L’Europe n’était pas couverte de forêts denses avant l’arrivée de l’homme moderne

Les manuels de biologie et de foresterie indiquent clairement que de grandes get-togethers de l’Europe seraient naturellement couvertes de forêts denses.

Le récit classique est que nos ancêtres ont abattu les forêts, asséché les marécages et cultivé les landes. En d’autres termes, ils ont créé les paysages variés de prairies, de bruyères et de prairies qui caractérisaient nos paysages culturels avant l’avènement de l’agriculture moderne.

Mais de nouvelles recherches de l’Université d’Aarhus suggèrent que ce n’est pas le cas. Elena Pearce, postdoctorante au Département de biologie de l’Université d’Aarhus et auteur principal de l’étude, explique.

« L’idée selon laquelle le paysage était couvert de forêts denses sur la majeure partie du continent est tout simplement fausse. Nos résultats montrent que nous devons réévaluer notre vision de ce qu’est la mother nature européenne », déclare-t-elle, ainsi que son collègue et co-auteur, le professeur Jens. -Christian Svenning poursuit :

« Au cours de la dernière période interglaciaire – une période avec un climat doux semblable à celui d’aujourd’hui, mais avant l’arrivée de l’homme moderne – la mother nature était pleine de variations. Ce qui est important, c’est que les paysages abritaient de grandes quantités de végétation ouverte et semi-ouverte avec des arbustes, de la lumière- des arbres et des herbes exigeants à côté de peuplements d’arbres d’ombrage de grande taille.

Périodes glaciaires et interglaciaires

Les variations de l’orbite de la Terre autour du soleil et les déplacements des plaques tectoniques signifient que notre planète est impactée par de longues périodes de températures moreover froides. Nous appelons ces périodes périodes glaciaires ou périodes glaciaires.

Les chercheurs s’accordent à dire qu’il y a eu au moins cinq périodes glaciaires majeures au cours des quatre milliards d’années d’histoire de la Terre. La première période glaciaire remonte à approximativement 2 milliards d’années et a duré approximativement 300 thousands and thousands d’années.

Même si cela peut paraître déroutant, nous vivons actuellement une période glaciaire très importante. Les chercheurs divisent également les périodes glaciaires en périodes froides et chaudes, à savoir les périodes glaciaires individuelles et les périodes moreover chaudes intermittentes, les périodes interglaciaires.

La période glaciaire actuelle dure depuis près de 2,6 tens of millions d’années, mais nous sommes actuellement dans une période interglaciaire, désormais exacerbée et probablement prolongée par les émissions humaines de gaz à effet de serre. L’étude porte sur la période interglaciaire précédente, qui a duré il y a 129 000 ans à approximativement 115 000 ans. En Europe, cette période interglaciaire s’appelle Eem.

Des échantillons de pollen anciens révèlent à quoi ressemblait la nature

Des échantillons de pollen ancien ont aidé l’équipe de recherche à identifier quelles plantes poussaient il y a furthermore de 100 000 ans au cours de la dernière période interglaciaire.

Le groupe de recherche a intégré des données provenant d’échantillons de pollen provenant de grandes parties de l’Europe. Les échantillons révèlent que les plantes qui ne prospèrent pas dans les forêts denses constituent souvent des éléments importants de la végétation.

« Les arbres d’ombrage de grande taille comme l’épicéa, le tilleul, le hêtre et le charme seront in addition répandus dans les forêts denses. Cependant, les résultats montrent que le noisetier couvrait souvent de grandes zones du paysage. Le noisetier est un buisson qui ne pousse pas en grande quantité dans forêt dense », explique Jens-Christian Svenning.

Dans le monde végétal, la concurrence pour l’accès au soleil est féroce. Les arbres dont la cime est la plus haute peuvent capter le additionally de lumière solaire et remporter cette compétition. Dans les forêts de hêtres, les arbres absorbent presque toute la lumière du soleil. Cela signifie que d’autres arbres et arbustes plus petits, comme le noisetier, ne peuvent pas pousser dans une forêt de hêtres.

« Le noisetier prospère en rase campagne et dans les forêts ouvertes ou perturbées et tolère les perturbations causées par les gros animaux. Alors que des espèces comme le hêtre et l’épicéa sont souvent gravement endommagées ou tuées par la coupe ou le broutage, le noisetier peut s’en sortir sans problème. Même si vous coupez un noisetier, il produira encore beaucoup de nouvelles pousses », dit-il.

« Pour cette raison, le noisetier était souvent très commun dans les taillis historiques. »

Ce que le pollen peut révéler sur le passé

Presque tous les arbres, fleurs et arbustes dégagent du pollen. Le pollen est aux plantes ce que les spermatozoïdes sont aux animaux. Pour qu’une plante puisse produire des graines, ses œufs doivent être pollinisés.

Le pollen est propagé par le vent ou par les insectes.

