Il y a approximativement un an, les chercheurs ont trouvé des spécimens fossiles de coléoptères dans un gisement d’ambre au Myanmar, décrivant ainsi une nouvelle famille de coléoptères qui vivait il y a environ 99 tens of millions d’années. Cependant, les scientifiques n’avaient pas été en mesure de décrire complètement la morphologie des insectes dans l’échantillon d’ambre, c’est pourquoi les coléoptères ont ensuite reçu le nom mystérieux de Mysteriomorphidae. Une équipe de recherche internationale dirigée par l’Université de Bonn (Allemagne) et l’Université Palacky (République tchèque) a maintenant examiné quatre spécimens nouvellement trouvés de Mysteriomorphidae à l’aide de la tomographie par ordinateur et a pu les reconstruire. Les résultats permettent de tirer des conclusions sur l’évolution de l’espèce au cours de la période crétacée. L’étude a été publiée dans la revue Scientific Experiences.




Les petites créatures enfermées dans l’ambre peuvent fournir aux scientifiques des informations importantes sur les temps passés, dont certains remontent à plusieurs hundreds of thousands d’années. En janvier 2019, le paléontologue espagnol Dr David Peris, l’un des deux principaux auteurs de l’étude, a collecté plusieurs échantillons d’ambre de l’état nordique de Kachin au Myanmar lors d’un voyage scientifique en Chine et a trouvé des spécimens de coléoptères du même groupe que le Mysteriomorphidae.

Une équipe de recherche internationale acquiert de nouvelles connaissances sur l'évolution des coléoptères fossiles

Certains des spécimens nouvellement trouvés ont montré un très bon état de conservation – une bonne issue préalable pour David Peris et ses collègues pour effectuer une reconstruction virtuelle de l’un des coléoptères à l’aide de la tomographie par ordinateur (CT scan). La method utilisée en paléontologie permet aux chercheurs d’étudier de nombreuses petites caractéristiques des fossiles – même des buildings internes telles que les organes génitaux, si elles sont préservées.




Alors que David Peris et ses collègues ont commencé à étudier et à décrire la morphologie, c’est-à-dire la forme extérieure des coléoptères, un autre groupe de recherche a également décrit la nouvelle famille de Mysteriomorphidae au moyen d’autres spécimens, qui provenaient également du gisement d’ambre au Myanmar. « Cependant, la première étude a laissé des issues ouvertes sur la classification de ces fossiles auxquelles il fallait répondre. Nous en avons profité pour approfondir ces inquiries avec les nouvelles technologies », explique David Peris, actuellement chercheur à l’Institut de géosciences et de météorologie Université de Bonn.

« Nous avons utilisé la morphologie pour mieux définir le placement des coléoptères et découvert qu’ils étaient très étroitement liés aux Elateridae, une famille actuelle », explique le Dr Robin Kundrata de l’Université Palacky, le deuxième auteur principal de l’étude et également un professional sur ce groupe de coléoptères. Les scientifiques ont découvert des caractères diagnostiques importants que ces lignées de coléoptères partagent sur les pièces buccales, le thorax et l’abdomen.

Analyse de l’évolution des coléoptères

Outre la morphologie, les chercheurs ont également analysé l’histoire évolutive des coléoptères. Des modèles antérieurs avaient suggéré que les coléoptères avaient un faible taux d’extinction tout au long de leur longue histoire évolutive, même pendant la période du Crétacé. Cependant, les chercheurs ont fourni une liste de groupes fossiles de coléoptères décrits à partir des découvertes d’ambre du Crétacé qui, sous le nom de Mysteriomorphidae, ne sont connus que sous le nom de fossiles de cette époque et n’avaient pas survécu à la fin du Crétacé.

Contexte: Pendant la période du Crétacé, les plantes à fleurs se sont répandues dans le monde entier, remplaçant les anciennes plantes dans un environnement en mutation. Cette répartition des plantes était liée à de nouvelles possibilités pour de nombreux animaux associés et aussi au développement de nouveaux êtres vivants, par exemple les pollinisateurs de fleurs. Cependant, la plupart des théories précédentes n’avaient pas décrit que les espèces animales qui étaient auparavant bien adaptées aux anciennes plantes étaient sous pression pour s’adapter aux nouvelles ressources et ont peut-être disparu. « Nos résultats soutiennent l’hypothèse que les coléoptères, mais peut-être certains autres groupes d’insectes, ont subi une diminution de leur diversité à l’époque de la révolution végétale », déclare David Peris.