Le cervelet – une partie du cerveau autrefois reconnue principalement pour son rôle dans la coordination du mouvement – a subi des changements évolutifs qui peuvent avoir contribué à l’utilisation de la society humaine, de la langue et des outils. Cette nouvelle découverte apparaît dans une étude d’Elaine Guevara de l’Université Duke et de ses collègues, publiée le 6 mai dans la revue PLOS Genetics.



Les scientifiques qui étudient la façon dont les humains ont développé leur remarquable capacité à penser et à apprendre se sont fréquemment concentrés sur le cortex préfrontal, une partie du cerveau vitale pour les fonctions exécutives, comme le raisonnement moral et la prise de décision. Mais récemment, le cervelet a commencé à recevoir in addition d’attention pour son rôle dans la cognition humaine. Guevara et son équipe ont étudié l’évolution du cervelet et du cortex préfrontal en recherchant des différences moléculaires entre les humains, les chimpanzés et les singes macaques rhésus. Plus précisément, ils ont examiné les génomes des deux kinds de tissus cérébraux des trois espèces pour trouver des différences épigénétiques. Ce sont des modifications qui ne changent pas la séquence d’ADN mais peuvent affecter quels gènes sont activés et désactivés et peuvent être hérités par les générations futures.

Par rapport aux chimpanzés et aux macaques rhésus, les humains ont montré des différences épigénétiques additionally importantes dans le cervelet que dans le cortex préfrontal, soulignant l’importance du cervelet dans l’évolution du cerveau humain. Les différences épigénétiques étaient particulièrement apparentes sur les gènes impliqués dans le développement du cerveau, l’inflammation cérébrale, le métabolisme des graisses et la plasticité synaptique – le renforcement ou l’affaiblissement des connexions entre les neurones en fonction de leur fréquence d’utilisation.



Les différences épigénétiques identifiées dans la nouvelle étude sont pertinentes pour comprendre le fonctionnement du cerveau humain et sa capacité à s’adapter et à établir de nouvelles connexions. Ces différences épigénétiques peuvent également être impliquées dans le vieillissement et la maladie. Des études antérieures ont montré que les différences épigénétiques entre les humains et les chimpanzés dans le cortex préfrontal sont associées à des gènes impliqués dans les conditions psychiatriques et la neurodégénérescence. Dans l’ensemble, la nouvelle étude affirme l’importance d’inclure le cervelet lors de l’étude de l’évolution du cerveau humain.

Guevara ajoute : « Nos résultats soutiennent un rôle critical pour le cervelet dans l’évolution du cerveau humain et suggèrent que les caractéristiques épigénétiques précédemment identifiées qui distinguent le néocortex humain ne sont pas uniques au néocortex. »