Pour les nourrissons aussi jeunes que quatre mois, un câlin d’un parent fait toute la différence. Une étude publiée le 7 avril dans la revue iScience a examiné les réponses de fréquence cardiaque chez les nourrissons de moins d’un an lors d’un câlin et a constaté que les enfants aussi jeunes que quatre mois connaissent un rythme cardiaque plus lent ralentissant pendant un câlin qu’une prise – et pendant un câlin de leur parent par rapport à un câlin d’un étranger. Les chercheurs affirment que l’étude offre certaines des premières preuves que les câlins jouent un rôle important dans les liens précoces entre les parents et leurs enfants.



« Comme la plupart des parents, nous aimons étreindre nos enfants », explique la première auteure Sachine Yoshida de l’Université Toho à Tokyo, au Japon. « Nous savons également que les enfants adorent être étreints par leurs parents. Mais ce qui nous a surpris en tant que scientifiques, c’est le peu que nous savons sur les étreintes. »

Une question était de savoir si un câlin était vraiment apaisant ou si une augmentation de la pression – par exemple, de la tenue – pouvait être apaisante. Pour commencer à explorer cela dans la nouvelle étude, Yoshida avec Hiromasa Funato et leurs collègues ont examiné les réponses de fréquence cardiaque chez les nourrissons de moins d’un an pendant une prise, un câlin et un câlin serré. Ils ont également regardé ce qui se passe lorsqu’une femme étrangère fait l’étreinte à la place.



« Les nourrissons de plus de quatre mois ont montré un taux élevé d’augmentation des intervalles de battements cardiaques lors des étreintes par leurs parents que par des femmes étrangères », a déclaré Yoshida. « Les parents ont également montré une augmentation élevée du taux d’intervalles de battements cardiaques en serrant leurs enfants dans leurs bras. Nous avons constaté que les nourrissons et les parents viennent se détendre en les serrant dans leurs bras »

Les chercheurs rapportent que les parents et les nourrissons ont tous deux montré une augmentation lors d’un câlin de ce que l’on appelle l’intervalle R-R (RRI) sur un électrocardiogramme. L’intervalle R-R est le temps entre une forme d’onde particulière qui mesure l’activité électrique du cœur. L’augmentation du temps indique un rythme cardiaque ralenti.

Les nourrissons de moins de quatre mois n’ont pas montré la même augmentation de l’IRR lors d’un câlin, ont rapporté les chercheurs. Mais ces jeunes nourrissons ont montré un rythme cardiaque ralenti lorsque la main d’un parent a exercé une pression sur son dos pendant qu’il était détenu, ce qui suggère qu’ils ne faisaient pas la même distinction que les nourrissons plus âgés entre le fait d’être détenu et d’être étreint.

Les chercheurs disent qu’ils s’étaient attendus à ce qu’un câlin entraîne des changements évidents dans le comportement d’un nourrisson, transformant peut-être une humeur difficile en une bonne humeur. Mais ce qui les a surpris, c’est que les effets apaisants d’un câlin qu’ils ont observé ne pouvaient être détectés que sur des nourrissons qui ne pleuraient pas et qui n’étaient pas difficiles. « En raison de cette caractéristique discrète, nous pensons que les données expérimentales indiquant l’effet relaxant d’une accolade parent-enfant avaient été un élément manquant pendant un certain temps, même s’il y avait beaucoup de preuves situationnelles », explique Funato.

« Votre bébé aime être étreint et aime la façon dont vous étreignez votre bébé », ajoute Yoshida. « Même si les nourrissons ne peuvent pas parler, ils reconnaissent leurs parents par diverses méthodes parentales, y compris les câlins, au plus tard après l’âge de quatre mois. Nous espérons que savoir comment votre bébé se sent tout en étant serré aidera à alléger la charge de travail physique et psychologique de la prise en charge des nourrissons aussi jeunes pour parler. «