Partout où les scientifiques regardent, ils peuvent les repérer : que ce soit dans les lacs de montagne éloignés, dans la glace de mer arctique, dans les fonds océaniques profonds ou dans des échantillons d’air, même dans les poissons comestibles – des milliers et des milliers de particules de plastique microscopiques de l’ordre du micro à millimètre. Ce microplastique est même aujourd’hui considéré comme l’une des caractéristiques déterminantes de l’Anthropocène, l’âge de la Terre façonné par les humains modernes.



Les microplastiques sont formés par les intempéries et les processus de dégradation physico-chimique ou biologique à partir de produits plastiques macroscopiques, tels que les tonnes de déchets plastiques dans les océans. Il est peu probable que ces processus de dégradation s’arrêtent à l’échelle micrométrique. Les effets nocifs potentiels des nanoplastiques sur divers écosystèmes sont donc de in addition en moreover préoccupants. « De nombreux rapports médiatiques suggèrent, à travers leur couverture parfois très émotionnelle, que nous sommes confrontés à un énorme problème ici », déclare Bernd Nowack, chercheur à l’Empa, qui étudie depuis longtemps les flux de matières de micro- et nanoparticules synthétiques, par exemple à partir de textiles ou d’abrasion de pneus. dans l’environnement. Mais Nowack dit à l’heure actuelle que cette affirmation peut difficilement être étayée par des découvertes scientifiques: « Nous ne savons même pas combien de nanoplastiques il y a dans les différents écosystèmes. »

D’énormes lacunes dans les connaissances..

Ceci est principalement dû au fait qu’il est extrêmement difficile en termes de technologie de mesure d’identifier des nanoparticules artificielles en plastique dans des échantillons environnementaux avec des milliers et des milliers de particules (naturelles) de taille similaire. Il faudrait d’abord développer des méthodes analytiques appropriées, déclare Denise Mitrano de l’ETH Zurich. Et puis il s’agirait de comprendre exactement quel risque les minuscules particules de plastique – dont certaines diffèrent considérablement dans leur composition chimique – posent aux humains et à l’environnement, en d’autres termes: à quel level elles sont finalement dangereuses. Ajoute Nowack : « Nous ne pouvons donc pas dire à juste titre que nous avons un problème grave ici – mais nous ne pouvons pas non moreover dire que non. »



En effet, furthermore les particules deviennent additionally petites, as well as elles sont susceptibles d’atteindre des organes et des tissus inaccessibles aux particules additionally grosses. La barrière hémato-encéphalique ou placenta, par exemple, empêche les particules et les macromolécules de passer à travers jusqu’à ce qu’elles atteignent une certaine taille – ou plutôt une petite taille – protégeant ainsi les tissus et les organes « derrière » eux, à savoir le cerveau et le fœtus, respectivement. à partir de substances potentiellement dangereuses telles que les virus et les bactéries. « Même si nous ingérons des microplastiques, par exemple by using notre alimentation, ils n’entrent probablement pas dans notre circulation sanguine ou dans notre cerveau, mais sont simplement excrétés à nouveau », explique Peter Wick, chef du laboratoire d’interactions particules-biologie de l’Empa, qui étudie les interactions des nanoparticules. avec des systèmes biologiques. « Avec les nanoplastiques, nous ne pouvons pas en être si sûrs. »

. et un grand besoin de recherche

En raison des énormes lacunes des connaissances actuelles, la recherche sur les nanoplastiques doit donc être intensifiée, concluent Mitrano, Wick et Nowack. Cependant, cela doit être fait de manière aussi systématique et substantial que probable – et avec la tête froide. Après tout, les polluants émergents ne s’avèrent pas toujours aussi dangereux qu’on le supposait à l’origine. « Notre société adopte au départ une frame of mind de risque zéro envers de nombreuses choses qui sont nouvelles et inconnues », dit Wick. Et c’est compréhensible, ajoute-t-il, notamment dans le cas des nanoplastiques, car, après tout, « qui veut du plastique dans sa nourriture ? »

La option du problème, cependant, est aussi simple (du moins en théorie) que complexe. D’une portion, une grande partie des particules nanoplastiques est produite par la dégradation des macro- et microplastiques. Moins de plastique dans l’environnement réduit donc la quantité de nanoplastiques, et ici chacun de nous peut aider à arrêter de polluer l’environnement avec des déchets plastiques. D’autre section, des nanoplastiques peuvent également être créés lors de l’utilisation de produits en plastique – par exemple, par abrasion – sans que l’utilisateur puisse y faire quoi que ce soit. En effet, notre société n’est guère feasible sans plastique. « Les différents polymères ont tout simplement trop de propriétés positives pour cela », déclare Bernd Nowack.