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Flore fossile diversifiée d'il y a 400 thousands and thousands d'années


L'analyse de fossiles végétaux très anciens découverts en Afrique du Sud et datant du Dévonien inférieur documente le passage des continents arides à la planète verte que nous connaissons aujourd'hui. Cyrille Prestianni, paléobotaniste à l'EDDy Lab de l'Université de Liège (Belgique), a participé à cette étude dont les résultats viennent d'être publiés dans la revue Scientific Stories.

Le verdissement des continents - ou la terrassification - est sans aucun doute l'un des processus les moreover importants qu'ait connu notre planète. Pendant la majeure partie de l'histoire de la Terre, les continents étaient dépourvus de vie macroscopique, mais à partir de la période ordovicienne (il y a 480 millions d'années) les algues vertes se sont progressivement adaptées à la vie en dehors du milieu aquatique. La conquête des terres par les plantes a été un processus très prolonged au cours duquel les plantes ont progressivement acquis la capacité de se tenir debout, de respirer l'air ou de disperser leurs spores. Les fossiles de plantes qui documentent ces transitions clés sont très rares. En 2015, lors de l'agrandissement du barrage de Mpofu (Afrique du Sud), les chercheurs ont découvert de nombreux fossiles végétaux dans des strates géologiques datées du Dévonien inférieur (420 à 410 millions d'années), ce qui en fait une découverte vraiment exceptionnelle.

Cyrille Prestianni, paléobotaniste à l'EDDy Lab (Laboratoire de dynamique de l'évolution et de la diversité) de l'Université de Liège, explique : « La découverte s'est vite avérée extraordinaire, puisque nous sommes en présence de la in addition ancienne flore fossile d'Afrique et c'est très diversifiée et d'une qualité exceptionnelle. C'est grâce à une collaboration entre l'Université de Liège, l'IRSNB (Institut royal des Sciences naturelles de Belgique) et le New Albany Museum (Afrique du Sud) que cette incroyable découverte a pu être étudiée. vient d'être publié dans la revue Scientific Studies, décrit cette flore fossile particulièrement diversifiée avec pas moins de quinze espèces analysées, dont trois nouvelles pour la science. Le Dr Prestianni ajoute : « Cette flore est aussi particulièrement intéressante en raison de la quantité de spécimens complets découvertes », explique le chercheur. Ces plantes sont de petite taille, les furthermore gros spécimens ne dépassant pas 10 cm de hauteur. Ce sont des plantes simples, constituées de axes qui se divisent deux ou trois fois et se terminent par des structures reproductrices appelées sporanges. "

La flore fossile de Mpofu nous permet aujourd'hui d'imaginer ce qu'aurait pu être le monde lorsque les furthermore grandes plantes n'étaient pas plus hautes que notre cheville et que presque aucun animal n'avait encore pu se libérer du milieu aquatique. Cela nous permet de mieux comprendre remark notre Terre est passée d'une roche rouge dépourvue de vie à la planète verte que nous connaissons aujourd'hui. Ces plantes, aussi simples soient-elles, sont une étape cruciale dans la construction des milieux qui ont accueilli les premiers animaux terrestres, les arthropodes. Ils forment la base de la longue histoire de la vie sur Terre, qui se poursuit aujourd'hui des forêts tropicales denses à la toundra aride du nord.