Les enfants avec des traits autistiques sont plus susceptibles que leurs pairs de développer un trouble de l’alimentation, selon une nouvelle étude dirigée par l’UCL.



Des recherches antérieures ont montré que l’autisme et les troubles de l’alimentation peuvent survenir ensemble, car 20 à 30% des adultes souffrant de troubles de l’alimentation souffrent d’autisme et 3 à 10% des enfants et des jeunes souffrant de troubles de l’alimentation.

Cependant, il n’est pas clair si les traits autistiques résultent de troubles de l’alimentation ou les précèdent. Cette nouvelle étude longitudinale, publiée dans le Journal of Child Psychology and Psychiatry, révèle que les traits autistiques dans l’enfance précèdent les comportements caractéristiques des troubles de l’alimentation et pourraient donc être un facteur de risque de développer des troubles de l’alimentation.



L’auteur principal, le Dr Francesca Solmi (UCL Psychiatry), a déclaré: « Nous avons constaté que les jeunes enfants présentant des traits autistiques à sept ans sont plus susceptibles que leurs pairs de développer des symptômes de troubles de l’alimentation à l’adolescence.

« La plupart des autres études ont examiné les instantanés dans le temps, plutôt que de suivre les gens sur plusieurs années, il n’était donc pas clair si l’autisme augmente le risque de troubles de l’alimentation, ou si les symptômes des troubles de l’alimentation peuvent parfois ressembler à des traits autistiques. »

L’étude a impliqué 5 381 adolescents qui ont participé à une recherche longitudinale depuis la naissance dans le cadre de l’étude de cohorte des enfants des années 90 de l’Université de Bristol. Les chercheurs ont examiné s’ils avaient des traits sociaux autistiques à 7, 11, 14 et 16 ans et des troubles de l’alimentation (jeûne, purge, régime prolongé ou frénésie alimentaire) à 14 ans.

Les chercheurs ont étudié les traits autistiques rapportés par la mère, plutôt qu’un diagnostic d’autisme, ce qui signifie que les résultats de l’étude impliqueraient des enfants qui ne sont pas nécessairement autistes, mais incluraient également des enfants autistes qui pourraient ne pas avoir été diagnostiqués.

Dans le groupe d’étude, 11,2% des filles ont signalé au moins un comportement alimentaire perturbé au cours de l’année précédente (7,3% en ont fait l’expérience tous les mois et 3,9% par semaine), contre 3,6% des garçons (2,3% par mois et 1,3% par semaine).

Les adolescents souffrant de troubles de l’alimentation présentaient des niveaux plus élevés de traits autistiques à l’âge de sept ans, ce qui suggère que les traits autistiques étaient antérieurs aux troubles de l’alimentation (car les troubles de l’alimentation sont très rares à l’âge de sept ans) et pourraient donc constituer un facteur de risque de troubles de l’alimentation. Les enfants qui présentaient des traits autistiques plus élevés à sept ans étaient 24% plus susceptibles d’avoir des troubles alimentaires hebdomadaires à l’âge de 14 ans. Une analyse plus approfondie a confirmé que les troubles de l’alimentation à 14 ans ne semblaient pas augmenter les traits autistiques à 16 ans.

Bien que l’étude n’ait pas examiné les raisons de la relation, les chercheurs soulignent que les enfants autistes peuvent avoir des difficultés de communication sociale et de développement d’amitiés, ce qui pourrait contribuer à des taux plus élevés de dépression et d’anxiété aux jeunes âges. Une alimentation désordonnée peut résulter de méthodes dysfonctionnelles pour faire face à ces difficultés émotionnelles.

D’autres traits autistiques, bien qu’ils ne soient pas inclus dans la mesure spécifique des traits sociaux autistiques utilisés, peuvent également être liés à des troubles de l’alimentation, tels que la rigidité de la pensée, des comportements inflexibles, un traitement sensoriel inhabituel et des tendances à des comportements répétitifs.

Le co-auteur Dr William Mandy (UCL Psychology & Language Sciences) a déclaré: « L’étape suivante consiste à en savoir plus sur les raisons pour lesquelles les personnes autistes présentent un risque plus élevé de développer un trouble de l’alimentation afin que nous puissions ensuite concevoir des interventions pour prévenir les troubles de l’alimentation.

« Environ un cinquième des femmes souffrant d’anorexie mentale ont des niveaux élevés de traits autistiques – et il existe des preuves que ces femmes bénéficient le moins des modèles de traitement actuels des troubles de l’alimentation. Les personnes atteintes d’autisme et de troubles de l’alimentation peuvent avoir besoin d’une approche différente du traitement.  »

L’auteur principal, le professeur Glyn Lewis (UCL Psychiatry), a déclaré: « Les parents et les autres soignants d’enfants autistes devraient être conscients du risque accru de développer des troubles de l’alimentation. Être attentif aux comportements désordonnés et demander de l’aide tôt pourrait être utile. »

Tom Quinn, directeur des affaires extérieures de Beat Charity, a déclaré: « Nous nous félicitons de cette recherche importante identifiant le plus grand risque de troubles de l’alimentation chez les personnes autistes. L’intervention précoce est si importante dans le traitement des troubles de l’alimentation et nous espérons que cette recherche aidera les parents et les cliniciens découvrent plus rapidement les premiers signes d’un trouble de l’alimentation et veillent à ce que ceux qui risquent de développer un trouble de l’alimentation obtiennent l’aide dont ils ont besoin.Nous encourageons les chercheurs à examiner les résultats de cette étude et à en tirer parti, notamment en examinant quel soutien pourrait être fourni à ceux avec autisme pour réduire la probabilité de développer un trouble de l’alimentation « .

L’étude a été soutenue par Wellcome, les centres de recherche biomédicale des NIHR à l’UCL / UCLH et l’Université de Bristol, et le Medical Research Council.