Une nouvelle recherche sur la modélisation, publiée dans le journal The Lancet Public Health, suggère que les fermetures d’écoles et de lieux de travail à Wuhan, en Chine, ont réduit le nombre de cas de COVID-19 et retardé considérablement le pic de l’épidémie – donnant au système de santé le temps et l’opportunité de s’étendre et répondre.

En utilisant la modélisation mathématique pour simuler l’impact de l’extension ou de la détente des fermetures actuelles d’écoles et de lieux de travail, les chercheurs estiment qu’en levant ces mesures de contrôle en mars, une deuxième vague de cas pourrait survenir fin août, alors que le maintien de ces restrictions jusqu’en avril retarderait probablement un deuxième pic jusqu’en octobre – allégeant la pression sur les services de santé dans les mois qui ont suivi.



Cependant, les auteurs avertissent qu’étant donné les grandes incertitudes entourant les estimations du nombre de reproducteurs (combien de personnes une personne infectée par le virus est susceptible d’infecter) et combien de temps une personne est infectée en moyenne, le véritable impact du relâchement des mesures physiques de distanciation sur l’épidémie de COVID-19 en cours ne peut être prédite avec précision.

« Les mesures sans précédent que la ville de Wuhan a mises en place pour réduire les contacts sociaux à l’école et sur le lieu de travail ont contribué à contrôler l’épidémie », explique le Dr Kiesha Prem de la London School of Hygiene & Tropical Medicine, UK, qui a dirigé la recherche. « Cependant, la ville doit maintenant être très prudente pour éviter de lever prématurément les mesures de distanciation physique, car cela pourrait conduire à un pic secondaire plus tôt dans certains cas. Mais si elles assouplissent progressivement les restrictions, cela risque de retarder et d’aplatir le pic. » « 

En décembre 2019, un nouveau coronavirus (SARS-CoV-2) est apparu à Wuhan, en Chine. À la mi-janvier 2020, les écoles et le lieu de travail ont été fermés dans le cadre des vacances du Nouvel An lunaire. Ces fermetures ont ensuite été prolongées pour réduire les contacts interpersonnels et empêcher la propagation du SRAS-CoV-2.

Dans l’étude, les chercheurs ont développé un modèle de transmission pour quantifier l’impact des fermetures d’écoles et de lieux de travail en utilisant des informations sur la fréquence à laquelle les personnes d’âges différents se mélangent les unes aux autres à différents endroits et pour évaluer leurs effets sur la maîtrise de l’épidémie.

En utilisant les dernières données sur la propagation du COVID-19 à Wuhan et dans le reste de la Chine sur le nombre de contacts par jour par groupe d’âge à l’école et au travail, ils ont comparé l’effet de trois scénarios: pas d’interventions et pas de vacances (hypothétique scénario); pas de mesures physiques de distance, mais les vacances scolaires d’hiver et les vacances du Nouvel An lunaire comme d’habitude; et des mesures de contrôle intenses avec la fermeture de l’école et seulement environ 10% de la main-d’œuvre – par exemple, le personnel de santé, la police et d’autres membres essentiels du gouvernement – travaillant pendant les mesures de contrôle (comme cela a commencé à Wuhan à la mi-janvier). Ils ont également modélisé l’impact de la levée des mesures de contrôle de manière échelonnée et à différentes étapes de l’épidémie (en mars et avril).

Les analyses suggèrent que les vacances scolaires d’hiver normales et les vacances du Nouvel An lunaire auraient eu peu d’impact sur la progression de l’épidémie si les écoles et les lieux de travail avaient été ouverts comme d’habitude. Cependant, la mise en place de mesures extrêmes pour réduire les contacts à l’école et sur le lieu de travail pourrait réduire le nombre de cas et l’ampleur du pic épidémique, tout en retardant le pic. Les effets de ces mesures de distanciation semblent varier selon l’âge, avec les plus fortes réductions de nouveaux cas chez les écoliers et les personnes âgées, et les plus faibles chez les adultes en âge de travailler. Cependant, une fois ces interventions assouplies, le nombre de cas devrait augmenter.

Une analyse plus approfondie suggère que les mesures physiques de distanciation seront probablement plus efficaces si le retour échelonné au travail commence au début du mois d’avril – ce qui pourrait réduire le nombre médian de nouvelles infections de 24% jusqu’à la fin de 2020 et retarder un deuxième pic jusqu’en octobre.

« Nos résultats ne seront pas exactement les mêmes dans un autre pays, car la structure de la population et la façon dont les gens se mélangent seront différentes. Mais nous pensons qu’une chose s’applique probablement partout: les mesures physiques de distance sont très utiles, et nous devons soigneusement ajuster leur soulever pour éviter les vagues d’infection ultérieures lorsque les travailleurs et les écoliers reprennent leur routine normale. Si ces vagues arrivent trop rapidement, cela pourrait submerger les systèmes de santé « , explique le co-auteur Dr Yang Liu de la London School of Hygiene & Tropical Medicine.

Malgré ces résultats importants, l’étude présente certaines limites, notamment qu’elle ne suppose aucune différence de sensibilité entre les enfants et que les mesures de distanciation extrêmes utilisées à Wuhan peuvent avoir accru la transmission au sein des ménages. Enfin, le modèle n’a pas pris en compte les différences au niveau individuel des taux de contact, ce qui pourrait être important lors d’événements de super-propagation, en particulier au début d’une épidémie.

Dans un commentaire connexe, le Dr Tim Colbourn de l’University College London, Royaume-Uni (qui n’était pas impliqué dans l’étude) déclare: « L’étude de Kiesha Prem et de ses collègues de The Lancet Public Health est cruciale pour les décideurs du monde entier, car elle indique les effets de l’extension ou de l’assouplissement des mesures de contrôle de la distance physique sur l’épidémie de coronavirus 2019 (COVID-19) à Wuhan, en Chine. « 

Il poursuit: « Étant donné que de nombreux pays où les épidémies montent sont désormais potentiellement confrontés à la première phase de verrouillage, des solutions sûres pour sortir de la situation doivent être identifiées … Les nouveaux modèles COVID-19 spécifiques au pays devraient inclure des tests, un suivi des contrats et une quarantaine les cas suspects comme principale stratégie d’intervention alternative à la distanciation des mesures de verrouillage, soit au début de l’épidémie, si elle est très faible, soit après l’assouplissement des conditions de verrouillage, si un verrouillage devait être imposé, pour éviter une surcharge du système de santé dans une épidémie déjà croissante. «