in

Même les étoiles mourantes peuvent encore donner naissance à des planètes


Les planètes ne sont généralement pas beaucoup as well as anciennes que les étoiles autour desquelles elles tournent. Prenez le Soleil : il est né il y a 4,6 milliards d’années, et peu de temps après, la Terre est venue au monde. Mais les astronomes de la KU Leuven ont découvert qu’un scénario complètement différent est également probable. Même s’ils sont proches de la mort, certains varieties d’étoiles peuvent encore former des planètes. Si cela se confirme, les théories sur la development des planètes devront être ajustées.

Des planètes telles que la Terre et toutes les autres planètes de notre système solaire se sont formées peu de temps après le Soleil. Notre Soleil a commencé à brûler il y a 4,6 milliards d’années, et au cours du million d’années suivant, la matière qui l’entourait s’est agglomérée en protoplanètes. La naissance des planètes dans ce disque protoplanétaire, une gigantesque crêpe faite de poussière et de gaz, pour ainsi dire, avec le Soleil au milieu, explique pourquoi elles orbitent toutes dans le même strategy.

Mais de tels disques de poussière et de gaz ne doivent pas nécessairement entourer uniquement les étoiles nouveau-nées. Elles peuvent aussi se développer indépendamment de la development des étoiles, par exemple autour d’étoiles binaires dont une est en train de mourir (les étoiles binaires sont deux étoiles qui orbitent l’une autour de l’autre, aussi appelées système binaire). Lorsque la fin approche pour une étoile de taille moyenne (comme le Soleil), elle catapulte la partie extérieure de son atmosphère dans l’espace, après quoi elle s’éteint lentement sous la forme d’une naine dite blanche. Cependant, dans le cas des étoiles binaires, l’attraction gravitationnelle de la deuxième étoile fait que la matière éjectée par l’étoile mourante forme un disque plat et rotatif. De as well as, ce disque ressemble fortement aux disques protoplanétaires que les astronomes observent autour des jeunes étoiles ailleurs dans la Voie lactée.

Cela, nous le savions déjà. Cependant, ce qui est nouveau, c’est que les disques entourant les étoiles binaires dites évoluées montrent souvent des signes qui pourraient indiquer la formation de planètes, comme l’a découvert une équipe internationale d’astronomes dirigée par des chercheurs de la KU Leuven. De as well as, leurs observations montrent que c’est le cas pour une sur dix de ces étoiles binaires. “Dans dix pour cent des étoiles binaires évoluées avec disques que nous avons étudiées, nous voyons une grande cavité (un vide/ouverture, ndlr) dans le disque”, explique l’astronome de la KU Leuven Jacques Kluska, premier auteur de l’article dans la revue Astronomy & Astrophysique dans laquelle la découverte est décrite. “C’est une sign que quelque selected flotte là-bas qui a collecté toute la matière dans la zone de la cavité.”

Planètes de deuxième génération

Le nettoyage de la matière pourrait être l’œuvre d’une planète. Cette planète ne s’est peut-être pas formée au tout début de la vie de l’une des étoiles binaires, mais à la toute fin. Les astronomes ont en outre trouvé d’autres indices solides de la présence de telles planètes. “Dans les étoiles binaires évoluées avec une grande cavité dans le disque, nous avons vu que les éléments lourds tels que le fer étaient très rares à la surface de l’étoile mourante”, explique Kluska. “Cette observation conduit à soupçonner que des particules de poussière riches en ces éléments ont été piégées par une planète.” D’ailleurs, l’astronome de Louvain n’exclut pas la possibilité que plusieurs planètes puissent ainsi se previous autour de ces étoiles binaires.

La découverte a été faite alors que les astronomes dressaient un inventaire des étoiles binaires évoluées de notre Voie lactée. Ils l’ont fait sur la foundation d’observations existantes et accessibles au general public. Kluska et ses collègues ont compté 85 de ces paires d’étoiles binaires. En dix paires.

Les théories actuelles mises à l’épreuve

Si de nouvelles observations confirment l’existence de planètes autour d’étoiles binaires évoluées, et s’il s’avère que les planètes ne se sont formées qu’après que l’une des étoiles ait atteint la fin de sa vie, les théories sur la development des planètes devront être ajustées. “La confirmation ou la réfutation de cette voie extraordinaire de development des planètes sera un check sans précédent pour les théories actuelles”, selon le professeur Hans Van Winckel, directeur de l’Institut d’astronomie de la KU Leuven.

Les astronomes de la KU Leuven veulent bientôt vérifier eux-mêmes leur hypothèse. Pour cela, ils utiliseront les grands télescopes de l’Observatoire européen austral au Chili pour observer de moreover près les dix paires d’étoiles binaires dont les disques présentent une grande cavité.