Pendant la Grande Dépression des années 1930, le PDG d’IBM, Thomas Watson, a prouvé un stage que les dirigeants d’aujourd’hui devraient considérer. Dans le pire des cas, une pression courageusement forte pour licencier des travailleurs et investir à la place dans l’entreprise peut déclencher une croissance explosive additionally tard.



Les rapports sur les stratégies de licenciement au milieu de la crise du COVID-19 se multiplient. PwC a publié une enquête en avril selon laquelle 32% des entreprises prévoient de licencier des travailleurs le mois prochain. La Maison Blanche a déclaré que le chômage pourrait atteindre 20% d’ici juin. Et in addition de 20 thousands and thousands d’Américains ont perdu leur emploi au cours du mois d’avril, selon le rapport sur l’emploi de vendredi.

Pourtant, certaines grandes entreprises technologiques – Cisco, Nvidia, ServiceNow – se sont engagées à éviter les licenciements. Certains donnent même des augmentations. Il serait facile pour les investisseurs de penser que ces PDG sont délirants.



Mais l’histoire d’IBM des années 1930 suggère qu’ils ne le sont peut-être pas. Le pari de Watson a presque détruit IBM, mais l’a finalement lancé dans près de 50 ans de domination de sa catégorie.

L'histoire montre que licencier des travailleurs pendant une crise économique est une erreur

L’économie américaine dans les premières années de la dépression était en très mauvais état. Le PIB s’est contracté de 8% en 1930 et de 7% en 1931. In addition de 3 000 banques ont fait faillite. Le chômage a poussé vers 20% et les soupes se sont étendues autour des pâtés de maisons.

IBM n’était pas énorme ou bien connu à l’époque, bien qu’il ait créé la nouvelle catégorie de « traitement des données ». Il fabriquait des horloges et des tabulateurs – prédécesseurs électromécaniques des cartes perforées aux ordinateurs – qui aidaient les grandes entreprises à gérer les informations. Le marché de ces produits avait plongé de moitié pendant la crise. Les salaires ont baissé si bas, embaucher un océan de commis pour gérer les données n’était pas plus cher que d’obtenir une device pour le faire.

Je connais bien l’histoire de Watson : il y a 20 ans, j’ai écrit sa biographie après avoir passé au crible des centaines de boîtes de ses papiers personnels et des transcriptions des réunions. Watson connaissait les faits sur l’économie brisée. Mais les perspectives sinistres ne correspondaient pas à son approach. Ses paroles reflètent intentionnellement l’optimisme. « Je ne vois aucun signe d’une grave récession ». « En fait, je pense que 1930 se terminera comme une très bonne année. »

Les steps de Watson ont confirmé ses paroles. Il a pris deux engagements: il maintiendrait les usines en marche et ne licencierait personne et il augmenterait les dépenses de recherche et développement.

Tout d’abord, les usines. Watson a estimé que le besoin de machines IBM était si grand que si les entreprises arrêtaient de les acheter maintenant, elles en achèteraient certainement beaucoup lorsque l’économie reprendrait. Il voulait qu’IBM soit prêt à profiter de cette demande. Il a donc gardé les usines de design de machines et de pièces, en stockant les produits dans des entrepôts. De 1929 à 1932, IBM a en fait augmenté la capacité de generation d’un tiers.

À mesure que la dépression se prolongeait, le plus grand risque de Watson était de manquer de temps. Si les revenus d’IBM continuaient de faiblir après 1933, le fardeau de la gestion des usines et de la conservation des shares menacerait la stabilité financière. Lors d’une réunion, Watson a dit à ses dirigeants de continuer à fabriquer des pièces de machines:

« Les disorders dans ce pays vont être meilleures, notre pressure de vente va se renforcer, et furthermore tard nous allons pouvoir faire as well as d’affaires. Je vais tenter ma prospect de vendre moreover de machines moreover tard pour absorber ces pièces. »

Et puis, le 12 janvier 1932, Watson a annoncé qu’IBM dépenserait 1 million de bucks – près de 6% du whole des revenus annuels d’IBM – pour construire un centre de recherche d’entreprise de classe mondiale à Endicott, NY Il a libéré ses ingénieurs et tout au lengthy des années 30 IBM a lancé de nouveaux produits et improvements, obtenant finalement sa technologie bien en avance sur son concurrent Remington Rand et sur tous les autres challengers potentiels de la catégorie.

