Les États-Unis, première source de déchets plastiques dans les océans

  • Les États-Unis sont la principale source de déchets plastiques dans les océans, produisant davantage de déchets que la Chine.
  • La quantité de plastique dans les océans est préoccupante, menaçant la vie marine et même la santé humaine.
  • Le financement fédéral pour la recherche et le nettoyage des débris marins est insuffisant.
  • Il est nécessaire d'élaborer une stratégie nationale concertée impliquant le secteur privé pour réduire l'utilisation et les déchets plastiques.

océan au rythme actuel, ils dépasseront les poissons d'ici 2050. Image d'archive par flockine/Pixabay Il y a peu de financement fédéral pour la recherche et le nettoyage des débris marins. Image du fichier par bilyjan/Pixabay

Des déchets plastiques de toutes formes et tailles imprègnent les océans du monde. On le retrouve sur les plages, dans les poissons et même dans la banquise arctique. Et un nouveau rapport des Académies nationales des sciences, de l’ingénierie et de la médecine montre clairement que les États-Unis sont une grande partie du problème.

Comme le montre le rapport, les États-Unis produisent une part importante de l’offre mondiale de résine plastique – le matériau précurseur de tous les produits industriels et de consommation en plastique. Elle importe et exporte également des produits en plastique d'une valeur de plusieurs milliards de dollars chaque année.

Par habitant, les États-Unis produisent un ordre de grandeur plus de déchets plastiques que la Chine – un pays souvent vilipendé pour ses problèmes liés à la pollution. Ces résultats s'appuient sur une étude publiée en 2020 qui concluait que les États-Unis sont la plus grande source mondiale de déchets plastiques, y compris les plastiques expédiés vers d'autres pays qui sont ensuite mal gérés.

Les États-Unis, première source de déchets plastiques dans les océans

Et seule une petite fraction du plastique présent dans les flux de déchets ménagers aux États-Unis est recyclée. L'étude qualifie les systèmes de recyclage américains actuels de « largement insuffisants pour gérer la diversité, la complexité et la quantité des déchets plastiques ».

En tant que scientifiques qui étudient les effets de la pollution plastique sur les écosystèmes marins, nous considérons ce rapport comme une première étape importante sur un long chemin visant à réduire la pollution plastique des océans. S'il est important de préciser comment les États-Unis contribuent aux déchets plastiques dans les océans, nous constatons la nécessité d'objectifs et de recommandations spécifiques et réalisables pour atténuer la crise de la pollution plastique et aurions aimé que le rapport aille plus loin dans cette direction.

Du plastique dans les fruits de mer

Les chercheurs ont commencé à documenter la pollution plastique marine à la fin des années 1960 et au début des années 1970. L'intérêt du public et des scientifiques pour cette question a explosé au début des années 2000 après que l'océanographe Charles Moore a attiré l'attention sur la zone de déchets du Grand Pacifique, une région du centre du Pacifique Nord où les courants océaniques concentrent les déchets plastiques flottants dans des collections en rotation sur des milliers de kilomètres de diamètre.

De plus en plus de dépôts de déchets plastiques ont désormais été découverts dans le Pacifique Sud, l'Atlantique Nord et Sud et l'océan Indien. Sans surprise, le plastique envahit les réseaux trophiques marins. On sait que plus de 700 espèces marines ingèrent du plastique, dont plus de 200 espèces de poissons dont se nourrissent les humains.

Les humains consomment également du plastique qui se fragmente en boissons et en aliments provenant des emballages et inhale des particules microplastiques présentes dans la poussière domestique. Les scientifiques commencent seulement à évaluer ce que cela signifie pour la santé publique. Les recherches menées à ce jour suggèrent que l'exposition aux produits chimiques associés au plastique peut interférer avec les hormones qui régulent de nombreux processus dans notre corps, causer des problèmes de développement chez les enfants ou modifier les processus métaboliques humains de manière à favoriser l'obésité.

Les scientifiques estiment que si les plastiques continuent de pénétrer dans l’océan au rythme actuel, ils dépasseront les poissons d’ici 2050.

