SHANGHAI – Alors que la Chine essaie de remodeler le récit de sa réponse maladroite à l’épidémie de coronavirus, elle se tourne vers une nouvelle race de policiers qui procèdent à des représailles réelles pour les méfaits numériques.

La police d’Internet, comme on les appelle ici, a pris le pouvoir alors que le Parti communiste s’efforçait de mieux contrôler les pensées, les mots et même les souvenirs des 800 millions d’internautes chinois. Maintenant, ils émergent comme un rempart contre la vague de colère face aux ruptures de gouvernance qui ont exacerbé l’épidémie.

L'indignation contre le coronavirus incite la police Internet chinoise à agir

Les policiers arrivent avec un rap inattendu à la porte des critiques en ligne. Ils traînent les délinquants pendant des heures d’interrogatoire. Ils obligent leurs cibles à signer des promesses de fidélité et des remarques rétrospectives jugées politiquement inacceptables, même si ces paroles ont été faites dans l’intimité relative d’une conversation de groupe.

Dans la ville centrale de Chengdu, un récent diplômé de la faculté de droit, Li Yuchen, a déclaré qu’il avait été retiré de son domicile début février après avoir écrit un traité sarcastique en chinois>

L’expérience a reflété ce qui est arrivé au héros de l’essai de M. Li, un médecin de Wuhan nommé Li Wenliang, qui a tenté d’alerter ses collègues sur la propagation d’un mystérieux virus dans un groupe de discussion, pour être appelé dans un poste de police et forcé de signer un aveu pour avoir répandu des rumeurs.

Lorsque le Dr Li est mort du coronavirus, des vagues de deuil et de colère ont déferlé sur Internet en Chine.

« Li Wenliang a dit qu’une société saine ne devrait pas avoir une seule voix », a écrit M. Li, qui n’est pas apparenté au Dr Li. « Je pense que la meilleure façon de le pleurer est de continuer à être citoyen » et de continuer à écrire, a-t-il écrit dans un post ultérieur sur WeChat.

C’est devenu plus difficile. Pour attiser la colère contre la mort du Dr Li, et la mort de nombreuses autres personnes que son avertissement aurait pu sauver, les autorités ont doublé la tactique même qui a poussé la fureur en premier lieu: utiliser la police Internet pour étouffer les plus francs.

On sait peu de choses sur le groupe, qui faisait officiellement partie du Bureau de défense de la cybersécurité, qui contrôle depuis longtemps le piratage et la fraude en ligne. Mais les communiqués occasionnels du gouvernement offrent des indices. En 2016, la région de 50 millions d’habitants du Guangxi a déclaré qu’elle comptait près de 1 200 policiers sur Internet. L’objectif était de disposer d’un officier de police Internet pour 10 000 habitants dans la région, signe des ambitions de la force.

Dans les premières années des médias sociaux chinois, les sanctions infligées aux critiques étaient rarement sévères. Alors que des millions de personnes utilisaient des clones de Twitter et Facebook, qui sont interdits en Chine, la censure signifiait généralement la disparition de publications et de sites Web étrangers inaccessibles. Maintenant, la police poursuit activement les auteurs de documents interdits et l’irritation a été remplacée par la peur.

Les amis et les familles se mettent en garde de ne pas parler trop ouvertement dans les discussions de groupe. Les changements sont survenus alors que le chef de la Chine, Xi Jinping, a fait de gros efforts pour étendre la domination du parti du fer sur Internet.

M. Xi a donné de nouvelles ressources aux forces de sécurité nationales. La vitesse inquiétante de la police Internet pour trouver des gens, qui pourraient croire qu’ils sont cachés parmi les hordes de grognards anonymes sur Internet, est le résultat de milliards de dollars de nouvelles dépenses en technologie de surveillance.

Le ministère chinois de la Sécurité publique, qui contrôle la police, n’a pas répondu aux demandes de commentaires, notamment sur le rôle de la police Internet pour faire taire le Dr Li. Mais les experts ont déclaré que la déclaration qu’il avait signée et publiée plus tard en ligne correspondait aux types de lettres que la police Internet force les critiques en ligne à approuver.

« L’une des raisons de l’indignation en ligne après la mort de Li Wenliang est que les gens savent que ce qu’il a rencontré n’est qu’une expérience normale d’un Chinois », a déclaré Xiao Qiang, chercheur à la School of Information de l’Université de Californie à Berkeley. «Ce n’est pas la faute de la police locale. C’est l’erreur de Xi que ce genre de chose soit devenu une partie de la vie quotidienne. « 

M. Xi est intervenu rapidement pour coordonner la surveillance en ligne après sa prise de fonction en 2012. Il a créé une nouvelle organisation, la Cyberspace Administration of China, pour coordonner la censure en ligne et supprimer les influenceurs des médias sociaux qui ne suivaient pas toujours la ligne du parti.

L’émergence de la police Internet en 2015 a marqué les ambitions de M. Xi de porter la suppression en ligne à un niveau encore plus élevé. Cette année-là, les commissariats de police locaux ont créé des comptes sur les réseaux sociaux pour souligner les arrestations sur Internet.