Bientôt, cependant, le pari de Watson sur la fabrication et la recherche parut désastreux. L’entreprise manquait de liquidités. En 1932, le stock d’IBM est tombé aux niveaux de 1921. Le conseil d’administration a discuté de l’éviction de Watson, mais l’a reportée. Comme le défunt gourou de la gestion Peter Drucker me l’a dit en 2000, Watson « ne savait pas à quel point il était sur le point de s’effondrer ».

Personne n’a prévu l’impact à venir du system de relance économique du New Offer de Franklin D. Roosevelt. FDR a été élu président en 1932. Dans le cadre du New Deal, le 14 août 1935, Roosevelt a signé la loi sur la sécurité sociale.

Aucun épanouissement d’un stylo n’avait jamais créé un problème de traitement de l’information aussi gigantesque. La loi signifiait que chaque entreprise devait suivre les heures de travail, le salaire et le montant à payer à la sécurité sociale de chaque employé. Ensuite, le gouvernement a dû traiter tous ces tens of millions de rapports, suivre l’argent et envoyer des chèques à ceux qui devraient les recevoir.

Du jour au lendemain, la demande de equipment à tabuler a grimpé en flèche. Un officier de la chaîne de magasins Woolworth’s a déclaré à IBM que la tenue des registres de la sécurité sociale allait coûter 250 000 $ par an à l’entreprise (l’équivalent d’environ 5 millions de bucks aujourd’hui). Les entreprises qui n’avaient pas de equipment en voulaient. Le gouvernement en avait besoin par bateau.

Une seule entreprise a pu répondre à la demande. IBM avait des entrepôts remplis de devices et de pièces et accessoires, et il pouvait immédiatement en faire in addition parce que ses usines étaient opérationnelles. Parce qu’IBM avait financé la recherche et introduit de nouveaux produits, elle disposait de devices meilleures, plus rapides et moreover fiables que toute autre entreprise. IBM a remporté le contrat pour faire toute la comptabilité du New Deal.

Cette combinaison d’événements est devenue la fronde d’IBM. Le chiffre d’affaires est passé de 19 tens of millions de pounds en 1934 à 31 thousands and thousands de bucks en 1937. Il augmenterait sans relâche au cours des 45 prochaines années alors qu’IBM dominait l’industrie de l’informatique.

Drucker a dit qu’il avait demandé à Watson (les deux se connaissaient) s’il avait anticipé la loi sur la sécurité sociale. Bien sûr, la loi a été débattue et écrite bien avant son adoption. Mais Watson a déclaré qu’il n’avait aucune idée que cela imposerait un tel fardeau de tenue de dossiers aux entreprises et au gouvernement. Personne ne l’a fait – sinon le Congrès n’aurait peut-être jamais adopté la loi.

La recette du succès de Watson : une partie audacieuse une possibility de partie et une partie de dur labeur pour être prêt quand la likelihood est entrée en jeu.

Alors qu’est-ce que cela dit à Uber, qui vient de licencier 14% de ses employés, ou à Airbnb, qui a réduit de 25%, ou à toute entreprise qui cherche à économiser de l’argent en réduisant la R&D ?

La crise COVID accélère le changement dans les entreprises et la société. Les soins de santé, les voyages, l’éducation, la vente au détail, l’alimentation et d’autres secteurs énormes se réinventent. Alors que le ralentissement économique est tragique pour des millions de travailleurs et de petites entreprises, de grands changements ouvrent également de nouvelles opportunités.

Watson a montré que lorsque les cooks d’entreprise ont le bravery de se préparer à saisir ces opportunités tandis que les concurrents s’accroupissent et espèrent le meilleur, une touche de likelihood pourrait marquer une longue séquence de victoires.

cost.