Le paysage du monument nationwide de Lava Beds, dans le nord de la Californie, abrite généralement de la sauge et des genévriers, avec des grottes de lave uniques se tordant sous la area. Mais au cours des étés 2020 et 2021, des incendies de forêt ont ravagé la région, brûlant des milliers d’acres et laissant la surface area carbonisée.



Les incendies qui ont brûlé la area ont également eu un affect sur la vie dans les grottes ci-dessous, selon de nouvelles recherches qui seront présentées lundi à Portland, Oregon, lors de la réunion annuelle GSA Connects 2021 de la Geological Society of The us.

Les grottes saines sont des écosystèmes fragiles qui hébergent bien plus que des chauves-souris : elles abritent également diverses communautés de petits mammifères, d’oiseaux, d’insectes et d’invertébrés. Les habitants des grottes peuvent être très adaptés à leur niche et donc sensibles à tout changement de leur environnement. Lorsqu’un feu de forêt brûle intensément le sol au-dessus d’une grotte, il est raisonnable de s’attendre à ce que l’écosystème de la grotte soit affecté. Et avec les incendies de forêt affectant de furthermore grandes zones chaque année, il n’a jamais été aussi important de comprendre ces impacts.



Les scientifiques de Lava Beds surveillaient l’écologie dans 33 grottes depuis six ans lorsque l’incendie de Caldwell a frappé en juillet 2020, brûlant environ 70 % du parc. L’incendie d’antilope, qui a commencé en août 2021, a brûlé 27% de la superficie du parc. « Donc, 97% du parc a brûlé au cours de l’année écoulée », a déclaré Jordan Kemp, stagiaire de Experts in Parks à Lava Beds et étudiant diplômé de l’Indiana State University. La catastrophe a fourni une celebration naturelle d’étudier l’effet des incendies de forêt sur l’écologie des grottes.

« Nous n’avons jamais eu d’incendie comme celui-ci auparavant, alors l’inquiétude était : ‘Maintenant que nous avons perdu toute cette végétation à la surface, qu’arrivera-t-il à la vie en dessous ? », a déclaré Kemp.

Les invertébrés comme les mille-pattes des cavernes, le dipluran et les isopodes sont petits mais ont un impression démesuré sur la santé globale des cavernes : les perturbations au bas de la chaîne alimentaire peuvent se propager jusqu’au sommet, en particulier dans les écosystèmes où de nombreuses espèces sont hautement spécialisées. Parce que les communautés dans les tubes de lave dans les grottes ont tendance à être isolées, des espèces uniques peuvent évoluer que l’on ne trouve que dans quelques environnements de grottes.

Pour répondre à cette query, Kemp et ses collègues sont retournés dans les grottes pour voir quels dégâts avaient été causés et pour documenter les spécimens qui avaient été attirés par les minuscules appâts posés pour les invertébrés. Leurs résultats préliminaires, suivi des changements de inhabitants et de la diversité des espèces, suggèrent une baisse significative de la diversité des écosystèmes dans les grottes sous les surfaces brûlées par les incendies de Caldwell et d’Antelope. Ces changements communautaires pourraient être provoqués par l’humidité.

« Après les incendies, nous avons vu des grottes humides dans les zones brûlées devenir furthermore sèches et certaines grottes sèches devenir humides. La perte de végétation à la area aurait pu entraîner une modification du débit des eaux souterraines et de la façon dont l’eau s’infiltre dans le sol,  » a déclaré Kemp.

Ce changement d’hydrologie a affecté l’humidité des grottes, un facteur environnemental auquel les invertébrés peuvent être très sensibles. La relation fondamentale entre la végétation qui régule l’écoulement de l’eau à la surface et la quantité d’humidité qui la transforme en grottes est probablement vraie pour d’autres grottes situées dans des paysages touchés par le feu. Comprendre comment les incendies modifient l’humidité des grottes, et donc la diversité, aidera les scientifiques et les gestionnaires des terres à protéger les écosystèmes fragiles des grottes alors que les incendies deviennent omniprésents dans une grande partie du pays.

Les grottes du monument nationwide de Lava Beds abritent également des artefacts et des peintures du peuple indigène Modoc, dont le monument occupe aujourd’hui les terres ancestrales. Parce que les invertébrés sont si sensibles à la santé globale des grottes, ils peuvent être un bon indicateur des risques de préservation des artefacts.