Besoin d'une stratégie nationale

Le nouveau rapport est un aperçu complet de la pollution plastique marine, fondé sur la science. Cependant, bon nombre de ses conclusions et recommandations ont été proposées sous diverses formes depuis des années et, à notre avis, le rapport aurait pu faire davantage pour faire avancer ces discussions.

Par exemple, il recommande fortement de développer un programme national de surveillance des débris marins, dirigé par le programme des débris marins de la National Oceanographic and Atmospheric Administration. Nous sommes d'accord avec cette proposition, mais le rapport ne précise pas ce qu'il faut surveiller, comment le faire ou quels devraient être les objectifs spécifiques du suivi.

Idéalement, nous pensons que le gouvernement fédéral devrait créer une coalition d’agences compétentes, telles que la NOAA, l’Environmental Protection Agency et les National Institutes of Health, pour lutter contre la pollution plastique. Les agences l'ont fait dans le passé en réponse à des événements de pollution aiguë, tels que la marée noire de BP Deepwater Horizon en 2010, mais pas pour des problèmes chroniques tels que les débris marins. Le rapport propose également un effort intergouvernemental, mais ne fournit pas de détails.

Un problème sous-financé

Les actions visant à détecter, suivre et éliminer les déchets plastiques des océans nécessiteront un soutien financier important. Mais il y a peu de financement fédéral pour la recherche et le nettoyage des débris marins. En 2020, par exemple, la demande budgétaire du programme de débris marins de la NOAA s'élevait à 7 millions de dollars, ce qui représente 0,1 % du budget 2020 de 5,65 milliards de dollars de la NOAA. Le financement proposé pour le Programme sur les débris marins a augmenté de 9 millions de dollars pour l’exercice 2022, ce qui constitue un pas dans la bonne direction.

Néanmoins, pour progresser dans la lutte contre les déchets plastiques océaniques, il faudra beaucoup plus de financement pour la recherche universitaire, les organisations non gouvernementales et les activités de la NOAA en matière de déchets marins. Un soutien accru à ces programmes contribuera à combler les lacunes dans les connaissances, à sensibiliser le public et à stimuler une action efficace tout au long du cycle de vie des plastiques.

La responsabilité des entreprises

Le secteur privé a également un rôle crucial à jouer dans la réduction de l’utilisation et des déchets plastiques. Nous aurions aimé voir davantage de discussions dans le rapport sur la manière dont les entreprises et les industries contribuent à l’accumulation de déchets plastiques dans les océans et sur leur rôle dans les solutions.

Le rapport note à juste titre que la pollution plastique est une question de justice environnementale. Les communautés minoritaires et à faible revenu sont touchées de manière disproportionnée par de nombreuses activités qui produisent des déchets plastiques, depuis les émissions des forages pétroliers jusqu'aux produits chimiques toxiques libérés lors de la production ou de l'incinération des plastiques. Certaines propositions du rapport, telles qu'une meilleure gestion des déchets et un recyclage accru, peuvent bénéficier à ces communautés – mais seulement si elles sont directement impliquées dans leur planification et leur mise en œuvre.

L’étude souligne également la nécessité de produire moins de plastique et d’intensifier le recyclage efficace du plastique. Un financement public et privé accru pour des solutions telles que des contenants réutilisables et rechargeables, une réduction des emballages et des processus de recyclage du plastique standardisés augmenterait les possibilités pour les consommateurs d'abandonner les produits jetables à usage unique.

La pollution plastique menace les océans du monde. Cela présente également des risques directs et indirects pour la santé humaine. Nous espérons que le soutien bipartisan reçu par cette étude est un signe que les dirigeants américains sont prêts à prendre des mesures de grande envergure pour résoudre ce problème environnemental critique.

Matthew Savoca est chercheur postdoctoral à l'Université de Stanford ; Anna Robuck est chercheuse postdoctorale à l'École de médecine Icahn du Mont Sinaï ; et Lauren Kashiwabara est étudiante à la maîtrise en sciences biologiques à l'Université du Pacifique.