Effondrement du pont de Baltimore : qui paiera pour le pont détruit et les vies perdues ?

  • L'effondrement du pont de Baltimore a causé des pertes humaines et économiques importantes.
  • Les réclamations juridiques tourneront autour de la négligence et de la responsabilité des entreprises impliquées.
  • Les coûts économiques sont estimés entre 2 et 4 milliards de dollars, avec des pertes non recouvrables en droit maritime pour certaines entreprises touchées.
  • Les assureurs du navire, notamment le Britannia P&I Club, devront probablement intervenir pour couvrir une partie des dommages.

L'effondrement du pont Francis Scott Key dans le Maryland est une tragédie à plusieurs niveaux : pour les familles et les amis des personnes tuées ou présumées mortes, c'est une perte profonde et personnelle. Pour les entreprises qui dépendent du port de Baltimore, c'est un cauchemar économique.

Et pour les tribunaux fédéraux, cela deviendra bientôt un équilibre entre l’argent et les faits, avec un réseau de compagnies d’assurance censé payer au moins une partie de la facture.

La catastrophe s'est produite tôt mardi lorsqu'un cargo a perdu le courant et a percuté le pont Francis Scott Key de Baltimore. Huit personnes se trouvaient sur le pont routier lorsque celui-ci s'est effondré. Deux ont été secourus. Les corps de deux autres personnes ont été retrouvés et quatre restent portés disparus et sont présumés morts.

L'épave a fermé le port de Baltimore, un port de navigation majeur, ce qui pourrait coûter à l'économie de la région des centaines de millions de dollars rien qu'en perte de revenus du travail au cours du mois prochain, selon la société d'analyse économique Implan.

Effondrement du pont de Baltimore : qui paiera pour le pont détruit et les vies perdues ?

Un rapport de l'agence de notation Morningstar DBRS prédit que l'effondrement pourrait devenir la perte assurée maritime la plus coûteuse de l'histoire, dépassant le record d'environ 1,5 milliard de dollars détenu par le naufrage en 2012 du navire de croisière Costa Concordia au large de l'Italie. Morningstar DBRS estime que le total des pertes assurées suite à la catastrophe de Baltimore pourrait être compris entre 2 et 4 milliards de dollars.

Voici un aperçu des coûts, des réclamations juridiques et des compagnies d'assurance qui paieront  :

Quelles sont les rÉclamations juridiques ?

Devant un tribunal fédéral, les vies perdues et les biens endommagés seront réduits à une question d’argent et de faits : les personnes ou les entreprises qui possédaient et exploitaient le navire ont-elles fait preuve de négligence d’une manière ou d’une autre ? Quelqu’un d’autre était-il en partie responsable ? Combien coûtera le remplacement du pont et le rétablissement financier des familles des victimes ?

Les compagnies d’assurance devront en fin de compte supporter au moins une partie, sinon la totalité, du coût total.

Enrique Serna, un avocat spécialisé dans la représentation des travailleurs immigrés et d'autres personnes blessées au travail, a déclaré que son cabinet avait été contacté par certaines familles des victimes peu après l'effondrement, bien qu'il ne les représentait pas encore. L'équipe qui comblait les nids-de-poule sur le pont venait du Salvador, du Honduras, du Guatemala et du Mexique, certains d'entre eux il y a plusieurs décennies.

Serna a déclaré que des poursuites sont inévitables et que les assureurs du navire chercheront probablement bientôt une « limitation de responsabilité », demandant à un juge de plafonner les dommages qu'ils peuvent être condamnés à payer. Les victimes devront réagir rapidement pour s'assurer que le plafond n'est pas trop bas.

“Ce qui se passe, c'est que c'est une course contre la montre pour savoir quand vous pouvez présenter une réclamation”, a déclaré Serna.

Qu'en est-il des coÛts Économiques ?

L'avocat Thomas Schoenbaum, expert en droit maritime et professeur à l'Université de Washington, a déclaré que malgré les dommages économiques importants, les entreprises touchées ne pourront pas poursuivre les propriétaires et les exploitants du navire.