En peu de temps, la police d’Internet est devenue l’outil le plus pointu de l’État pour faire taire les pantalons en ligne. Souvent suspendus et surveillés, les agents faisaient appel aux forces de l’ordre locales pour attirer les délinquants et les interroger – ce qu’ils appelaient «toucher le sol». Placés dans des commissariats de police de plus en plus locaux, ils ont mené des campagnes de répression contre tout, de la fraude télécom à l’utilisation de Twitter.

Avant l’épidémie de coronavirus, leur objectif était les manifestations à Hong Kong.

Bole Cheng, un travailleur financier de 45 ans, a été appelé à l’automne dernier. Il avait perdu son sang-froid lors d’un débat sur Hong Kong et a fait référence à M. Xi avec un jeu de mots qui signifie «Little Wicked». Deux jours plus tard, deux officiers étaient à sa porte.

« Ils ont dit que je parlais de radotage sur WeChat et qu’il y avait un problème, alors j’ai dû aller à la station avec eux », a-t-il déclaré. Pendant cinq heures d’interrogatoire, ils ont dit à M. Cheng qu’ils avaient utilisé un moteur de recherche à intelligence artificielle pour le retrouver.

Dans les mois à venir, ils l’ont contacté deux fois de plus. Une fois qu’ils se sont vantés de l’élargissement de leurs pouvoirs, ils ont reçu de nouvelles responsabilités en matière de sécurité nationale. Une autre fois, M. Cheng a discuté de George Orwell avec un jeune officier, qui a cherché à éloigner son travail de ce qui est décrit dans «1984.»

«Il essayait de montrer qu’il lisait des livres et que les histoires ne parlaient pas de la Chine. Qu’Orwell ne parlait pas de nous », a-t-il dit.

Lorsque la police a menacé d’empêcher son fils d’aller à l’école, M. Cheng a cédé et signé une lettre promettant de s’abstenir de discuter de Hong Kong et de cesser d’insulter le dirigeant du pays.

M. Xiao, de Berkeley, a déclaré que l’activité de la police sur Internet ne s’était intensifiée qu’au cours de l’épidémie de coronavirus. Des rapports sporadiques du gouvernement en témoignent. Au cours des premières semaines de l’année, la police de la région du Guangxi a enquêté sur 385 personnes pour avoir répandu des rumeurs. Dans la province du Qinghai, ils en ont tiré 72. Dans la région du Ningxia, 66 autres.

Les censeurs en ligne ont également fait des heures supplémentaires. Depuis la mort du Dr Li, il est devenu un sujet censuré. Un grand nombre de publications et de comptes ont disparu des réseaux sociaux.

« Depuis que les médias sociaux existent en Chine, il n’y a rien de tel que l’explosion actuelle du discours », a déclaré Hannah Yeung, qui dirige un groupe en ligne dédié à la préservation des messages, qu’elle appelle le cyber-cimetière. La censure est devenue si stricte ces dernières semaines qu’elle a dit craindre que les Chinois ne perdent la capacité de raconter le passé.

«Après que les gens ont crié et crié, leurs messages sont supprimés et il n’y a plus de voix d’opposition. Rien n’est réglé », a-t-elle déclaré.

Les premiers signes indiquent que la campagne a réussi au moins partiellement. L’Internet chinois est rempli d’éloges apparemment sincères pour les efforts du gouvernement. Les enregistrements des premiers faux pas ont généralement disparu.

Ce succès pose ses propres menaces. Si les responsables locaux ou régionaux enterrent les problèmes, les dirigeants du pays pourraient manquer des alertes précoces de crises majeures, comme les avertissements émis par les médecins à Wuhan début janvier.

Lorsque Miles Zhang est parti en voyage d’affaires au début de janvier à Wuhan, il était l’un des rares à être prêt pour l’épidémie. Il portait des lunettes et un masque sur l’insistance de sa femme, qui avait lu en ligne sur la répression contre le Dr Li avant la censure de la nouvelle.

«Je me suis vraiment démarqué», se souvient-il. Les précautions l’ont peut-être sauvé de contracter le coronavirus, qui se propageait alors tranquillement à travers la ville.

Un tel intérêt pour les informations bloquées avait mis M. Zhang en difficulté seulement l’année précédente. En septembre, la police l’a traîné pour l’interroger sur son utilisation d’un logiciel pour déjouer les filtres Internet du gouvernement. Après des heures d’interrogatoire, ils l’ont jeté dans la rue. Stupéfait de l’expérience, il a marché jusqu’à plusieurs kilomètres jusqu’à sa famille inquiète.

De retour d’un voyage au Canada, il a commencé à planifier de quitter la Chine pour de bon.

« Avant, je pensais que la censure était un problème technique qui pouvait être surmonté », a déclaré M. Zhang. «Mais cette fois, c’était comme un coup à la tête. C’est du terrorisme d’État. »

Lin Qiqing a contribué à la recherche de Shanghai.