Le médecin, qui a parlé à CNN sous couvert d’anonymat par souci de son travail, a décrit un hôpital qui n’était malheureusement pas préparé à un afflux de patients Covid-19 qui a commencé il y a environ deux semaines – ce qui a déjà épuisé les ressources de l’hôpital et conduit à des patients gravement malades plus nombreux que les ventilateurs.

« Nous n’avons pas de machines, nous n’avons pas de lits », a expliqué le médecin.



« Penser que nous sommes à New York et que cela se produit », a-t-il ajouté. « C’est comme un scénario de type pays du tiers monde. C’est époustouflant. »

Au début, les patients se sont orientés vers le groupe des 70 ans et plus, mais au cours de la semaine dernière, il y a eu un certain nombre de patients de moins de 50 ans.

« Je ne pense pas qu’ils comprennent la gravité de cette maladie », a déclaré le médecin à propos des patients plus jeunes.

« Il y a deux semaines, la vie était complètement différente. »

Augmentation de la capacité

Des experts en santé publique, dont le chirurgien général américain Jerome Adams, ont averti que les États-Unis pourraient « devenir l’Italie », où les médecins des hôpitaux remplis de patients de Covid-19 ont été contraints de rationner les soins et de choisir qui obtiendrait un ventilateur.

Mais les États-Unis voient peut-être déjà le début de cela dans certaines régions, marquant une nouvelle étape de l’épidémie de la nation.

« La réalité est que ce que nous voyons en ce moment dans nos salles d’urgence est désastreux », a déclaré le Dr Craig Spencer, directeur de la santé mondiale en médecine d’urgence au NewYork-Presbyterian / Columbia University Medical Center à New York.

« La semaine dernière, quand je suis allé travailler, nous avons parlé d’un ou deux patients parmi des dizaines d’autres qui auraient pu être des patients de Covid ou de coronavirus », a déclaré Spencer à Anderson Cooper de CNN mardi. « Dans mon quart de travail hier, presque tous les patients dont j’ai pris soin étaient des coronavirus, et beaucoup d’entre eux étaient extrêmement graves. Beaucoup ont été mis sur des tubes respiratoires. Beaucoup ont décompensé assez rapidement.

« L’air est très différent cette semaine de la semaine dernière. »

Les responsables de l’État de New York poussent les hôpitaux à travers l’État à augmenter leur capacité. L’État abrite à ce jour plus de 6% des cas confirmés dans le monde – et environ la moitié de tous les cas américains.

À New York, des plans sont également en cours pour construire des hôpitaux d’urgence et remblayer d’autres hôpitaux de 1 000 lits dans le Javits Center, selon le gouverneur de New York Andrew Cuomo. En outre, des milliers de médecins et d’infirmières, qui sont à la retraite ou ne voient plus de patients, se sont inscrits en tant que « force de santé de pointe », a déclaré Cuomo mercredi.

Des efforts simultanés sont déployés pour procurer des ventilateurs aux patients les plus sévères. Selon Cuomo, New York a acheté 7 000 ventilateurs en plus des 4 000 déjà disponibles, et la Maison Blanche a annoncé mardi que l’État recevrait cette semaine deux expéditions de 2 000 machines du stock national. Mais l’État a besoin de 30 000 personnes, a déclaré Cuomo.

Le Strategic National Stockpile a déclaré mercredi qu’il détenait environ 16 660 ventilateurs avant la réponse au coronavirus, et des ventilateurs ont été déployés au cours des derniers jours.

« Une épidémie, une pandémie comme celle-ci pourrait submerger n’importe quel système dans le monde », a averti le Dr Anthony Fauci, le plus grand spécialiste des maladies infectieuses des États-Unis. Sans suffisamment de ventilateurs, « c’est à ce moment-là que vous devrez prendre des décisions très difficiles ».

Cuomo a également décrit les mesures extrêmes que les hôpitaux envisagent de prendre pour accroître leur capacité d’accueil des patients nécessitant des soins intensifs.

« Nous allons jusqu’à essayer une procédure expérimentale où nous divisons le ventilateur », a déclaré Cuomo mardi. « Nous utilisons un ventilateur pour deux patients. C’est difficile à réaliser, c’est expérimental, mais à ce stade, nous n’avons pas d’alternative. »

«Exceptionnellement chaotique»

Ce n’est pas seulement New York qui ressent la pression. Partout au pays, les hôpitaux connaissent une vague de patients, une pénurie d’équipements de protection individuelle tels que des masques et des blouses, et des travailleurs de la santé qui estiment qu’eux-mêmes, leurs familles et leurs patients sont en danger.

Plusieurs infirmières du pays ont également parlé à CNN sous couvert d’anonymat, craignant également de perdre leur emploi.

Une infirmière des urgences de Virginie a décrit son hôpital comme «exceptionnellement chaotique», avec un service d’urgence où des patients potentiels de Covid-19 étaient assis à côté de patients souffrant d’autres problèmes de santé.

