Les hippopotames volent-ils vraiment en courant ?

En 1878, le photographe Eadweard Muybridge a contribué à résoudre un débat sur la façon dont les chevaux galopent. En utilisant une technologie de pointe pour l’époque, il a capturé une série de photographies qui ont montré qu’ils soulevaient simultanément les quatre pieds du sol. C’est ce que beaucoup avaient soupçonné de cet animal gracieux, et les illustrations ou photos de Muybridge en ont apporté la preuve définitive.

Près de 150 ans plus tard, des vidéos modernes ont montré que les hippopotames courent de la même manière, ce à quoi personne ne s’attendait. Comme les chevaux, les hippopotames prennent un peu d’air lorsqu’ils trottent. Il y a une fraction de seconde pendant laquelle les animaux les plus rapides quittent complètement le sol. Des chercheurs du Royal Veterinary College ont fait cette découverte en visionnant une vidéo d’hippopotames gambadant dans un parc à thème du Yorkshire du Nord, en Angleterre. « Nous avons été agréablement surpris de voir comment les hippopotames s’envolent lorsqu’ils se déplacent rapidement », a déclaré John Hutchinson, professeur de biomécanique évolutive au RVC, dans un communiqué. « C’est vraiment impressionnant ! »

Les hippopotames se déplacent plus comme des chevaux que comme des éléphants

Selon la BBC, les éléphants bougent leur patte arrière gauche, leur patte avant gauche, leur patte arrière droite, puis leur patte avant droite. Les scientifiques pensaient que les hippopotames se déplaçaient de la même manière en raison de leur taille énorme. Cependant, lorsque Hutchinson et Emily Pringle, étudiante de premier cycle à RVC, ont regardé les images de deux hippopotames au parc d’attractions Flamingo Land, ils ont vu quelque chose de différent. Bien que cela n’ait duré qu’un instant – environ trois secondes – les quatre pattes des animaux ont quitté le sol en même temps.

Pour vérifier ce qu’ils avaient observé dans le parc d’attractions, les chercheurs ont regardé d’autres vidéos d’hippopotames sur Internet. En se basant sur les mouvements de 32 hippopotames, ils ont conclu que leur trot est similaire à celui des chevaux. Les chevaux lèvent tous leurs sabots lors de leurs foulées rapides, mais pas lorsqu’ils marchent. C’est une démarche peu courante chez les animaux de grande taille comme les hippopotames, qui peuvent peser plus de 1 800 kg. Connaître la manière dont les animaux se déplacent pourrait aider les vétérinaires à mieux diagnostiquer les hippopotames ayant des problèmes de mobilité, ont déclaré les chercheurs.

Pourquoi apprenons-nous seulement maintenant à trottiner les hippopotames ?

Hutchinson a noté que même si le trot plané des hippopotames est impressionnant, il n’est pas surprenant que ce soit la première fois qu’il soit documenté. Les hippopotames passent la plupart de leur temps dans l’eau et peuvent se montrer agressifs. « C’est en partie pour cette raison que la science savait peu de choses sur la façon dont les hippopotames se déplacent avant nos recherches », a déclaré Hutchinson.

Les chercheurs ont publié leurs résultats dans la revue à comité de lecture PeerJ. Il reste à voir si les images des hippopotames en vol deviendront aussi emblématiques que les photos de chevaux de Muybridge.

  • Les hippopotames volent en courant rapidement.
  • En 1878, Eadweard Muybridge a prouvé que les chevaux galopent en soulevant leurs quatre pieds simultanément.
  • Des chercheurs ont découvert que les hippopotames courent de la même manière que les chevaux, en s'envolant un court instant.
  • Cette découverte pourrait aider à diagnostiquer les problèmes de mobilité chez les hippopotames et est publiée dans la revue PeerJ.