Les coraux sont «en partie animaux, en partie végétaux et en partie rocheux – et difficiles à comprendre, même s’ils ont été étudiés pendant des siècles», explique Philippe Laissue de l’Université d’Essex, un scientifique Whitman du Maritime Biological Laboratory. De nombreux coraux sont sensibles à la lumière vive, donc capturer leur dynamique avec des microscopes traditionnels est un défi.

Pour contourner leur photosensibilité, Laissue a développé un microscope à lame de lumière personnalisé (le L-SPI) qui permet une observation douce et non invasive des coraux et de leurs polypes en détail sur huit heures carries on, à haute résolution. Lui et ses collègues, y compris le scientifique associé de MBL et la biologiste des coraux Loretta Roberson, ont publié leurs résultats cette semaine dans Scientific Experiences.

Le microscope permet une imagerie douce et keep on des coraux photosensibles

Les récifs coralliens, constitués de hundreds of thousands d’unités minuscules appelées polypes, sont des écosystèmes extrêmement importants, à la fois pour la vie marine et pour l’homme. Ils abritent des milliers d’espèces marines et fournissent un soutien alimentaire et économique à des centaines de tens of millions de personnes. Ils protègent également les côtes des vagues et des inondations et offrent un grand potentiel de découverte pharmaceutique et biotechnologique.



Mais as well as de la moitié des récifs coralliens du monde sont en grave déclin. Le changement climatique et d’autres influences humaines menacent gravement leur survie. Alors que la température des océans augmente, le blanchissement des coraux afflige les récifs du monde entier. Lors du blanchissement des coraux, les coraux expulsent leurs algues symbiotiques et deviennent additionally sensibles à la mort.

«Le L-SPI ouvre une fenêtre sur les interactions et les relations entre l’hôte corallien, les algues symbiotiques vivant dans leurs tissus et le squelette de carbonate de calcium qu’ils construisent en temps réel», explique Roberson. « Nous pouvons maintenant suivre le sort des algues pendant [coral] blanchiment ainsi que lors de l’initiation de la symbiose.  »

Roberson utilise également la technologie d’imagerie de Laissue pour mesurer les dommages causés aux coraux par les « bioérodeurs » – des brokers biologiques comme les algues et les éponges qui décomposent le squelette d’un corail, un problème exacerbé par l’acidification des océans et l’augmentation des températures de l’eau.