Sans se laisser décourager par d’intenses critiques publiques, le conseil d’administration de l’Alaska Industrial Development and Export Authority a profité d’une réunion d’urgence vendredi pour réserver 35 millions de dollars pour une route minière controversée dans le nord-ouest de l’Alaska.

Les dirigeants de l’AIDEA ont convoqué la réunion pour approuver une série de mesures d’aide économique destinées à faire face aux effets de la pandémie de COVID-19.

Au milieu des critiques et de la pandémie de coronavirus, l'Alaska Investment Board approuve 35 millions de dollars pour Ambler Road

Le membre du conseil d’administration, Al Fogle, a déclaré que le financement du projet Ambler Road avait été inscrit à l’ordre du jour d’urgence pour tenter de commencer les travaux cet été.

« Nous allons créer immédiatement 100 à 200 emplois qui, autrement, auraient été perdus et reportés à 2021 », a-t-il déclaré.

Tout travail est subordonné au soutien financier d’une ou plusieurs des mines qui utiliseraient la route.

« Nous pouvons le faire. Nous pouvons déployer l’argent. Nous pouvons faire travailler les gens », a déclaré Mark Davis, directeur des investissements dans les infrastructures de l’AIDEA.

La route industrielle proposée de 200 milles permettrait d’accéder à une grande ceinture minérale de cuivre-zinc non développée dans le nord-ouest de l’Alaska. Les groupes de conservation et certains qui vivent dans la région ont critiqué le projet comme étant coûteux et une menace potentielle pour les ressources de subsistance et les rivières de la région.

Des dizaines d’Alaska ont appelé à la réunion pour protester contre l’inscription du financement routier à l’ordre du jour. Ils ont accusé le conseil d’avoir profité d’une urgence pour contourner le processus public normal.

«Il est inacceptable qu’AIDEA ait utilisé une pandémie mondiale pour acheminer de l’argent», a déclaré Lauren Carrow de Palmer.

«Soutenir des choses qui soutiendraient les résidents de l’Alaska, et non des intérêts miniers extérieurs», a déclaré Zoe Fuller, également de Palmer.

Le dossier d’Ambler Road a éclipsé les autres travaux du conseil d’administration, qui comprenaient une mesure qui renonce à ses procédures d’octroi de prêts normales et une autre qui fournit immédiatement 50 millions de dollars pour souscrire de petits prêts accordés à des entreprises de l’Alaska par des banques de l’Alaska.

Ces prêts seront disponibles pour les entreprises qui ont déjà des prêts auprès des banques de l’Alaska. Dans le cadre du plan AIDEA, les entreprises peuvent demander de l’argent supplémentaire à leur banque pour couvrir leurs dépenses immédiates. En retour, AIDEA assumera le risque.

« Nous n’allons pas leur prêter de manière irresponsable », a déclaré Butch Olmstead de FirstBank et de l’Alaska Bankers Association.

Les membres du conseil ont voté pour demander à l’Assemblée législative de l’Alaska la permission d’étendre le plan à un milliard de dollars. Plusieurs législateurs ont déclaré que cette autorisation était peu probable car ils envisagent de quitter Juneau dans quelques jours.

Dans les affaires connexes, le conseil d’administration a approuvé un allégement de prêt pour BlueCrest Energy, une société pétrolière et la Blood Bank of Alaska. La banque de sang recevra 2,5 millions de dollars supplémentaires et n’aura pas à rembourser son prêt pendant six mois. La banque de sang avait demandé une suspension de neuf mois. BlueCrest devra effectuer uniquement des paiements d’intérêts pendant un an.

Tom Boutin, directeur exécutif d’AIDEA, a déclaré que les Alaskiens «devraient conclure que ce conseil traite chaque dollar comme très, très précieux».

Bernie Karl, membre du conseil d’administration, est propriétaire de Chena Hot Springs Resort et a déclaré qu’il avait déjà été contraint de licencier son personnel.

«Lorsque le public nous dit à quel point les choses sont dévastatrices, je devais vivre cela», a-t-il déclaré.

Il a dit que les Alaskiens devraient s’attendre à des problèmes économiques longtemps après la crise de santé publique.

«Cette reprise ne va pas durer six mois. Ça ne va pas durer un an. Cela va prendre plusieurs années pour cette reprise », a-t-il déclaré.