Les dinosaures étaient généralement énormes, mais une nouvelle étude sur les alvarezsaures inhabituels montre qu’ils ont réduit leur taille il y a approximativement 100 tens of millions d’années lorsqu’ils sont devenus des fourmiliers spécialisés.



Le nouveau travail est dirigé par Zichuan Qin, doctorant à l’Université de Bristol et à l’Institut de paléontologie et de paléoanthropologie des vertébrés à Pékin. Il a mesuré la taille corporelle de dizaines de spécimens et a montré qu’ils variaient de 10 à 70 kg, la taille d’une grosse dinde à une petite autruche, pendant la majeure partie de leur existence, puis ont rapidement chuté à des animaux de la taille d’un poulet en même temps. en adoptant un nouveau régime remarquable : la fourmilière.

Les alvarezsaures ont vécu du Jurassique supérieur au Crétacé supérieur (il y a 160 à 70 hundreds of thousands d’années) dans de nombreuses régions du monde, notamment en Chine, en Mongolie et en Amérique du Sud. Ils étaient des prédateurs minces et à deux pattes pendant la majeure partie de leur temps sur Terre, poursuivant les lézards, les premiers mammifères et les bébés dinosaures comme régime alimentaire.



« Peut-être que la concurrence avec d’autres dinosaures s’est intensifiée au Crétacé », explique le professeur Michael Benton, l’un des superviseurs de Zichuan, à la University of Earth Sciences de Bristol. « Le Crétacé était une époque d’écosystèmes en évolution rapide et le as well as grand changement a été la prise de contrôle progressive par les plantes à fleurs. Les plantes à fleurs ont complètement changé la mother nature du paysage, et pourtant les dinosaures ne se sont pour la plupart pas nourris de ces nouvelles plantes. Mais ils ont conduit à une explosion de nouveaux types d’insectes, y compris les fourmis et les termites. »

Cette restructuration des écosystèmes a été appelée la révolution terrestre du Crétacé, marquant l’époque où les forêts et les forêts de type moderne ont émergé, avec diverses plantes et animaux, y compris des insectes spécialisés pour polliniser les nouvelles fleurs et se nourrir de leurs feuilles, pétales et nectar.

Un problème clé avec de nombreux spécimens d’alvarezsaures, en particulier ceux de la taille d’un poulet, était de s’assurer qu’ils étaient tous des adultes. « Certains des squelettes provenaient clairement de juvéniles », explique le Dr Qi Zhao, co-auteur et specialist en histologie osseuse, « et nous pouvions le dire à partir de sections à travers l’os. Celles-ci montraient l’âge des dinosaures lorsqu’ils sont morts, en fonction du nombre d’anneaux de croissance dans l’os. Nous avons pu identifier que certains spécimens provenaient de bébés et de juvéniles et nous les avons donc exclus des calculs.  »

Manger des fourmis peut sembler un régime incroyable pour les dinosaures. « Cela a été suggéré il y a des années lorsque les bras de Mononykus ont été signalés en Mongolie », explique le professeur James Clark à Washington, DC, co-auteur de cet report, et également l’un des premiers découvreurs de minuscules alvarezsaures de Mongolie. « Mononykus était l’un des petits alvarezsaures, mesurant à peine 1 mètre de prolonged, mais pesant probablement 4 à 5 kilogrammes, une dinde de Noël de taille décente. Son bras était court et robuste et il avait perdu tous ses doigts sauf un qui a été modifié comme une pointe courte. Cela ressemblait à un petit bras percutant, pas bon pour saisir des choses, mais idéal pour percer un trou dans le côté d’une termitière.  »

« Il est intéressant de noter que les dinosaures alvarezsaures n’étaient en effet pas de petite taille ni des mangeurs de fourmis au début », explique le professeur Jonah Choinière en Afrique du Sud, co-auteur de cet article, qui a été le leading à signaler les premiers alvarezsaures en Chine. « Leurs ancêtres, comme Haplocheirus, sont relativement grands, proches de la taille d’une petite autruche, et leurs dents pointues, leurs membres antérieurs flexibles et leurs grands yeux suggèrent qu’ils avaient un régime mixte. »

Zichuan Qin a pris toutes les mesures de la taille du corps et les a cartographiées sur un arbre évolutif daté des alvarezsaures. « Mes calculs montrent comment la taille du corps a augmenté et diminué au cours des 90 premiers millions d’années de leur existence, allant de la taille de la dinde à l’autruche, avec une moyenne de 30 à 40 kg », explique Zichuan. « Puis, il y a 95 thousands and thousands d’années, la taille de leur corps est soudainement tombée à 5 kg et la forme de leurs griffes est passée de saisir et couper à poinçonner. »

« C’est un résultat très étrange, mais il semble être vrai », déclare le professeur Xing Xu, co-directeur de Zichuan à Pékin. « Tous les autres dinosaures devenaient de as well as en moreover gros, mais un groupe de mangeurs de chair s’est miniaturisé, et cela était associé à la vie dans les arbres et au vol. Ils sont finalement devenus des oiseaux. Nous avons identifié un deuxième événement de miniaturisation – mais ce n’était pas le cas. pour le vol, mais pour s’adapter à un tout nouveau régime, passant de la chair aux termites. »