En 1973, Herbie Hancock se retrouve à la croisée des chemins. Depuis quelques années, le claviériste dirigeait un groupe appelé Mwandishi – du nom d’un mot swahili signifiant « écrivain » – qui jouait un jazz électro-acoustique tentaculaire en mettant l’accent sur les textures trippantes et l’improvisation sans entraves. « Je considère Mwandishi comme un groupe de R&D – recherche et développement », a écrit Hancock dans son autobiographie de 2015, Possibilités. « Il s’agissait de découverte, de découverte, d’exploration, d’inconnu, de recherche d’invisible, d’écoute d’inouï. »



Il aimait le groupe mais était frustré par son approche ouverte. « Il y a eu des moments où nous avons partagé tellement d’empathie et de connexion sur scène que cela nous a vraiment paru spirituel », écrit-il. « Mais quand Mwandishi était absent – quand nous n’étions pas connectés – l’expérience n’était pas agréable, et ce que nous jouions sonnait juste comme du bruit, même pour nous. »

Le groupe Head Hunters de Herbie Hancock joue un caméléon génial : Regardez

Inspiré par le bassiste de Mwandishi, Buster Williams, Hancock avait récemment commencé à pratiquer le bouddhisme Nichiren. Pendant qu’il chantait, il s’est concentré sur la question de savoir où il devait emmener sa musique ensuite.



« J’ai passé des heures à mon Gohonzon » – le parchemin que les bouddhistes de Nichiren regardent en chantant – « cherchant une réponse à cette question et essayant de garder mon esprit ouvert pour une sorte de direction. Et puis, un jour que je chantais, je l’ai entendu. Je veux vous remercier . . . falettinme. . . être des souris elfes. . . agin. « 

Ce qui lui traversait la tête, c’était Sly et le monument funk de Family Stone en 1969 du même nom.

« [S]soudain, j’ai vu une image de moi assis avec le groupe de Sly Stone, jouant de cette musique funky avec lui. Et j’ai adoré ! ” Hancock a continué.  » Mais ensuite l’image a changé, et c’était mon groupe qui jouait ce truc funky, et Sly Stone jouait avec moi – et c’était étrange et inconfortable. Cela m’a bouleversé, car mon inconfort ressemblait à une expression de snobisme jazz, où le funk était en quelque sorte plus bas dans la chaîne alimentaire. …

« J’ai décidé de me poser quelques questions simples: y avait-il un problème avec la musique funky ? Non. Est-ce que c’était pire de jouer du funk avec mon propre groupe qu’avec quelqu’un d’autre ? Alors pourquoi me sentais-je dédaigneux de l’idée ? J’avais certainement écouté beaucoup de musique funk, dont Sly Stone. Et le funk était lié au jazz, et il était lié à l’expérience des noirs dans son ensemble. J’ai dû faire face à mes propres préjugés – ou, comme le dit la pratique bouddhiste, faire face à la négativité de mes ténèbres fondamentales – et les vaincre. Et c’est à ce moment que j’ai décidé de créer un groupe de funk. « 

Il dissout rapidement Mwandishi et forme un nouveau groupe, ne retenant que le réédiste Bennie Maupin, un aficionado du funk et de la soul, et recrute le batteur Harvey Mason, le percussionniste Bill Summers et le bassiste Paul Jackson. Dès que le groupe a commencé à jouer – en travaillant sur un nouveau morceau qui pourrait finalement s’appeler « Chameleon », avec un nouvel arrangement du hit de Watford Hancock en 1962, inspiré par la musique pygmée africaine – Hancock savait qu’ils étaient sur quelque chose: « Un nouveau type de groupe: un groupe de fusion jazz-funk. »

« Si Mwandishi avait travaillé avec une palette intergalactique, ce nouveau groupe travaillait avec une palette terreuse », écrit-il.

Tester le matériel devant le public a confirmé le sentiment de Hancock qu’il avait trouvé sa nouvelle direction. « Nous avons joué dans des clubs de danse et des lieux plus intimes, pour toutes sortes de foules, et tout le monde a flippé !  » il a écrit. « Les gens dansaient, riaient et s’amusaient, se déchaînant complètement pendant que nous jouions. C’était une fête et les gens ont adoré le groove. « 

Le groupe a enregistré les chansons, un mélange brillamment réalisé d’exploration jazz et de funk, et Hancock a utilisé ses sessions de chant pour réfléchir à un nom pour le disque.

« Je voulais quelque chose de primitif et de terreux mais avec une composante intellectuelle – un titre intelligent qui ferait réfléchir les gens », écrit-il.  » [Mwandishi albums] Crossings et Sextant ont tous deux incorporé des images africaines sur leurs couvertures, et je voulais vraiment la jungle dans le titre. Et – oh, oui – ce ne serait pas mal si le titre avait aussi un sens sexuel. C’était les années 70, après tout, et nous étions un groupe de jeunes. C’était beaucoup demander un titre, mais comme je chantais, cela m’a soudainement frappé: Head Hunters. Dès que cette phrase m’est venue à l’esprit, j’ai commencé à rire. C’était le titre parfait, avec le triple sens parfait – la jungle, l’intellectuel et le sexe. « 

Sorti en octobre 1973, Head Hunters deviendra le premier album de platine à se vendre dans l’histoire du jazz. Le groupe – avec le batteur Mike Clark à la place de Harvey Mason – est parti en tournée, et ils ont été un énorme succès sur la route, même en co-facturation avec Santana lors d’un spectacle d’arène. Ci-dessus, vous pouvez les voir jouer une version épique de « Chameleon » à Brême, en Allemagne, en novembre 1974.

L’album a propulsé Hancock hors de la niche du jazz et a préparé le terrain pour des triomphes ultérieurs comme le succès de 1983, Rockit, qui a remporté des Grammy Awards. Tout avait commencé devant le Gohonzon.

« Quand j’ai commencé à pratiquer le bouddhisme pour la première fois, j’avais passé des heures et des heures à chanter pour sauver Mwandishi, sans savoir que je m’enchaînais en essayant de maintenir mon statu quo personnel », a écrit Hancock. « Mais à la minute où j’ai ouvert mon cœur, mon esprit et mon âme à aller dans n’importe quelle direction, Chasseurs de têtes arrivé. Il y avait là une belle leçon de vie à apprendre: le pouvoir de lâcher prise. «