Marais salants et lits de sel Une source d’énergie potentielle

RENO, Nevada — De vastes étendues de lits de lacs asséchés pourraient devenir une riche source d'énergie si les scientifiques réussissaient à produire expérimentalement de l'énergie électrique à partir d'un étang d'eau salée près de Las Vegas.

Les étangs d'eau salée collectent naturellement la chaleur du soleil depuis des siècles, produisant de l'eau presque bouillante, même dans des endroits aussi improbables que le pôle Sud.

Le principe est simple.

Les rayons du soleil chauffent l'eau du fond d'un étang peu profond, en partie parce que l'eau de surface agit un peu comme le pare-brise d'une voiture par une journée d'été ensoleillée : la chaleur entre, reste emprisonnée et réchauffe l'intérieur. Dans la plupart des plans d’eau peu profonds, la chaleur se dissipe à mesure que l’eau chaude monte du fond, se mélangeant aux eaux de surface plus froides.

Marais salants et lits de sel Une source d’énergie potentielle

Mais le sel est plus lourd que l’eau et se concentre au fond des étangs. Si rien ne remue l’eau, l’étang finira par former un fond dense et salé recouvert d’une couche supérieure relativement fraîche.

Puisque l'eau salée est plus lourde que l'eau douce, l'eau du fond chauffée par le soleil ne monte pas et ne se mélange pas à la couche située au-dessus. La couche superficielle agissant comme isolant, le fond de l’étang ne cesse de se réchauffer jusqu’à ce que, dans certains cas, il bout réellement.

Don Day du Desert Research Institute Energy Systems Center a déclaré que les scientifiques ont construit un étang de 80 pieds sur 190 et 10 pieds de profondeur, près de Las Vegas, qui, espèrent-ils, produira de l'eau à 200 degrés d'ici cet automne. Il a déclaré que l'eau entraînerait une turbine à vapeur et produirait jusqu'à 328 000 kilowattheures d'énergie électrique.

Le Dr Christo Stojanoff, directeur du projet, a déclaré que le Nevada possède par exemple plus de 1 500 miles carrés de lits de lacs asséchés qui pourraient être transformés en étangs producteurs d'énergie.

L'eau ne se transforme pas en vapeur à 200 degrés, mais Day a déclaré que la chaleur peut être transférée au fréon, qui bout à une température beaucoup plus basse que l'eau, et que de la vapeur peut être produite.

Il a admis que ces turbines sont beaucoup moins efficaces (16 %) que les générateurs alimentés au charbon ou au gaz.

Mais les coûts du kWh pourraient être compétitifs par rapport aux générateurs conventionnels, même si l'étang est efficace à moins de 10 pour cent.

“C'est passionnant pour moi car nous avons une réelle possibilité d'avoir le premier étang de production d'électricité aux États-Unis”, a-t-il déclaré.

Le gouvernement israélien produit déjà de l'électricité à partir d'un projet similaire à la Mer Morte et espère obtenir la moitié de son électricité à partir des étangs salés d'ici l'an 2000.

Les scientifiques de DRI ont déversé 620 tonnes de sel de table dans leur étang de Las Vegas et attendent qu'il commence à se réchauffer. Il devrait atteindre sa température de fonctionnement d'ici fin septembre.

Les scientifiques commenceront ensuite à expérimenter des moyens de rendre le système plus efficace.

Day a déclaré qu'il y avait un certain nombre de problèmes à résoudre, notamment la rapidité avec laquelle la chaleur peut être extraite d'un étang donné sans trop le refroidir et la manière de réduire les pertes d'eau par évaporation et absorption par le sol.

“Ce genre de choses, personne ne le sait vraiment encore”, a-t-il déclaré.

En attendant, l’électricité produite sera utilisée pour faire fonctionner les équipements électriques du centre lui-même.

“Nous espérons également utiliser la chaleur de l'étang directement pour chauffer et rafraîchir le bâtiment”, a déclaré Day.