« Il y a généralement de mauvaises nouvelles à ce sujet : en droit maritime, les dommages purement économiques ne sont pas récupérables. Si vous subissez une perte économique, si vous perdez de l'argent, si une entreprise ferme ses portes ou si une entreprise perd des clients, à moins que la perte économique ne s'accompagne de dommages physiques, le droit maritime dit qu'il n'y a pas de récupération », a-t-il déclaré.

La seule exception concerne les pertes causées par la pollution, comme une marée noire, a-t-il déclaré, et l'épave du pont ne compte pas comme pollution au sens du droit maritime.

Bernard Sommer, propriétaire de Charm City Warehouse, dont l'entreprise basée à Baltimore dessert les compagnies maritimes ayant besoin de stocker des conteneurs de fret, s'attend à subir de lourdes pertes tant que les navires seront détournés vers d'autres ports.

« S'ils ouvrent cela dans 30 jours, nous allons avoir une perte d'activité de 60 à 90 jours. Et pour eux, le faire en 30 jours, c’est assez rapide », a-t-il déclaré. “Tant que ce canal n'est pas ouvert et accessible, ils ne montreront aucun service dans le port de Baltimore.”

Sommer a déclaré qu'il n'avait pas encore contacté sa compagnie d'assurance pour lui demander si sa police couvrait les pertes liées à la fermeture du port de Baltimore.

« Si le bâtiment prenait feu et que nous ne pouvions pas fonctionner, ou si quelque chose comme ça se produisait ? Ouais, c'est couvert. Mais je ne sais pas si quelque chose comme ça est couvert », a-t-il déclaré. “C'est difficile à dire. Lorsque vous souscrivez à une assurance, ils vous donnent une page de tout ce qu’ils couvrent. Et cela est suivi de 45 pages de tout ce qu'ils ne vont pas couvrir.

en Virginie, pour desservir un navire initialement à destination de Baltimore. Le propriétaire Edward Dryer n'a pas encore vérifié son assurance – il attend de voir si ses opérations seront affectées de manière significative.

Il s’attend à ce que le port rouvre progressivement dans quelques semaines et non dans quelques mois.

“Soyons optimistes quant à leur capacité à ouvrir le canal au moins partiellement dans un délai raisonnable”, a déclaré Dryer.

Les experts estiment que le remplacement du pont pourrait coûter 400 millions de dollars ou plus.

Qu'en est-il des assureurs du navire ?

Les navires et autres navires maritimes disposent souvent de plusieurs types d’assurance. Ils ont souvent des polices d'assurance qui couvrent les dommages causés à la coque ou aux machines, et peuvent également couvrir les marchandises transportées par le navire.

Mais pour d’autres pertes très coûteuses – comme des dommages environnementaux majeurs ou des catastrophes comme l’effondrement du pont – les propriétaires de grands navires se tournent vers ce qu’on appelle « Protection et indemnisation » ou assurance P&I.

L’assurance P&I peut être fournie par des « clubs » composés de plusieurs compagnies d’assurance détenues par les assurés. Les membres du club investissent dans une réserve de fonds qui peut être utilisée pour couvrir les sinistres catastrophiques. L’idée est de partager les risques associés aux catastrophes majeures afin qu’aucune entreprise ne soit laissée seule à le supporter.

Les clubs d’assurance peuvent également souscrire leur propre assurance pour couvrir les dépenses trop importantes pour que le pool puisse les gérer seul. C'est ce qu'on appelle la « réassurance » : le club est la première assurance qui paie, et le deuxième payeur est la « réassurance ».

Le Britannia P&I Club assure le navire impliqué dans l'effondrement. Le club basé à Londres fait également partie du plus grand groupe international de clubs P&I, qui aidera probablement à couvrir les dépenses une fois qu'elles dépasseront un montant prédéterminé. Les compagnies de réassurance pourraient également prendre en charge une partie de la note.