« Vous avez un couple de personnes âgées qui souffre de douleurs à la poitrine assis juste à côté de quelqu’un qui a la toux et la grippe », a-t-elle déclaré. « Je pense que c’est extrêmement imprudent. »

Elle a dit qu’elle n’avait pas serré sa fille dans ses bras depuis le début de l’épidémie, de peur qu’elle ne lui transmette quoi que ce soit.

Une autre infirmière de Géorgie a déclaré qu’elle s’était vu refuser à plusieurs reprises des tests, même si ses propres symptômes se sont aggravés au cours d’une semaine. L’infirmière, qui avait soigné plusieurs patients décédés d’une pneumonie mais n’ayant jamais été testée pour Covid-19, a finalement été testée mardi – le même jour qu’elle a été admise à l’hôpital et mise en isolement.

« Ce n’est que ce matin que j’ai enfin pu être testée », a-t-elle déclaré en haletant entre de fortes toux. « C’est fou. Et c’est exaspérant. Vous sentez que vous devez crier pour être entendu. »

Judy Sheridan-Gonzalez, infirmière aux urgences au Montefiore Medical Center et présidente de la New York State Nurses Association, a déclaré que « tout le monde est terrifié » à l’idée d’être infecté parce que beaucoup manquent de l’équipement de protection approprié, et beaucoup sont invités à réutiliser le même masque entre plusieurs patients.

Sheridan-Gonzalez a dit qu’elle craignait de ne pas avoir suffisamment de ventilateurs ou de personnel pour prendre soin de tout le monde, mais cela n’a pas encore atteint ce niveau dans son hôpital.

De même, un responsable d’un hôpital privé de New York, qui a demandé l’anonymat, a déclaré à CNN que « de nombreux hôpitaux pensent qu’ils sont couverts de ventilateurs. Cela ne signifie pas que certains ne le sont pas ».

Pourtant, la pénurie d’équipements de protection individuelle continue d’avoir un impact sur lui et sur d’autres hôpitaux.

Pour Sheridan-Gonzalez, le risque d’infection au milieu d’une pénurie de masques et de robes est bien réel.

« Nous nous sentons obligés de prendre soin de nos patients. Tout le monde le fait. Mais nous ne voulons pas tomber malades et nous ne voulons pas non plus devenir porteurs », a-t-elle déclaré. « Dans mon propre hôpital – et je ne pense pas que ce soit unique – nous avons une infirmière sous ventilation en ce moment qui a contracté le virus. »

Si le virus élimine les travailleurs de la santé, « c’est la fin du jeu. Il s’éteint », a déclaré à CNN le Dr Peter Hotez, professeur et doyen de l’École nationale de médecine tropicale du Baylor College of Medicine.

« Si nous avons plusieurs professionnels de la santé de première ligne, des médecins des urgences, des infirmières tombent dans cette épidémie – une situation où vos collègues prennent soin de collègues de l’unité de soins intensifs – il n’y a rien de plus déstabilisant pour les États-Unis. »

Aplatir la courbe

La capacité des systèmes de santé américains est au cœur de l’effort visant à « aplatir la courbe » – à répartir le nombre d’infections dans le temps grâce à des mesures telles que la distanciation sociale.

L’objectif: empêcher les hôpitaux de voir un pic massif de patients arriver à peu près au même moment.

Mardi, le président Donald Trump a déclaré qu’il voulait que la nation « s’ouvre et se prépare à Pâques », qui est le 12 avril – une date que peu d’experts en santé estiment suffisante pour contenir la propagation du coronavirus.

Plus tôt ce mois-ci, Fauci a déclaré « qu’il faudrait probablement plusieurs semaines ou peut-être plus longtemps avant de savoir si nous avons eu un effet » sur l’aplatissement de la courbe, et mardi, il a souligné la nécessité d’être « flexible » dans le calendrier établi par Trump.

« De toute évidence, personne ne voudra atténuer les choses lorsque vous voyez des choses se passer comme à New York », a déclaré Fauci mardi.

Certains à New York ne prévoient pas que l’épidémie diminuera de sitôt.

Mercredi, Cuomo a déclaré qu’il s’attend à voir un nombre maximal de patients dans environ 21 jours, sur la base des projections actuelles.

« Nous sommes vraiment au début de cette épidémie », a déclaré Spencer de NewYork-Presbyterian. « Et vous pouvez le sentir. Vous pouvez le sentir. C’est palpable sur les lignes de front au service des urgences. »

Dans une série de tweets mardi matin, Spencer a exhorté les gens à pratiquer la distance sociale afin de sauver des vies: «Nous étions trop tard pour arrêter ce virus. Arrêt complet. Mais nous pouvons ralentir sa propagation.

« Les hôpitaux approchent de leur capacité. Nous manquons de ventilateurs », a-t-il déclaré. « Les sirènes d’ambulance ne s’arrêtent pas. »

Scott Bronstein de CNN, Nelli Black, Ellie Kaufman, Kevin Liptak, Maegan Vazquez, Nick Valencia, Jim Acosta, Arman Azad, Kristen Holmes et Ben Tinker ont contribué à ce rapport.