, le vaquita a furthermore de chances de rebondir après un effondrement extrême de la inhabitants sans subir de graves conséquences génétiques dues à la consanguinité", a déclaré la co-auteure principale Jacqueline Robinson, chercheuse postdoctorale à l'UC San Francisco qui a obtenu son doctorat en biologie à UCLA. "La diversité génétique des vaquitas n'est pas si faible qu'elle constitue une menace pour leur santé et leur persistance. Elle reflète simplement leur rareté naturelle."

La diversité génétique est une mesure des différences qui existent à travers le génome entre les individus d'une populace. Les grandes populations ont tendance à avoir de nombreuses différences, tandis que celles naturellement in addition petites ou décimées en ont moins, ce qui donne des individus génétiquement as well as similaires. Cette similitude peut souvent entraîner une moreover grande incidence de mutations nocives qui mettent en risk la inhabitants, car or truck les individus sont additionally susceptibles d'hériter du même gène muet des deux dad and mom, a déclaré l'auteur principal Kirk Lohmueller, professeur agrégé d'écologie et de biologie évolutive à l'UCLA et de génétique humaine.

"Une impression dominante dans la biologie de la conservation et la génétique des populations est que les petites populations peuvent accumuler des mutations délétères", a déclaré Lohmueller. "Cependant, notre découverte selon laquelle le vaquita a probablement moins de mutations fortement délétères cachées dans la population signifie qu'il est mieux placé pour survivre à une upcoming consanguinité, ce qui augure bien pour son rétablissement worldwide."

Alors, qu'est-ce qui protège les vaquitas des périls génétiques de la consanguinité ? Cela tient en grande partie au fait qu'ils ont toujours été une petite populace dans un très petit habitat à l'extrémité nord du golfe, ont déclaré les chercheurs. Bien que leur nombre historique soit inconnu, la première enquête complète en 1997 a dénombré approximativement 570 marsouins - un nombre qui a diminué régulièrement au cours des 25 dernières années mais qui n'était pas important au départ.

"Ils sont essentiellement l'équivalent marin d'une espèce insulaire", a déclaré Robinson, qui a noté que l'espèce a survécu pendant des dizaines de milliers d'années avec une faible diversité génétique. "L'abondance naturellement faible des vaquitas leur a permis de purger progressivement les variantes de gènes récessifs hautement délétères qui pourraient affecter négativement leur santé en cas de consanguinité."

En fait, a déclaré Robinson, sur les 12 espèces de mammifères marins - y compris les vaquitas - analysées génétiquement par les chercheurs, les vaquitas présentaient le as well as petit nombre de mutations potentiellement nocives.

Alors que l'interaction entre la petite taille de la population, la consanguinité et les variants génétiques nuisibles est complexe, l'approche utilisée par l'équipe dans cette étude peut aider à faire la lumière sur ces dynamiques.

"Avec les ensembles de données génomiques, nous avons maintenant la capacité de faire face à cette complexité", a déclaré Robinson. "Les espèces peuvent varier dans leurs niveaux de variation génétique nuisible, et elles ne seront pas toutes affectées exactement de la même manière par la réduction de la taille de la inhabitants ou la consanguinité. Il existe maintenant de nombreux exemples d'espèces qui se remettent d'un déclin extrême."

"Nous espérons que notre analyse sera utile non seulement pour démontrer le potentiel de rétablissement du vaquita", a déclaré Kyriazis, "mais également pour mettre en évidence une nouvelle approche de simulation basée sur la génomique pour les espèces en voie de disparition".

Fait encourageant, les vaquitas survivants dans le nord du golfe de Californie se reproduisent activement et semblent en bonne santé. Mais les filets maillants des braconniers continuent de représenter une menace existentielle pour l'espèce, et à moins que de nouvelles mesures ne soient prises pour protéger les marsouins, il existe une réelle possibilité qu'ils disparaissent. La perte serait une grande tragédie, a déclaré l'auteur principal de l'étude, Robert Wayne de l'UCLA.

"Le vaquita est symbolique de la diversité unique trouvée dans le golfe de Californie, qui a été décrite par John Steinbeck dans son merveilleux livre de 1951" The Log From the Sea of ​​Cortez "", a déclaré Wayne, éminent professeur d'écologie et de biologie évolutive et professeur à l'Institut médical Howard Hughes. "Il représente une lignée évolutive distinctive - il n'y a aucune espèce similaire nulle section dans le monde - et sa perte priverait l'écosystème d'un prédateur vital adapté à cet écosystème special."

Les sources de financement de la recherche comprenaient les Countrywide Institutes of Overall health, la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) et le Conseil countrywide mexicain pour la science et la technologie.

Les co-auteurs comprenaient Phillip Morin du Southwest Fisheries Science Heart de la NOAA les chercheurs vaquita Barbara Taylor de la NOAA et Lorenzo Rojas-Bracho Sergio Nigenda Morales de l'Unité de génomique avancée à Irapuato, Guanajuato, qui fait partie du Laboratoire national de génomique pour la biodiversité du Mexique  et Annabel Beichman de l'Université de Washington. Morales et Beichman ont obtenu leur doctorat à l'UCLA en étudiant avec Wayne et Lohmueller.