Les marsupiaux et les monotrèmes infantiles utilisent une connexion entre l’oreille et les os de la mâchoire peu après la naissance pour leur permettre de boire le lait de leur mère, révèlent de nouvelles découvertes dans eLife.

Cette découverte par des chercheurs du King’s University de Londres, au Royaume-Uni, fournit de nouvelles informations sur le développement précoce des mammifères et pourrait aider les scientifiques à mieux comprendre comment les os de l’oreille moyenne et de la mâchoire ont évolué chez les mammifères et leurs prédécesseurs.

Des indices sur l'évolution des mâchoires trouvés dans les marsupiaux et les monotrèmes

Les marsupiaux comme les opossums et les monotrèmes comme les échidnés sont des kinds inhabituels de mammifères. Les deux forms d’animaux naissent à un stade très précoce de développement, avant que de nombreux os du corps aient commencé à se previous. Les opossums s’accrochent au mamelon de leur mère et y restent pendant qu’ils finissent de se développer. Les monotrèmes, qui éclosent à partir des œufs, recouvrent le lait maternel près des glandes lactées de leur mère au fur et à mesure de leur croissance. Mais remark ils sont capables de boire le lait avant que leur articulation de la mâchoire soit complètement développée n’était pas claire auparavant.

«Étant donné l’absence d’une articulation de la mâchoire chez les marsupiaux et les monotrèmes à la naissance, les scientifiques ont précédemment suggéré que les animaux pourraient utiliser une connexion entre les os de l’oreille moyenne et les os de la mâchoire pour leur permettre de se nourrir», explique l’auteur principal Neal Anthwal, chercheur associé à le Heart for Craniofacial & Regenerative Biology, à la Faculté de médecine dentaire, orale et craniofaciale du King’s Higher education de Londres, au Royaume-Uni.

Pour savoir si cela est vrai, Anthwal et ses collègues ont comparé les os de la mâchoire des ornithorynques, des échidnés à bec courtroom, des opossums et des souris peu après la naissance. Leur travail a révélé que, peu de temps après l’éclosion des échidnés, leurs os de l’oreille moyenne et la mâchoire supérieure fusionnent, formant éventuellement une articulation similaire aux mâchoires des fossiles de reptiles ressemblant à des mammifères. L’équipe a trouvé une connexion similaire dans les embryons de souris, mais cela disparaît et les animaux naissent avec des articulations de la mâchoire fonctionnelles.

Les opossums, en revanche, utilisent du tissu conjonctif entre leurs os de l’oreille moyenne et la foundation de leur crâne pour créer une articulation temporaire de la mâchoire qui leur permet d’allaiter peu de temps après la naissance. « Tout cela montre que les marsupiaux et les monotrèmes ont des stratégies différentes pour faire face à la naissance précoce », explique Anthwal.

Les résultats suggèrent que le lien entre l’oreille et la mâchoire remonte à un ancêtre précoce des mammifères et a persisté lorsque les mammifères se sont divisés en sous-groupes. Les marsupiaux et les monotrèmes continuent d’utiliser temporairement ces connexions au début de leur vie. Chez d’autres mammifères, comme les souris, ces connexions se produisent brièvement à mesure qu’elles se développent dans l’utérus, mais sont remplacées par une articulation de la mâchoire fonctionnelle avant la naissance.

« Notre travail offre un nouvel aperçu de l’évolution des mammifères », conclut l’auteur principal Abigail Tucker, chercheur principal et professeur de développement et d’évolution au Heart for Craniofacial & Regenerative Biology du King’s Higher education de Londres. « En particulier, nous mettons en évidence la façon dont les constructions peuvent changer de fonction au cours du temps évolutif, mais aussi au cours du développement, les os de l’oreille passant de l’alimentation à l’audition. La disponibilité récente de tissus monotrèmes pour l’analyse moléculaire, comme présenté ici, offre une incroyable opportunité future pour comprendre la la biologie de ces mammifères étranges et merveilleux, que nous sommes désireux d’explorer. «