La génétique comme outil de conservation pour les chimpanzés en voie de disparition

Les chimpanzés de l’ouest de la Guinée sont menacés par les activités minières. À l’aide d’une nouvelle approche génétique, des chercheurs de l’UZH et une équipe internationale ont recueilli des informations sur la taille de la population et la construction communautaire de l’espèce menacée. Ces données fournissent une base de référence importante pour évaluer l’impact de l’exploitation minière.

Le chimpanzé de l’Ouest est répertorié comme “en danger critique d’extinction” sur la liste rouge de l’Union internationale pour la conservation de la nature. La réserve naturelle intégrale du mont Nimba, web site du patrimoine mondial de l’UNESCO, située aux confins de la Guinée, du Libéria et de la Côte d’Ivoire en Afrique de l’Ouest, abrite une population unique de cette sous-espèce. Cependant, cette région est aujourd’hui menacée par les activités minières jouxtant immédiatement ses frontières. La Guinée est riche en minéraux avec certains des gisements de minerai de fer les as well as riches au monde. “Il est donc vital de mettre en spot des outils pour surveiller cette inhabitants de chimpanzés en voie de disparition et évaluer l’impact potentiel de l’exploitation minière”, explique Kathelijne Koops, professeur au Département d’anthropologie évolutive de l’Université de Zurich.

Echantillons fécaux collectés sur 15 ans

À cette fin, Koops et ses collègues ont utilisé le recensement génétique pour estimer la taille de la population de chimpanzés, la composition de la communauté et les limites de l’aire de répartition sur le flanc ouest du massif en Guinée. L’équipe internationale comprenait des chercheurs de l’Université de Zurich, de l’Université du Kent, du zoo de Copenhague, de l’Université de Copenhague, du Texas A&M et de l’Institut de recherche environnementale de Bossou en Guinée. “Notre étude est la première à utiliser la génétique à une si grande échelle pour estimer le nombre et la construction de la population d’une inhabitants de chimpanzés en danger critique d’extinction en Afrique de l’Ouest”, déclare Koops. Au cours des travaux sur le terrain, les chercheurs ont collecté près d’un millier d’échantillons fécaux de chimpanzés entre 2003 et 2018. Ils ont analysé le matériel génétique contenu dans ces échantillons à l’aide d’un panel de 26 microsatellites – de courts morceaux d’ADN qui permettent l’identification d’animaux individuels ainsi que la parenté. entre eux.

Les gènes révèlent les liens familiaux et la migration

L’analyse a identifié un overall de 136 chimpanzés vivant dans quatre communautés ou groupes sociaux différents. Le nombre réel de chimpanzés dans la zone dépasse probablement de manière significative cette estimation minimale. “Les nourrissons et les juvéniles ne sont pas inclus de manière fiable dans l’échantillonnage fécal et certaines zones de la chaîne de montagnes restent sous-échantillonnées”, explique le Dr Christina Hvilsom, généticienne de la conservation au zoo de Copenhague.

L’équipe a également trouvé un particular nombre d’événements migratoires, ainsi que des niveaux élevés d’ascendance partagée et de diversité génétique. “Ces résultats mettent en évidence l’utilité du recensement génétique pour la surveillance temporelle de l’abondance des grands singes, ainsi que pour capturer les événements migratoires et évaluer la diversité génétique et la viabilité de la population dans le temps”, ajoute le co-auteur, le Dr Peter Frandsen, également au zoo de Copenhague. Par exemple, les données permettent de faire des prévisions sur la manière dont la building de routes et les activités d’extraction pourraient affecter les déplacements des chimpanzés entre les différentes communautés ou réduire l’accès à la nourriture et aux web-sites de nidification.

Nouvel outil pour la defense des grands singes

“Cette étude confirme indéniablement le statut du site du patrimoine mondial de l’UNESCO de Nimba en tant que internet site prioritaire pour la conservation du chimpanzé occidental en risk critique d’extinction”, déclare la co-auteure, le Dr Tatyana Humle, associée principale chez Re :wild. “Cela démontre également la valeur de l’utilisation de procedures génétiques non invasives pour générer des données critiques sur l’abondance, la composition et la santé génétique de la inhabitants.” “Pour les futures évaluations d’impact, nous recommandons l’échantillonnage génétique, combiné au piégeage par caméra, car ces méthodes peuvent fournir des bases de référence solides pour la biosurveillance et la gestion de la conservation”, déclare Koops. Non seulement pour le chimpanzé occidental mais aussi pour d’autres espèces de grands singes en voie de disparition.