Pendant quelques jours de roue libre en juin 1970, Elvis Presley a rassemblé certains des meilleurs joueurs de sessions de Nashville pour jouer au RCA Studio B sur Music Row. Elvis a choisi les chansons lui-même, depuis « Bridge Over Troubled Water » de Simon & Garfunkel et « Faded Love » de Bob Wills en passant par « Funny How Time Slips Away » de Willie Nelson et « Patch It Up » d’Eddie Rabbitt. Les sessions étaient des affaires de marathon, et naturellement les musiciens – et Elvis – avaient faim.




Charlie McCoy, le joueur multi-outils qui a enregistré pour la première fois avec Elvis sur la bande originale du terrible Harum Scarum de 1965, se souvient avec éclat des plateaux de cheeseburgers et de frites disposés à la cafétéria dans la salle de contrôle du studio. McCoy et ses collègues, comme le batteur Jerry Carrigan et le bassiste Norbert Putnam, faisaient la queue et remplissaient leurs assiettes.

 D'Elvis à Nashville : les sessions marathon de 1970 à l'intérieur de Presley

Ils ont rapidement appris qu’une partie de la propagation était interdite.


« Il y avait cette grande tasse Dixie pleine de lances d’aneth casher », raconte McCoy à Rolling Stone. « Alors Jerry Carrigan descend et il tend la main pour attraper un de ces cornichons, et de nulle part, cette main vient et attrape son poignet. C’est l’un des membres de la mafia de Memphis, et le gars dit: « Ce sont des cornichons d’Elvis. »  »

McCoy se moque de la mémoire et des membres défensifs et omniprésents de l’entourage d’Elvis, des gars colorés comme Joe Esposito et Red West. « Tu sais, Elvis lui aurait donné toute la tasse, mais ces gars-là étaient tellement protecteurs envers lui.

Il y avait cependant un endroit où la Memphis Mafia n’oserait pas mettre les pieds: à l’intérieur du studio. « Lorsque nous enregistrions », raconte McCoy, « ces gars n’étaient pas visibles. » C’était un espace sacré, où Elvis était libre de créer et de faire vibrer les musiciens. Le nouveau coffret d’Elvis à Nashville emmène les fans là où même le cercle restreint d’Elvis ne pouvait pas aller. Plus de 74 titres, le pack de quatre disques vous met directement en studio avec Elvis, le guitariste James Burton et des membres des pros du studio Music City connus sous le nom de « Nashville Cats », dont Carrigan, Putnam, le pianiste David Briggs et le harmonica ace McCoy.

Comme les coffrets précédents émis par RCA / Legacy Recordings – Prince From Another Planet, Elvis chez Stax et Way Down in the Jungle Room, parmi eux – From Elvis in Nashville est le rêve d’un fan de Presley, une collection de performances déchirantes qui pourraient convertir même le plus obstiné des négateurs d’Elvis. À quatre heures et 25 minutes, c’est une expérience d’écoute électrisante.

Les sessions de juin au Studio B ont produit trois albums: That’s the Way It Is, Elvis Country (j’ai 10 000 ans) et Love Letters From Elvis. Bien que ces albums aient eu leurs moments, ils ont également souffert d’être trop polis. À première vue, That’s the Way It Is semble être la bande originale du passionnant film de concert du même nom de 1970, mais le LP est principalement composé d’enregistrements en studio, alourdis par des cordes et des cors supplémentaires. From Elvis in Nashville supprime ces distractions pour se concentrer sur la voix d’Elvis et la chimie du groupe.

Ce travail de remix est tombé à Matt Ross-Spang, l’ingénieur de Memphis derrière les albums de Jason Isbell et Margo Price, qui a disséqué chaque morceau avec le producteur de la compilation, Ernst Mikael Jourgensen. Ross-Spang dit que le processus ne consistait pas seulement à retirer des instruments.

