À l’aide d’images satellite de la NASA et de l’apprentissage automatique, des chercheurs de l’Université du Texas à Austin ont cartographié les changements dans le paysage du nord-ouest du Belize sur une période de quatre décennies, constatant des pertes importantes de forêts et de zones humides, mais aussi une repousse réussie de la forêt dans les zones de conservation établies. qui protègent les structures survivantes des anciens Mayas.



La recherche sert d’étude de cas pour d’autres régions tropicales en développement rapide du world, en particulier dans des endroits qui luttent pour équilibrer la conservation des forêts et des zones humides avec les besoins agricoles et la sécurité alimentaire.

« Des études mondiales à grande échelle montrent que la déforestation tropicale et la destruction des zones humides se produisent rapidement, ce qui contribue au changement climatique de multiples façons, par exemple par l’augmentation des gaz à effet de serre », a déclaré Timothy Beach front, co-auteur de l’étude et professeur au Département de géographie et l’environnement à UT Austin. « Celles-ci conduisent également à davantage de ruissellement et de air pollution de l’eau dans une grande partie du Sud. Le Belize a servi de laboratoire de recherche environnementale à very long terme pour ce dilemme mondial. »



Dans une étude publiée dans Distant Sensing, l’équipe dirigée par Colin Doyle, étudiant diplômé de l’UT Austin, a utilisé des images satellite des archives Landsat de la NASA pour quantifier les changements d’utilisation des terres et de couverture terrestre (LULC) qui se sont produits dans le quartier Orange Walk au Belize en 1984-1987 1999-2001 et 2014-2016. Les périodes ont été choisies pour correspondre aux changements rapides du système agricole et aux initiatives de conservation.

Le programme Landsat, qui enregistre des images de la Terre depuis 1972, est actuellement sur son huitième satellite. Pour étudier des périodes aussi larges, les auteurs ont utilisé des images de Landsat 8 et des satellites antérieurs et ont utilisé une approche multitemporelle. Ils ont ensuite formé un algorithme pour identifier huit styles de terres distincts, y compris plusieurs variétés de forêts et de zones humides. À partir de là, ils ont généré des cartes illustrant la LULC pour chacune des trois périodes.

Au cours de la première période (1984-1987), la déforestation a été limitée à de petites parcelles résultant de la culture de milpa – un système de cultures rotatives et permettant aux parcelles précédentes de rester en jachère entre les utilisations pour maximiser les rendements.

Plusieurs aires protégées ont été créées à la fin des années 80 et au début des années 90. À la deuxième période examinée (1999-2001), les forêts de ces aires protégées avaient repoussé mais les pertes en zones humides se poursuivaient, tout comme la conversion des terres non protégées en terres agricoles.

La troisième période cartographiée (2014-2016) a suivi un passage à l’agriculture industrielle dans les années 2000 et a montré des pertes « alarmantes » à la fois pour les forêts (7,5% de perte) et les zones humides (28,2% de perte) en dehors des aires protégées, a déclaré la co-auteure Sheryl Luzzadder. -Beach front, le directeur fondateur du laboratoire de qualité de l’eau et d’hydrologie environnementale de l’université.

La croissance démographique a contribué à l’augmentation des terres utilisées pour l’agriculture. Cependant, c’était un facteur plus significant entre la première et la deuxième période, lorsque la inhabitants a presque doublé, qu’entre les deuxième et troisième périodes, où la population augmentait moreover lentement, ce qui indique que les changements dans les pratiques agricoles avaient un effects plus significant sur l’utilisation des terres.

Les cartes ont également révélé l’importance des endeavours de conservation dans le maintien des forêts. On estime que 76% de la forêt restante dans la zone d’étude se trouve sur des terres protégées. Ces habitats sont essentiels pour abriter la flore et la faune indigènes et contiennent également des constructions de la civilisation maya importantes pour le patrimoine culturel de la région.

« Ces écosystèmes fournissent de nombreux solutions tels que l’aide au cycle de l’eau et la prévention des inondations », a déclaré Doyle. « La conversion de la forêt en pâturages et en agriculture industrielle est également un facteur majeur de l’augmentation des émissions de gaz à effet de serre dans les tropiques. »