Une grande partie du pollen atterrit sur le sol, où il ne peut pas polliniser d’autres plantes. Au lieu de cela, il est mangé par les insectes ou dégradé par les micro-organismes. Cependant, une petite quantité de pollen se retrouve dans les lacs, les tourbières ou les ruisseaux, où elle tombe au fond marin.

Sous la floor, il n’y a souvent ni oxygène ni vie, et le pollen est conservé pendant des centaines de milliers d’années dans les couches du sol.

En examinant la composition des différents types de pollen dans les couches de sol d’anciennes zones humides enfouies, les chercheurs peuvent déduire à quoi ressemblait la végétation il y a additionally de 100 000 ans.

Les grands animaux gardaient le paysage ouvert

Il semble donc que l’Europe n’était pas couverte de forêts denses avant l’existence de l’humanité. Mais à quoi ressemblait réellement le paysage ?

Selon les calculs de la nouvelle étude, entre 50 et 75 pour cent du paysage était couvert de végétation ouverte ou semi-ouverte. Et cela est probablement dû aux grands mammifères qui vivaient à cette époque, explique Jens-Christian Svenning.

« Nous savons que de nombreux grands animaux vivaient en Europe à cette époque. Des aurochs, des chevaux, des bisons, des éléphants et des rhinocéros. Ils devaient consommer de grandes quantités de biomasse végétale et avaient ainsi la capacité de contrôler la croissance des arbres. » il dit et proceed :

« Bien sûr, il est également probable que d’autres facteurs tels que les inondations et les incendies de forêt aient également joué un rôle. Mais il n’existe aucune preuve suggérant que cela ait causé suffisamment de perturbations. Par exemple, les incendies de forêt encouragent les pins, mais la plupart du temps, nous n’avons pas trouvé de pins comme une espèce dominante. »

Bien que le groupe de recherche ne puisse pas être sûr à 100 pour cent de la mesure dans laquelle de grands animaux se trouvaient derrière les zones ouvertes, de fortes indications suggèrent qu’ils l’étaient. Premièrement, les grands animaux comme les bisons ont exactement cet effet dans les zones où on les trouve encore dans les forêts européennes. En outre, les fossiles de coléoptères de la dernière période interglaciaire montrent également que de nombreux grands animaux vivaient à cette époque.

« Nous avons examiné un specific nombre de découvertes de fossiles de coléoptères datant de cette époque au Royaume-Uni. Bien qu’il existe des espèces de coléoptères qui prospèrent dans les forêts sujettes à des incendies de forêt fréquents, nous n’en avons trouvé aucune dans les données fossiles. Au lieu de cela, nous avons trouvé de grandes quantités d’excréments. coléoptères, ce qui montre que certaines get-togethers du paysage ont été densément peuplées de grands herbivores », dit-il.

Le rhinocéros de Merck avec du pollen entre les dents

Il existe de nombreuses indications selon lesquelles les grands animaux ont maintenu le paysage varié avant l’arrivée de l’homme, avec de vastes zones de végétation ouverte et semi-ouverte.

Une étude très spéciale réalisée en Pologne souligne encore cette théorie, explique Jens-Christian Svenning.

« En Pologne, des chercheurs ont examiné de moreover près les fossiles du rhinocéros de Merck pour voir de quoi vivait ce grand animal. Ils ont trouvé des restes de pollen et des brindilles entre ses dents, et lorsqu’ils les ont analysés, ils ont pu constater qu’une grande quantité provenait de noisette », dit-il et continue on :

« Le rhinocéros a donc marché péniblement en mangeant des branches et des feuilles de noisetiers. Cela conforte la théorie selon laquelle les grands animaux ont affecté la végétation, peut-être tout comme les taillis historiques. En même temps, les marques de ses dents suggèrent qu’il avait beaucoup butiné. sur l’herbe et les carex tout au long de sa vie.

Un argument en faveur du réensauvagement

Non seulement nous devons réécrire les livres de biologie, mais les nouvelles découvertes fournissent de nouvelles données pour soutenir le réensauvagement trophique, c’est-à-dire la restauration d’écosystèmes biodiversifiés et autorégulés via le rétablissement des processus du réseau trophique, notamment par l’intermédiaire des espèces sauvages. espèces de mégafaune.

Les résultats de l’étude confirment que les grands animaux ont un rôle essentiel à jouer dans la restauration, comme l’explique Elena Pearce.

« Maintenant, nous savons qu’il y avait une grande variation dans le paysage. Tout porte à croire que cette variation est due à de grands animaux affectant la framework de la végétation. De nombreux grands animaux de la période interglaciaire sont aujourd’hui éteints, mais nous avons encore des bisons, chevaux et bœufs », dit-elle et conclut :

« Sans grands animaux, les zones naturelles sont dominées par une végétation dense, dans laquelle de nombreuses espèces de plantes et de papillons, par exemple, ne peuvent pas prospérer. Il est donc significant de restaurer les grands animaux dans les écosystèmes si nous voulons encourager la biodiversité. »