« Les overdubs semblaient tous incroyables, mais pour les emporter et entendre vraiment ce que tout le monde fait, c’est tellement cool », dit-il à Rolling Stone, citant la version d’Elvis du pleureur de Hank Cochran « Make the World Go Away » comme favori. « Ernst est assis là, en train de dire: » Vous devez penser que c’est 70, 71, [Elvis’] le mariage avec Priscilla est… en difficulté. « Et puis vous l’entendez chanter cette chanson et vous vous dites: » OK, je vais pleurer. « Nous ne parlons pas seulement de la grosse caisse et des bandes, mais nous parlons de l’endroit où [Elvis] était mentalement à ce moment-là.

Des ballades comme « Make the World Go Away », « How the Web Was Woven » et « Twenty Days and Twenty Nights » capturent ce côté contemplatif d’Elvis. Il chante avec vulnérabilité, dénudant une âme peinée.

Mais malgré l’immense puissance des ballades, ce sont les jams animés et country qui rendent cet ensemble si irrésistible. Elvis se produit sans charge et le groupe est en feu, déchirant « Got My Mojo Working », « I Washed My Hands in Muddy Water » et « Whole Lotta Shakin ‘Goin’ On. » Elvis jure spontanément partout, submergé par l’énergie dans la pièce. « J’ai dit que tu étais longue, maigre et maigre, douce comme elle peut être, enculé maintenant !  » il vamps dans « Got My Mojo Working. » À la fin du jam, quelqu’un crie: « Bon sang !  » et le patron rit. « C’est ce type de matériel qui n’est ni bon ni mauvais, c’est juste de la merde médiocre », dit Elvis à propos de la performance. Il ne pouvait pas se tromper davantage.

« Patch It Up », qui a perdu sa morsure sur l’album That’s the Way It Is, est féroce ici, avec Elvis se dispersant sur le puissant mix du groupe. Il « apparaît comme l’un des rockers les plus féroces du catalogue Presley », dit l’écrivain David Cantwell dans les notes de la pochette de From Elvis à Nashville. « Crédit Putnam et Carrigan roulant et tonnant le rythme et Burton perd la tête à la guitare électrique. »

« Nous n’essayons pas de changer l’histoire », dit Ross-Spang à propos des mix mis à jour, louant les enregistrements originaux des années 70 du producteur Felton Jarvis et de l’ingénieur Al Pachucki. « Mais c’est incroyable, avec les capacités que nous avons, de revenir en arrière et de montrer à quel point Elvis était investi dans la musique et dans les chansons. »

Pourtant, Elvis, qui venait de revenir sur la scène de Las Vegas un an plus tôt en 1969, s’est également investi dans la réalisation d’un spectacle. Avec la Mafia de Memphis qui se cachait, il n’était jamais sans public et l’énergie du studio était parfois trop forte pour être contenue. McCoy se souvient comment Elvis l’a une fois canalisé dans une démonstration de karaté.

« Quelqu’un lui a demandé: » Si quelqu’un vous attaquait avec un pistolet, que feriez-vous ? « Et Elvis a dit: » Eh bien, je le désarmerais « , dit McCoy. Elvis a convoqué Red West pour apporter son pistolet. Le guitariste Chip Young se tenait à proximité.

« Il a dit: » Viens à moi, Rouge « , et comme il le fait, [Elvis] fait des mouvements de karaté et le pistolet vole dans les airs et colle à l’arrière de la guitare acoustique de Chip « , dit McCoy.

Elvis a proposé de lui en acheter une nouvelle, mais Young a refusé: « Je suis le seul au monde à posséder une guitare avec un trou fabriqué par Elvis. »

« C’était toute la nuit », dit McCoy à propos de ces sessions sauvages, du crépuscule à l’aube. « Elvis dormait toute la journée, puis il est venu avec impatience de partir. Je suis sorti du studio avec juste assez de temps pour aller déjeuner et aller à ma prochaine session.